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Las orejas de los animales explican la evolución de la sangre caliente

Todos los mamíferos son de sangre caliente, lo que significa que sus cuerpos mantienen su temperatura interna e independientemente de la temperatura de su entorno. Esta característica fisiológica es imprescindible para permitir que los mamíferos sobrevivan y se mantengan calientes en las condiciones más frías. Pero, a pesar de su importancia, la mejor manera de determinar cuándo se desarrolló inicialmente la sangre caliente sigue siendo un misterio.

Investigaciones recientes en Nature presentan un nuevo método para resolver este misterio, afirmando que el tamaño de los diminutos canales en las orejas de un animal puede permitir a los científicos precisar el comienzo de la sangre caliente. Además, además de proponer una solución largamente buscada a este problema de metodología, la investigación también revela que la transición a la sangre caliente probablemente tuvo lugar hace unos 233 millones de años, mucho más recientemente y mucho más rápido de lo que se creía.

Un misterio metodológico

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Para los científicos, ha parecido casi imposible identificar cuándo los ancestros de los mamíferos modernos desarrollaron su sangre caliente, conocida oficialmente como endotermia. Parte del problema es que no pueden medir la temperatura de los fósiles que solo vivieron millones y millones de años en el pasado.

Ahora, un equipo de paleontólogos propone que han encontrado una manera de eludir este problema. Los diminutos canales del oído de un animal contienen fluidos cuya consistencia se ve afectada por la temperatura corporal. Y el equipo dice que un aumento en la temperatura interna de un animal requiere que los canales se reduzcan de tamaño para garantizar que el fluido, ahora más delgado y fluido, continúe fluyendo correctamente a través del oído.

«Durante la transición a la endotermia, se requirieron adaptaciones morfológicas para mantener un rendimiento óptimo, y pudimos rastrearlas en los ancestros de los mamíferos», dice Romain David, autor del estudio e investigador del Museo de Historia Natural de Londres, en un comunicado de prensa.

El equipo habla con optimismo sobre la capacidad de señalar cuándo ocurrieron las adaptaciones morfológicas, así como la transición a la sangre caliente.

«El origen de la endotermia de los mamíferos es uno de los grandes misterios sin resolver de la paleontología. Se han utilizado muchos enfoques diferentes para tratar de predecir cuándo evolucionó por primera vez, pero a menudo han arrojado resultados vagos o contradictorios», dice Ken Angielczyk, autor principal del estudio. y curador de paleomamalogía en el Field Museum de Chicago, en un comunicado de prensa. «Creemos que nuestro método muestra una promesa real». Además, el enfoque parece proporcionar resultados reales.

Calentamiento de mamíferos

Para probar su método, los paleontólogos analizaron las orejas de 341 especies separadas, 64 de las cuales estaban extintas. Determinaron que el cambio a canales auditivos más pequeños, lo que correspondería a la sangre caliente, ocurrió hace aproximadamente 233 millones de años, unos 20 millones de años más tarde que las predicciones anteriores, y mucho más rápido, aproximadamente al mismo tiempo que los antepasados ​​de los mamíferos adquirieron su primeros mechones de pelo.

«Al contrario del pensamiento científico actual, nuestro artículo demuestra sorprendentemente que la adquisición de la endotermia parece haber ocurrido muy rápidamente en términos geológicos, en menos de un millón de años», dice Ricardo Araújo, otro autor del estudio e investigador del Instituto de Plasmas e Fusão Nuclear, en comunicado de prensa. «No fue un proceso gradual y lento durante decenas de millones de años como se pensaba anteriormente».

La aparición simultánea de sangre caliente y pelaje parece brindar más apoyo a la metodología del equipo, ya que los dos rasgos habrían trabajado juntos para mantener a los animales calientes. Si bien la endotermia produce calor, los paleontólogos dicen que el pelaje atrapa ese calor dentro del cuerpo, asegurándose de que los animales se mantengan agradables y cómodos, sin importar las condiciones.

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