Ciencia

La NASA deja un rastro de cometa de 6,000 millas después de estrellarse contra un asteroide

La nave Double Asteroid Redirect Test (DART) de la NASA ha dejado un rastro de escombros de 6,000 millas de largo después de que se estrelló contra un pequeño asteroide durante una misión para determinar si la colisión con la roca espacial podría decir que estaba fuera de curso. Los astrónomos todavía están esperando confirmación para ver si la roca Dimorphos cambiará de hecho de su dirección original de viaje debido al impacto. Si la misión tiene éxito, algún día podría salvar a la humanidad de un escenario similar al del fin del mundo si un asteroide amenazante entra en curso de colisión con nuestro planeta en el futuro. Cuando la nave se lanzó contra el trozo de roca de 557 pies de ancho el 26 de septiembre, dejó una nube de escombros que ahora se ha convertido en un rastro de polvo y otros materiales similar a un cometa de 6,000 millas de largo.

Los astrónomos lograron capturar la escena a millones de millas de distancia con el Telescopio de Investigación Astrofísica del Sur (Soar) en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo de la Fundación Nacional de Ciencias NOIRLab en Chile.

La raya brillante representa una columna que se aleja acelerando del asteroide, lo que se debe en gran parte a la presión que ejerce sobre él la radiación solar, dijeron los expertos.

Matthew Knight, del Laboratorio de Investigación Naval de EE. UU., es uno de los astrónomos que realizó una observación de la roca espacial utilizando el Soar. Le dijo a PBS News Hour que el cometa eventualmente se estirará hasta el punto en que la corriente de polvo sea prácticamente irreconocible de las partículas habituales que flotan en el Sistema Solar.

Él dijo: «En ese punto, el material será como cualquier otro polvo flotando alrededor del sistema solar».

Teddy Kareta, otro astrónomo involucrado en la observación, le dijo a BBC News: «Es sorprendente cuán claramente pudimos capturar la estructura y el alcance de las secuelas en los días posteriores al impacto».

Los expertos dicen que analizar la columna de polvo y descubrir nueva información sobre la estructura del asteroide ayudará a la NASA a apuntar con mayor precisión a un asteroide en futuras misiones. Esto se debe a que la densidad y la estructura de un asteroide afectan la medida en que se puede cambiar su trayectoria.

El Dr. Knight dijo: «Ahora comienza la siguiente fase de trabajo para el equipo de DART a medida que analizan sus datos y observaciones por parte de nuestro equipo y otros observadores de todo el mundo que compartieron el estudio de este emocionante evento.

“Planeamos usar Soar para monitorear la eyección en las próximas semanas y meses”.

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DART, se puso en contacto con éxito con Diomorhus a 6,8 millones de millas de la Tierra como parte de esta misión de 240 millones de libras esterlinas. Pero pasarán varias semanas hasta que sepamos con certeza si la prueba ha funcionado.

Representa el primer intento de la humanidad de mover otro cuerpo celeste que, según el jefe de la NASA, Bill Nelson, “nos enseñará algún día cómo proteger nuestro propio planeta de un asteroide entrante. Estamos demostrando que la defensa planetaria es un esfuerzo global y que es muy posible salvar nuestro planeta”.

La Dra. Lori Glaze, directora de ciencia planetaria de la NASA, dijo a los periodistas: «Nos estamos embarcando en una nueva era de la humanidad, una era en la que potencialmente tenemos la capacidad de protegernos de algo como el peligroso impacto de un asteroide peligroso». algo increíble; nunca antes habíamos tenido esa capacidad».

Dimorphos, es la llamada «luna de un planeta menor» que orbita alrededor de un asteroide más grande, 65803 Didymos, los cuales se encuentran en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter.

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LICIACube, un CubeSat italiano que siguió a la misión DART, también comenzó a enviar imágenes tomadas desde su perspectiva espectacular, ya que no estaba muy lejos cuando DART se estrelló contra la roca espacial.

Los telescopios Hubble y James Webb de la NASA también siguieron el impacto y revelaron cómo se veía el impacto a través de diferentes longitudes de onda de luz.

Dimorphos y Didymos fueron elegidos por la NASA para la misión de prueba DART por una variedad de razones, incluida su relativa cercanía a la Tierra y el hecho de que son parte de un sistema binario.

Esto significa que es posible calcular cualquier cambio en la velocidad de Dimorphos rastreando con qué frecuencia la luz de Didymos se atenúa cuando su satélite pasa frente a él.

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