Ciencia

La NASA publica foto del asteroide Bennu con detalles increíbles

La NASA está realizando una audaz recogida de muestras del asteroide Bennu y ha publicado un increíble mapa de la roca espacial con un detalle sin precedentes.

Este mapa global de la superficie del asteroide Bennu es un mosaico de imágenes recogidas por la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA entre el 7 de marzo y el 19 de abril del año pasado. La agencia espacial de los Estados Unidos confirmó que 2.155 imágenes PolyCam fueron cosidas y corregidas para producir el mosaico de asteroides resultante.

Con cinco centímetros por píxel, esta es la mayor resolución que un asteroide ha sido cartografiado globalmente.

La nave espacial de la NASA recogió estas imágenes a distancias que oscilan entre 3,1 y 5 km (1,9 y 3,1 millas) por encima de la superficie del asteroide.

Esta vista detallada del asteroide Bennu fue utilizada por el equipo de la misión durante su selección de los sitios de recolección de muestras primarias y de respaldo: Nightingale y Osprey.

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¿Cuál es la misión OSIRIS-REx de la NASA?

Este verano, la nave espacial OSIRIS-REx realizará el primer intento de la NASA de tocar la superficie de un asteroide, recoger una muestra de él y retroceder con seguridad.

Sin embargo, desde que llegó al asteroide Bennu hace más de un año, la NASA ha estado abordando un desafío inesperado.

Se trata de cómo lograr esta hazaña en un asteroide cuya superficie está cubierta de rocas del tamaño de un edificio.

Usando estas peligrosas rocas como señales, el equipo de la misión desarrolló un nuevo método de navegación de precisión para superar el desafío.

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El equipo de OSIRIS-REx había planeado originalmente usar un sistema LIDAR para navegar a la superficie del asteroide Bennu durante el evento de recolección de muestras Touch-And-Go (TAG).

El LIDAR es similar al radar, pero utiliza pulsos de láser en lugar de ondas de radio para medir la distancia.

El LIDAR de guía, navegación y control OSIRIS-REx está diseñado para navegar la nave espacial hasta una superficie relativamente libre de peligros.

La misión había previsto originalmente un sitio de aterrizaje de 50 metros de diámetro, pero las áreas seguras más grandes del asteroide Bennu son mucho más pequeñas.

El sitio más grande tiene sólo 52 pies (16m) de ancho, aproximadamente el 10 por ciento del área segura prevista.

El equipo se dio cuenta de que necesitaban una técnica de navegación más precisa que permitiera a la nave espacial apuntar con precisión a sitios muy pequeños, esquivando al mismo tiempo los posibles peligros.

Ante este desafío, el equipo de OSIRIS-REx cambió a un nuevo método de navegación llamado Natural Feature Tracking.

Este proporciona capacidades de navegación más amplias que el LIDAR y es clave para ejecutar lo que el equipo llama «Bullseye TAG«, capaz de llevar la nave espacial a un área de muestreo mucho más pequeña.

Como técnica de navegación óptica, requiere la creación de un catálogo de imágenes de alta resolución a bordo de la nave espacial.

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A principios de este año, la nave espacial de la NASA hizo pases de reconocimiento sobre los sitios de recolección de muestras primarios y de respaldo de la misión, designados Nightingale y Osprey, volando tan cerca como 0.4 millas (625 m) sobre la superficie.

Durante estos sobrevuelos, la nave espacial recogió imágenes desde diferentes ángulos y condiciones de iluminación para completar el catálogo de imágenes de la NFT.

La NASA utiliza este catálogo para identificar cráteres y rocas únicos en la región del sitio de la muestra, y cargará esta información a la nave espacial antes del evento de recolección de la muestra.

La NFT guía de forma autónoma la nave espacial hasta la superficie del asteroide Bennu comparando el catálogo de imágenes de a bordo con las imágenes de navegación en tiempo real tomadas durante el descenso.

A medida que la nave espacial desciende a la superficie, la NFT actualiza su punto de contacto previsto en función de la posición de la nave en relación con los puntos de referencia.

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