Ciencia

La NASA encuentra un sistema misterioso debajo de la Antártida ‘conectado a toda la Tierra’

El continente helado es el hogar de unos 5.000 científicos durante todo el año que estudian la región virgen para aprender más sobre la historia de la Tierra y los efectos del cambio climático. Su paisaje árido les da acceso a un hábitat único donde pueden completar su investigación, a pesar de que las temperaturas bajan hasta los -90 ° C. Pero bajo la superficie helada, suceden muchas más cosas de las que la mayoría cree.

Los científicos de la NASA han anunciado que han descubierto dos nuevos lagos enterrados debajo de la capa de hielo de la Antártida.

Forman parte de una vasta red de vías fluviales subterráneas escondidas debajo de 1.2 a 2.5 millas de hielo.

Se dice que estos lagos se llenan y drenan constantemente en ciclos misteriosos que pueden influir en la rapidez con que se mueve la capa de hielo y cómo y dónde llega el agua de deshielo al Océano Austral, un proceso clave para la circulación oceánica global.

El líder del estudio, el profesor Matthew Siegfried, geofísico de la Escuela de Minas de Colorado, dijo: «No es solo la capa de hielo de lo que estamos hablando.

«Realmente estamos hablando de un sistema de agua que está conectado a todo el sistema de la Tierra».

Este sistema de agua en la parte inferior de la capa de hielo se descubrió por primera vez gracias a la ayuda de la misión ICESat de la NASA en 2003.

Después de analizar los datos, los científicos encontraron que las variaciones en la elevación del hielo en la Antártida Occidental reflejaban una gran masa de movimiento de agua subglacial debajo de la capa de hielo.

Anteriormente se creía que los lagos de agua de deshielo ocultos existían aislados, separados unos de otros.

Pero en 2007, los investigadores encontraron que las fluctuaciones en la altura de la superficie del hielo de la Antártida significaban el movimiento del agua que fluía entre una red oculta de lagos subglaciales, que se llenan y drenan alternativamente antes de que el agua se escape al Océano Austral.

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Ahora, el seguimiento de la misión ICESat, ICESat-2, está brindando a los científicos una comprensión aún más clara de la misteriosa red.

El profesor Siegfried explicó: «El descubrimiento de estos sistemas interconectados de lagos en la interfaz del lecho de hielo que mueve el agua, con todos estos impactos en la glaciología, microbiología y oceanografía, fue un gran descubrimiento de la misión ICESat.

«ICESat-2 es como ponerse las gafas después de usar ICESat, los datos son de tan alta precisión que realmente podemos empezar a trazar los límites del lago en la superficie».

El nuevo estudio del equipo recopiló datos de ICESat-2 y la misión ICESat original, junto con mediciones tomadas de CryoSat-2, un satélite de observación del hielo operado por la Agencia Espacial Europea (ESA).

Al estudiar los datos, que van desde 2003 a 2020, los investigadores pueden monitorear los lagos subglaciales activos.

En su artículo, señalaron: «La deformación de la superficie debido al llenado y drenaje de los lagos subglaciales activos proporciona una de las pocas ventanas accesibles de forma remota a la evolución de los sistemas de agua basal.

«Por lo demás, estos sistemas están ocultos debajo de hasta 2,5 millas de hielo y siguen siendo una de las principales incertidumbres físicas en las proyecciones de la dinámica futura de la capa de hielo.

«La altimetría láser ICESat-2 no solo puede ampliar el registro de la actividad del lago subglacial, sino que también proporciona una mejor comprensión de los procesos hidrológicos al capturar detalles espaciales más densos y precisos».

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