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La mayor amenaza de los astronautas de la NASA es el herpes

Los astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS) y los que viajan al espacio profundo enfrentan muchos peligros, pero los expertos ahora dicen que el herpes es una gran amenaza.

Los efectos de la microgravedad y la radiación cósmica -sin la atmósfera de la Tierra para protegerse a sí mismo- pueden causar estragos en el sistema inmunológico. Un nuevo estudio de la NASA ha revelado que el virus del herpes a veces puede volver a despertar cuando una persona abandona la Tierra y es puesta en las condiciones del espacio.

La agencia espacial encontró que alrededor del 53 por ciento de los astronautas que se embarcaron en vuelos de corto plazo del transbordador espacial muestran signos de herpes, y ese número aumentó al 61 por ciento de aquellos que estuvieron en misiones más largas de la ISS.

Otros virus que estaban presentes en las muestras de orina de los astronautas eran la varicela, el herpes zóster y, sobre todo, el herpes oral y genital.

El investigador principal del estudio, el Dr. Satish Mehta del Centro Espacial Johnson de la NASA, dijo: «Durante los vuelos espaciales hay un aumento en la secreción de hormonas de estrés como el cortisol y la adrenalina, que se sabe que suprimen el sistema inmunológico.

En consonancia con esto, encontramos que las células inmunitarias de los astronautas -especialmente las que normalmente suprimen y eliminan los virus- pierden eficacia durante los vuelos espaciales y a veces hasta 60 días después.

Hasta la fecha, 47 de los 89 (53%) astronautas en vuelos cortos del transbordador espacial, y 14 de los 23 (61%) en misiones más largas de la Estación Espacial Internacional (ISS) han eliminado los virus del herpes en sus muestras de saliva u orina.

Estas frecuencias, así como la cantidad de excremento viral, son marcadamente más altas que en las muestras de antes o después del vuelo, o de los controles sanos.»

El Dr. Mehta dijo que el desarrollo de contramedidas contra el virus es una prioridad absoluta y esencial para el éxito de las misiones en el espacio profundo.

Sólo una pequeña proporción de astronautas desarrollan síntomas, pero las tasas de reactivación del virus aumentan con la duración de los vuelos espaciales.

El Dr. Mehta continuó: «La contramedida ideal es la vacunación de astronautas, pero hasta ahora sólo está disponible contra el VZV.

Los ensayos de otras vacunas contra el virus del herpes son poco prometedores, por lo que nuestro objetivo actual es desarrollar regímenes de tratamiento específicos para las personas que sufren las consecuencias de la reactivación viral.

Esta investigación también tiene una enorme relevancia clínica para los pacientes de la Tierra. Nuestras tecnologías desarrolladas en vuelos espaciales para la detección rápida de virus en la saliva ya han sido empleadas en clínicas y hospitales de todo el mundo».

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