Ciencia

La NASA estrellará una nave espacial contra un asteroide en horas para probar la defensa

La misión DART, que se lanzó a fines de noviembre del año pasado, probará si un impacto cinético simple basado en la transferencia de impulso podría proporcionar un medio viable para desviar asteroides encontrado en curso de colisión con nuestro planeta. El asteroide objetivo de la prueba, Dimorphos, es una «luna de planeta menor» de 560 pies de diámetro en órbita alrededor de un asteroide más grande, 65803 Didymos, los cuales se encuentran en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, a unas 6,8 millones de millas de distancia. la tierra. La pareja fue elegida por NASA para la prueba DART por varias razones, incluida su relativa cercanía a la Tierra y el hecho de que, al ser parte de un sistema binario, uno puede calcular cualquier cambio en la velocidad de Dimorphos rastreando la frecuencia con la que la luz de Didymos se atenúa cuando su satélite pasa por delante.

Además, la NASA ha explicado la escala de Dimorphos de lo que puede ser necesario desviar en un futuro escenario de colisión apocalíptica con la Tierra.

Sin embargo, dado que la órbita del sistema Didymos no cruza la nuestra, ninguno de los dos representa actualmente una amenaza para la vida en la Tierra, ya que la misión DART es simplemente un experimento. Según la NASA, tampoco hay riesgo de que el experimento de desviación de mañana pueda causar que cualquiera de los cuerpos se convierta en un peligro de impacto.

En cambio, se espera que el impacto de la nave espacial de 1,000 lbs en Dimorphos a unas 14,760 mph, proporcionando la energía equivalente a tres toneladas de explosivos TNT, reduzca la velocidad del asteroide en alrededor de 0,4 milímetros por segundo, acercándolo a Didymos y reduciendo su período orbital en alrededor de diez minutos.

Si bien este cambio en la velocidad puede parecer menor, si se induce lo suficientemente temprano en un asteroide en curso de colisión con la Tierra, el impacto en su trayectoria a lo largo de los años debería ser suficiente para empujarlo hacia un curso más seguro.

En un comunicado, la agencia espacial explicó que “esta prueba mostrará que una nave espacial puede navegar de manera autónoma hacia un asteroide objetivo y colisionar intencionalmente con él para cambiar el movimiento del asteroide de una manera que pueda medirse con telescopios terrestres.

«DART proporcionará datos importantes para ayudar a prepararse mejor para un asteroide que podría representar un peligro de impacto para la Tierra, en caso de que se descubra uno».

El oficial de defensa planetaria de la NASA, Lindley Johnson, agregó: “Este es un momento emocionante, no solo para la agencia, sino también para la historia espacial y, francamente, para la historia de la humanidad”.

NASA TV proporcionará una cobertura en vivo del impacto, a partir de las 6:00 p. m. ET (11:00 p. m. BST) esta noche en la pantalla de la agencia espacial sitio webasí como sus Facebook, Gorjeo y Youtube cuentas

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Más cerca de Dimorphos, el impacto de la nave espacial DART también será presenciado por el Light Italian CubeSat for Imaging of Asteroids (LICIACube) de la Agencia Espacial Italiana.

La diminuta nave, que realizará un sobrevuelo del sistema Didymos a una distancia de unas 34 millas unos 165 segundos después de la colisión, enviará imágenes de Dimorphos, así como la eyección del impacto y la columna de regreso a la Tierra para su análisis.

Y en octubre del próximo año, la Agencia Espacial Europea (ESA) lanzará su misión Hera, que llegará a Dimorphos en 2026 para determinar exactamente qué efecto tuvo el impacto de DART.

La nave, que contará con cámaras, espectrómetros, radar e incluso satélites de apoyo del tamaño de una tostadora para ayudarlo a medir la forma, la masa y la composición química y física del asteroide.

En el Congreso Astronáutico Internacional en París la semana pasada, el administrador de la NASA, el Dr. Bhavya Lal, dijo: «Si un asteroide está compuesto, por ejemplo, de grava suelta, los enfoques para interrumpirlo pueden ser diferentes que si fuera metal o algún otro tipo de material». roca.»

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El profesor de astrofísica Alan Fitzsimmons de la Queen’s University Belfast es miembro tanto del equipo de investigación DART de la NASA como del consejo de gestión científica Hera de la ESA.

Él dijo: “He estado esperando 20 años para ver que se realice una prueba de Defensa Planetaria.

“DART nos dará nuestra primera prueba de que tenemos la tecnología para evitar que un pequeño asteroide golpee la Tierra. Los equipos de la NASA y APL están haciendo exactamente lo que tenemos que hacer.

«Una vez que el DART y la misión Hera de seguimiento se hayan completado con éxito, tendremos una idea mucho mejor de cómo protegernos contra un impacto catastrófico».

Haciendo referencia a la reciente comedia negra apocalíptica de Netflix, el profesor Fitzsimmons bromeó: «La película puede haberse llamado ‘Don’t Look Up’, ¡pero es un buen trabajo!».

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