Ciencia

La NASA desconcertada cuando se ve una nueva ‘mini-luna’ en el espacio al borde del sistema solar

La NASA ha anunciado que ha detectado una «mini-luna» no descubierta previamente flotando en el borde del sistema solar. El satélite rocoso, que tiene unos cinco kilómetros de diámetro, fue encontrado orbitando un pequeño asteroide cerca de Júpiter. El asteroide, conocido como Polymele, tiene alrededor de 17 millas (27 kilómetros) a lo largo de su eje más ancho.

Si se confirma que el objeto es un satélite, sería una de las lunas más pequeñas jamás vistas.

La luna fue detectada por el equipo de la NASA que trabaja en la misión Lucy, que envió una sonda espacial al borde del sistema estelar para recopilar datos sobre algunos de los asteroides troyanos, que son dos grandes grupos de rocas ubicados a cada lado de Júpiter en su órbita.

En un comunicado, la NASA dijo: “El 27 de marzo, el equipo científico de Lucy descubrió que el más pequeño de los objetivos de asteroides troyanos de la misión, Polymele, tiene un satélite propio”.

Ese día, el asteroide estaba frente a una estrella distante, lo que permitió a los investigadores estudiar con precisión el tamaño de la roca espacial.

Lo hicieron al observar cuánto el asteroide bloqueaba la luz de la estrella, sin embargo, al hacerlo, vieron un pequeño destello que pasaba zumbando siguiendo a Polymele.

Marc Buie, líder de ciencia de ocultación de Lucy en el Instituto de Investigación del Suroeste, dijo: “Nos emocionó que 14 equipos informaran haber observado la estrella parpadear cuando pasó detrás del asteroide, pero cuando analizamos los datos, vimos que dos de las observaciones no eran como los otros.

“Esos dos observadores detectaron un objeto a unos 200 km (unas 124 millas) de distancia de Polymele. Tenía que ser un satélite”.

El satélite y su asteroide central están a unos 200 kilómetros de distancia.

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Según una declaración de la NASA, los asteroides contienen pistas vitales para descifrar la historia del sistema solar, tal vez incluso los orígenes de la vida.

La declaración decía: “El equipo de Lucy originalmente planeó visitar un asteroide del cinturón principal y seis asteroides troyanos, una población de asteroides previamente inexplorada que conducen y siguen a Júpiter en su órbita alrededor del Sol.

“En enero de 2021, el equipo utilizó el telescopio espacial Hubble para descubrir que uno de los asteroides troyanos, Eurybates, tiene un pequeño satélite.

“Ahora, con este nuevo satélite, Lucy está en camino de visitar nueve asteroides en este increíble viaje de 12 años”.

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