Planeta Tierra

La gigantesca columna de polvo del Sahara que sopla a través del Atlántico es visible desde casi un millón de millas de distancia en el espacio

Los vientos cálidos y secos que soplan a través del desierto del Sahara han llevado una enorme columna de polvo de más de 3.500 millas a través del Océano Atlántico.

A partir del 6 de junio de 2022, el penacho se extendió desde África hasta América del Sur e incluso llegó a Puerto Rico. En total, cubrió más de 2,2 millones de millas cuadradas del Océano Atlántico tropical. Se espera que llegue al Golfo de México el fin de semana y provoque puestas de sol espectaculares en Florida y otros lugares.

Visible desde casi un millón de millas de distancia

El penacho era tan grande y nítido que fue visto por la nave espacial DSCOVR estacionada a 984,628 millas de la Tierra:

La nave espacial DSCOVR de la NASA adquirió esta imagen de la columna de polvo del Sahara que se extiende por el Océano Atlántico el 6 de junio de 2022. (Crédito: NASA)

En promedio, los vientos alisios barren aproximadamente 180 millones de toneladas métricas de polvo del Sahara a través del Océano Atlántico a diferentes partes de las Américas y la cuenca del Caribe cada año. Así que el fenómeno no es tan inusual.

Los científicos lo llaman la capa de aire del Sahara. El SAL se caracteriza por una masa de aire muy seco y excesivamente polvoriento que se forma sobre el desierto del Sahara a fines de la primavera, el verano y principios del otoño y que con frecuencia se desplaza hacia el Atlántico.

La actividad de SAL generalmente aumenta a mediados de junio y alcanza su punto máximo desde finales de junio hasta mediados de agosto, con nuevos brotes que ocurren cada tres a cinco días, según Jason Dunion, investigador de huracanes de la Universidad de Miami. Durante este período pico, los brotes de SAL a menudo llegan al oeste hasta Florida, América Central e incluso Texas. Y pueden cubrir áreas del Atlántico tan grandes como los 48 estados inferiores de los Estados Unidos.

Una animación de imágenes adquiridas por los satélites de la NASA muestra la columna de polvo del Sahara que cruza el Atlántico entre el 30 de mayo y el 6 de junio de 2022. (Fuente: NASA Worldview)

En 2020, un evento a fines de junio fue tan enorme que se denominó la columna de polvo «Godzilla». Se introdujo en el sur de los Estados Unidos, donde el 27 de junio elevó la concentración de partículas finas (PM 2.5) a un nivel que excedía el estándar de calidad del aire de la EPA en alrededor del 40 por ciento de las estaciones del sur.

¿Continuará la pluma actual para rivalizar con Godzilla? Eso aún está por verse.

Una cosa es segura: las columnas del Sahara que soplan a través del Atlántico suprimen la actividad de los huracanes. La capa de aire cálido tiende a sofocar las corrientes ascendentes de aire húmedo que son clave para la formación de tormentas. Además, al dar sombra al océano, el polvo puede ayudar a mantener bajas las temperaturas de la superficie del mar. El agua de mar cálida alimenta las tormentas, por lo que tiende a reprimirlas. Y cualquier tormenta que logre formarse es propensa a ser destrozada por los fuertes vientos asociados con la capa de aire del Sahara.

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