Ciencia

Línea de vida de la crisis alimentaria: una empresa del Reino Unido ayudará a reducir la dependencia de fertilizantes de Rusia, y son ecológicos

Según un análisis reciente de la Unidad de Inteligencia Climática y Energética, los agricultores británicos se enfrentaron a 160 millones de libras esterlinas en gastos adicionales de fertilizantes solo el año pasado. Los costos altísimos se debieron a la volatilidad de los precios del gas, ya que el metano es un ingrediente clave en el proceso de producción de la mayoría de los fertilizantes químicos y minerales primarios del mundo. Sin embargo, esto se ha visto exacerbado recientemente por la guerra de Vladimir Putin contra Ucrania. En respuesta a las sanciones occidentales por la invasión, Rusia, que, junto con su aliado Bielorrusia, se encuentra entre los principales productores mundiales de fertilizantes, ha decidido suspender las exportaciones, lo que eleva aún más los precios y amenaza la seguridad alimentaria. Dado que el Reino Unido importó 22.000 toneladas de fertilizante ruso solo en 2020, la autosuficiencia de la nación se beneficiaría de fuentes nacionales alternativas del material agrícola vital.

Fundada en 2011, CCm Technologies es una creación con sede en Swindon del experto en finanzas Pawel Kisielewski y el ingeniero químico profesor Peter Hammond.

Durante su trabajo en la aplicación de dióxido de carbono como solvente, el profesor Hammond descubrió que el dióxido de carbono, en presencia de amoníaco, puede adherirse a la materia fibrosa, como la que se deriva de la hierba, la paja o las astillas de madera.

Luego, la reacción se fija usando una segunda que involucra sales de calcio.

Esto puede crear un fertilizante muy efectivo, ya que la combinación del carbonato de calcio y la materia orgánica ayuda a retener la parte de amoníaco del fertilizante cerca de las raíces de las plantas, lo que permite una mejor retención de humedad y nutrientes entre un 30 y un 60 por ciento.

En los fertilizantes convencionales, en comparación, solo el 50 por ciento termina en la matriz de la raíz de la planta, y el resto se pierde como emisiones de óxido de nitrógeno o por escorrentía en las aguas subterráneas.

Los óxidos de nitrógeno contribuyen a la formación del gas de efecto invernadero ozono, lo que se suma a los efectos del cambio climático, mientras que cantidades suficientes de amoníaco en los ríos pueden provocar la proliferación de algas nocivas que pueden sofocar o incluso envenenar a otras formas de vida acuática.

Sin embargo, el punto de venta clave del fertilizante de CCm es que alrededor del 90 por ciento de sus ingredientes pueden obtenerse de lo que de otro modo podría clasificarse como productos de desecho.

El amoníaco se puede recuperar de los desechos de alimentos o animales, como los que se pueden recolectar de las plantas de tratamiento de agua, mientras que el carbono se captura de las corrientes de escape industriales.

Por lo tanto, el producto resultante puede igualar o incluso superar a los fertilizantes convencionales a un precio comparable, al mismo tiempo que reduce su huella de carbono neta en un 90 por ciento o más, dependiendo de la formulación de fertilizante personalizada particular que se produzca.

(El producto bajo en carbono, explicó el Sr. Kisielewski, puede modificarse para adaptarse a las necesidades particulares del agricultor, según el tipo de suelo en el que esté creciendo y si está cultivando maíz, colza, papas, etc.)

Esto podría hacer una contribución significativa para reducir las emisiones de carbono del Reino Unido y alcanzar el objetivo de cero emisiones netas, ya que se estima que la agricultura es responsable del 10 por ciento de todas nuestras emisiones de gases de efecto invernadero.

El Sr. Kisielewski dice que prevé un futuro en el que los productos netos cero se destaquen y se vendan en sus propias secciones en el supermercado.

Le dijo a Express.co.uk: «Imagina la situación: tienes que hacer las zanahorias tradicionales, las zanahorias orgánicas y las zanahorias netas cero, y ese es un resultado realista».

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Una de las asociaciones más prometedoras de CCm hasta ahora ha sido con PepsiCo, que posee, entre otros, el fabricante británico de patatas fritas Walkers.

Las cáscaras de patata de la fábrica de Walkers en Leicester se utilizan para proporcionar el ingrediente fibroso para el fertilizante de CCm, que luego se esparce en los campos de las granjas de patata de la empresa en todo el Reino Unido.

Según PepsiCo, con un despliegue a gran escala, se espera que el uso del fertilizante bajo en carbono pueda reducir sus emisiones de carbono relacionadas con la papa en un 70 por ciento.

El director senior de PepsiCo, David Wilkinson, dijo: “Esta innovación con CCm Technologies podría proporcionar aprendizajes para todo el sistema alimentario, permitiendo que el sector agrícola desempeñe su papel en la lucha contra el cambio climático.

«Este es solo el comienzo de un viaje ambicioso, estamos increíblemente emocionados de probar el fertilizante a mayor escala y descubrir todo su potencial».

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Originalmente, explicó el Sr. Kisielewski, la compañía había estado trabajando originalmente para usar sus materiales reciclados de carbono y amoníaco para reemplazar los rellenos funcionales utilizados en los plásticos.

A modo de ejemplo, dijo, este enfoque habría permitido que se utilizara dióxido de carbono para crear el tubo de plástico que alberga los cables de datos de fibra óptica bajo tierra, secuestrando efectivamente los gases de efecto invernadero bajo tierra durante 20 a 30 años.

Los investigadores decidieron aparcar esta idea cuando se dieron cuenta de que el mismo material podría ser aún más efectivo como base para un nuevo tipo de fertilizante.

Sin embargo, señaló Kisielewski, es probable que el concepto de plásticos esté a solo 18 meses de ser comercialmente viable, y la empresa espera volver a la idea en el futuro una vez que el lado de los fertilizantes esté completamente desarrollado.

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