Ciencia

Las estrellas masivas dan una pista reveladora antes de convertirse en supernova

Las estrellas masivas que están a punto de convertirse en supernovas emiten una señal de «alerta temprana» antes de explotar, concluyó un nuevo estudio. Las estrellas gigantes acumulan rápidamente un manto de material a su alrededor en la etapa final de sus vidas, atenuando la luz que emiten. Detectar este signo revelador podría permitir a los astrónomos estudiar sistemáticamente las estrellas a medida que se convierten en supernovas, en lugar de solo poder hacer observaciones después de que exploten.

Las supernovas, que la NASA ha denominado «la explosión más grande que tiene lugar en el espacio», ocurren cuando estrellas masivas de al menos ocho veces la masa del Sol llegan al final de sus vidas y comienzan a quedarse sin combustible.

Normalmente, las reacciones nucleares que alimentan a las estrellas producen una presión hacia el exterior que equilibra su atracción gravitatoria, manteniendo todo el sistema en equilibrio.

Pero cuando las estrellas masivas comienzan a enfriarse, cruzan un umbral más allá del cual gana la gravedad, y la estrella colapsa en cuestión de segundos, generando enormes ondas de choque que hacen que las capas externas de la estrella exploten hacia afuera.

Detrás de la ola de la supernova hay un núcleo denso, un agujero negro si la estrella progenitora era lo suficientemente masiva, y una nube de gas caliente en expansión llamada nebulosa.

En un nuevo estudio, el astrofísico Dr. Benjamin Davies de la Universidad John Moores de Liverpool y sus colegas descubrieron que las estrellas masivas que envejecen en su fase final de «supergigante roja» de repente se vuelven significativamente más tenues en los últimos meses antes de explotar.

Este oscurecimiento, explicaron, es causado por una acumulación repentina de un capullo de material alrededor de la estrella, que actúa bloqueando gran parte de su luz emitida.

Para averiguar cuánto tiempo le toma a una estrella masiva acumular este manto, el equipo modeló cómo las supergigantes rojas probablemente se verían a los ojos de los espectadores distantes cuando estuvieran atenuadas por su capullo previo a la explosión.

Luego compararon estas simulaciones con imágenes de telescopios de archivo de estrellas que se sabe que explotaron alrededor de un año después de que se tomó la fotografía respectiva.

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El Dr. Davies continuó: “Hasta ahora, solo hemos podido obtener observaciones detalladas de las supernovas horas después de que hayan ocurrido.

«Con este sistema de alerta temprana, podemos prepararnos para observarlas en tiempo real, para apuntar los mejores telescopios del mundo a las estrellas precursoras».

Luego, agregó, podemos “ver cómo literalmente los destrozan frente a nuestros ojos”.

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

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