Ciencia

La nave espacial de la NASA toma formas extrañas de ‘polígonos’ en la superficie de Marte con un detalle sorprendente

Las imágenes de los misteriosos «polígonos» fueron tomadas por la cámara del Experimento científico de imágenes de alta resolución (HiRISE) a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA el 30 de marzo. El mosaico de zig-zags blancos se puede ver intercalado con los aerosoles ocasionales de negro y azul desplegándose a través de ellos. Ambas características son firmas del manantial marciano, formado como resultado de ciclos de contracción térmica causados ​​por el agua congelada en el subsuelo poco profundo.

Los investigadores dijeron: “Tanto el agua como el hielo seco tienen un papel importante en la escultura de la superficie de Marte en latitudes altas.

“El hielo de agua congelado en el suelo divide el suelo en polígonos.

La erosión de los canales que forman los límites de los polígonos, por la sublimación del hielo seco en la primavera, les agrega muchos giros y vueltas.

La sublimación es el nombre que se le da a la transición de un sólido directamente a un estado gaseoso, sin pasar por el estado líquido habitual en el medio.

El equipo continuó: “La actividad primaveral es visible cuando la capa de hielo seco translúcido que cubre la superficie desarrolla respiraderos que permiten que escape el gas.

“El gas arrastra finas partículas de material desde la superficie, erosionando aún más los canales.

“Las partículas caen a la superficie en depósitos oscuros en forma de abanico. A veces, las partículas oscuras se hunden en el hielo seco, dejando marcas brillantes donde se depositaron originalmente los ventiladores.

“A menudo, la ventilación se cierra y luego se abre de nuevo, por lo que vemos dos o más ventiladores que se originan en el mismo lugar pero se orientan en diferentes direcciones a medida que cambia el viento”.

Según los investigadores, tanto los abanicos como los polígonos pueden durar varios años, cambiando gradualmente el paisaje marciano a medida que el hielo se expande y contrae estacionalmente.

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Diseñado para estudiar el clima y la geología del planeta rojo, junto con la transmisión de datos de las misiones de superficie a la Tierra, el Mars Reconnaissance Orbiter se lanzó en 2005.

A través de su conjunto de cámaras, espectrómetro y radar, el orbitador ha recopilado una gran cantidad de imágenes de Marte desde su punto de vista a unas 155-196 millas de altura en órbita.

La cámara HiRISE es el telescopio reflector más grande que jamás se haya llevado a una misión en el espacio profundo, y mide la friolera de un pie y ocho pulgadas de largo.

Es capaz de capturar imágenes con una resolución de 1 pie desde una altitud de 190 millas. A modo de comparación, las imágenes satelitales en la Tierra generalmente solo están disponibles con una resolución de un pie y ocho pulgadas.

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HiRISE no es la única cámara que se lleva a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter.

La cámara de contexto (CTX) proporciona imágenes en escala de grises que se utilizan como mapas de contexto para la observación dirigida de HiRISE y CRISM, el espectrómetro del orbitador que los científicos utilizan para mapear la mineralogía de Marte.

La tercera cámara es MARCI, Mars Color Imager, una cámara gran angular de resolución relativamente baja que se utiliza para crear un informe meteorológico semanal para Marte que ayuda a los investigadores a caracterizar mejor las variaciones climáticas estacionales y anuales del planeta.

La última pieza del equipo de imágenes del orbitador es el radar de subsuperficie poco profunda (o SHARAD, para abreviar), que permite a los científicos sondear la estructura interna debajo de los casquetes polares marcianos.

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