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Las ranas de madera cantan juntas para atraer parejas

Los signos típicos de la primavera incluyen árboles en ciernes, una colorida variedad de flores, pájaros que trinan y la cacofonía de las ranas que cantan. El clima más cálido es suficiente para inspirar a cualquiera a cantar con alegría, pero para animales como las ranas de bosque o Rana sylvatica, su melodía significa algo más.

Por primera vez, los investigadores de Dartmouth College utilizaron tecnología moderna para registrar con precisión cómo las llamadas de apareamiento de la rana de madera macho individual contribuyen al coro de anfibios en su conjunto.

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Cuando el hielo comenzó a derretirse en los estanques alrededor del campus, el biólogo evolutivo de Dartmouth, Ryan Calsbeek, y su equipo se dirigieron al bosque para grabar el coro de llamadas de apareamiento de las ranas de bosque. “Las contribuciones individuales a los coros de animales han sido casi imposibles de entender hasta ahora”, dijo Calsbeek en un comunicado de prensa.

Antes de realizar su investigación en el campo, Calsbeek y su equipo pudieron determinar en un estudio de laboratorio que las ranas de madera hembra prefieren las llamadas de los machos de baja frecuencia a las llamadas de alta frecuencia. Debido a esto, los científicos querían determinar cómo el ser parte de un grupo podría influir en las oportunidades de apareamiento de un individuo.

Para su investigación, Calsbeek y sus asociados usaron una cámara acústica, similar a las que se usan en maquinaria pesada como motores diesel y turbinas eólicas. En esos casos, la cámara puede señalar de dónde proviene un determinado ruido, lo que permite a los trabajadores reparar el motor sin tener que desmontarlo por completo.

Ryan Calsbeek con la cámara acústica (Crédito: Robert Gill/Dartmouth College)

«Pensamos un poco, ‘Tal vez podríamos apuntar esto a un animal'», dice Calsbeek. Después de experimentar con grillos en su laboratorio, el equipo descubrió que podían “ver” el sonido proveniente de las patas traseras del grillo. “Pensamos que… esto va a ser oro, tenemos que llevar esto a la naturaleza”, dice Calsbeek. Después de apuntar el equipo al coro de ranas, pudieron grabar las llamadas de 100 ranas macho y ubicar a cada rana individual en el estanque.

Pero, ¿cómo permitió la tecnología a los investigadores visualizar estos sonidos? Esencialmente, una cámara acústica mapea la intensidad del sonido que se produce. Similar a un mapa de calor, las llamadas que hacen las ranas generan ondas de sonido u ondas de presión, que aparecen como anillos de colores en la cámara. La intensidad de la onda de presión se refleja luego en la intensidad del color en el mapa de calor.

trabajo en equipo

Según Calsbeek, el coro de ranas tiene una gran influencia sobre si una rana de bosque macho encuentra pareja o no. Debido a que la rana macho con una llamada de mayor frecuencia está rodeada de machos con una frecuencia más baja y más atractiva, todos los machos en el estanque tienen más posibilidades de encontrar pareja juntos que si estuvieran tratando de encontrar una por su cuenta.

Calsbeek compara a los hombres de mayor frecuencia con Ringo Starr, el baterista de The Beatles. No era el miembro más popular de la banda, pero simplemente por ser miembro, probablemente conoció a más fans de los que tendría solo.

En la naturaleza, las ranas de madera macho se reúnen en un estanque y cantan juntas como un coro para atraer a las hembras. Las hembras seleccionan el estanque que sienten que tiene las mejores opciones de apareamiento, y luego los machos individuales compiten entre sí para atraer a una pareja.

Mientras realizaba su investigación, el equipo registró los cantos de las ranas individuales, así como la cantidad de huevos puestos en cada estanque. El número de huevos se comparó con la frecuencia de la llamada del macho para determinar qué preferían las hembras. A diferencia de los resultados en el laboratorio, las ranas hembras no parecían tener preferencia entre los gritos de alta o baja frecuencia en la naturaleza.

Usando la cámara acústica, el equipo pudo determinar que las ranas con llamadas de alta frecuencia permanecerían cerca de sus pares con llamadas de baja frecuencia para atraer a las hembras hacia ellas. En general, las ranas macho trabajarían juntas en su coro de apareamiento, pero una vez que las ranas hembra hubieran elegido su estanque, comenzaría la competencia individual para aparearse.

Las ranas de madera se reproducen a través de un proceso llamado amplexus, en el que la rana macho, que es más pequeña que la rana hembra, engancha sus brazos alrededor del abdomen de la hembra, se une a sus pulgares y fertiliza los huevos cuando salen de la hembra. Durante este proceso, no hay fertilización interna.

(Crédito:Michael Benard/Shutterstock)

Según Calsbeek, el uso de esta tecnología moderna abre la puerta a futuras investigaciones, especialmente en torno a animales raros que son difíciles de localizar y estudiar. “La cámara acústica es muy útil incluso para buscar y hacer censos de población”. Ahora, el plan de los científicos es usar la cámara acústica para comprender qué sucede cuando las llamadas de apareamiento de varias especies de ranas se superponen en un estanque.

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