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La sequía en el lago Powell revela un mundo preservado que una vez estuvo perdido

En los últimos años, las sequías resultantes del cambio climático global, así como el aumento del uso de agua, han significado que los niveles de agua del lago Powell estén disminuyendo a niveles no vistos en décadas: el embalse está lleno solo en un 26 por ciento, 180 pies por debajo de su punto más alto.

Y debajo de la línea de flotación, se ha revelado un mundo entero. “Estamos viendo dónde vivían los indígenas y también dónde morían”, dice Stanfield.

Una vez sagrado para las poblaciones indígenas, los niveles bajos del lago Powell ahora revelan sitios de entierro, cerámica e incluso una estructura antigua de 900 años.

Inundaciones de sitios sagrados

El crecimiento de la población occidental estadounidense en el siglo XX significó que estados como California, Colorado, Arizona y Utah compitieran constantemente por los derechos de agua, lo que resultó en proyectos de represas a gran escala que transformaron los paisajes occidentales. La presa Glen Canyon fue una de las presas más conocidas y controvertidas jamás construidas.

Durante mucho tiempo, los críticos consideran la presa Glen Canyon, que forma el lago Powell, como uno de los mayores desastres ambientales en la historia de Estados Unidos. Completado en 1963, mide 726 pies de altura y es el segundo en altura solo después de la Presa Hoover. Tardó 17 años en llenarse y una vez que estuvo lista, la represa había inundado millas del río Colorado.

“Cerca de 186 millas de hábitat ribereño se ahogaron y destruyeron, un hábitat que muchos pensaban que era el corazón del río Colorado”, dice Eric Balken, director ejecutivo del Instituto Glen Canyon.

Pero Glen Canyon no era solo un hábitat importante para las especies nativas, también era sagrado para muchas de las poblaciones indígenas, incluidas las tribus navajo, hopi, pueblo y paiute, así como muchas otras. Los indígenas que vivían en Glen Canyon cuando se represaron, se vieron obligados a trasladarse, dejando atrás los sitios arqueológicos de las personas que habían vivido allí durante miles de años.

“Fue una de las mayores tragedias de la presa de Glen Canyon”, dice Balken.

Estas tierras habían proporcionado un hogar a una población bulliciosa hace mil años, dice Erik Stanfield, antropólogo de la Nación Navajo. Los indígenas que vivían allí dejaron atrás una gran cantidad de sitios sagrados que incluyen antiguas tierras de cultivo, cementerios, edificios, sandalias, graneros y cerámica. Y el clima seco, dice Stanfield, había permitido una conservación increíble.

“Las vigas del techo, por ejemplo, se verían como si tuvieran diez años, no mil”, dice Stanfield.

Conservación de agua fría

Junto con el clima seco, el agua fría del lago Powell fue mucho mejor para la conservación de lo esperado. En Moqui Canyon, por ejemplo, una parte del área recreativa de Glen Canyon, el equipo de Stanfield encontró una pared que había sido parte de una estructura antigua de aproximadamente 900 años, y junto a la pared había una olla llena con un cortejo de yuca que habría sido utilizado para llevar el barco alrededor.

Los visitantes también han encontrado artículos como sitios de entierro y cerámica. Stanfield señala que los visitantes no deben sacar artículos del parque, incluso si se los dan a los guardaparques, porque estos son sagrados y deben dejarse en su hogar.

“Desde un contexto tribal, los navajos y los hopis que aún viven aquí querrían que esos artículos permanecieran donde fueron encontrados porque se consideran propiedad de quienes vivieron allí antes. Se desaconseja enfáticamente moverlos a menos que crea que van a ser destruidos o saqueados”, dice Stanfield.

Stanfield dice que a medida que cambia el paisaje, también debe cambiar la forma en que se gestiona. Él espera que los gobiernos tribales sean consultados e incluidos en los planes de manejo.

“A medida que más sitios salen del agua, necesitan ser monitoreados para ver si ha habido daños”, dice Stanfield.

Muchas de las estructuras de roca y mortero que sobrevivieron lo hicieron porque estaban en áreas menos transitadas. Los barcos y la acción de las olas no empujaron contra la pared ni erosionaron los cimientos.

“En lugares menos populares o lugares donde los barcos no podían ir tan rápido, era más probable que las estructuras sobrevivieran”, dice Balken. “Algunas de las estructuras están en tan buen estado que ni siquiera te darías cuenta de que alguna vez estuvieron bajo el agua”.

Balken, que ha estado en el Instituto Glen Canyon desde que comenzó como pasante hace 16 años, dice que ver el cañón volver a la vida ha sido lo más destacado de su carrera. Este mundo que desapareció bajo el agua durante más de medio siglo ahora está volviendo a la vida y finalmente puede volver a su antigua gloria.

“Está ocurriendo una gran transformación ecológica que nadie pensó que sería posible”, dice Balken.

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