Planeta Tierra

La extinción masiva del Triásico tardío y por qué sobrevivieron los dinosaurios

En los albores del período Triásico, hace unos 252 millones de años, el antiguo supercontinente de Pangea se extendía entre los confines de la Tierra. La masa de tierra contenía los precursores geológicos de los siete continentes modernos.

“Un dinosaurio ambicioso podría haber caminado desde muy cerca del polo sur al polo norte en toda su vida”, explica Paul Olsen, paleontólogo de la Universidad de Columbia.

Sin embargo, el supercontinente comenzó a romperse y astillarse a finales del Triásico, hace unos 230 millones de años. A medida que las Américas se alejaron de África y Eurasia, el magma estalló en los márgenes. El episodio, ahora conocido como la Provincia Magmática del Atlántico Central (CAMP), fue uno de los eventos volcánicos más grandes en la historia de la Tierra.

Al igual que las trampas siberianas, el período de vulcanismo que desencadenó la extinción masiva del final del Pérmico, CAMP tuvo un efecto devastador en la biodiversidad global. Los gases de efecto invernadero se arrojaron a la atmósfera y las temperaturas globales aumentaron rápidamente. Los organismos terrestres y marinos murieron en masa. Sin embargo, muchos científicos también apuntan al final del Triásico como el evento que dio origen a los dinosaurios.

Fauna Familiar

A un día de manejo desde Los Ángeles, un antiguo camino minero se adentra en el desierto y termina en un cañón de suave pendiente salpicado de enebros. Este sitio, denominado Cañón de Nueva York, contiene capas de sedimentos marinos que se remontan a la extinción del final del Triásico.

«Es una mirada bastante completa a lo que estaba pasando en un entorno de plataforma marina en ese momento», dice el paleontólogo de la Universidad del Sur de California, David Bottjer.

Los fósiles encontrados en sedimentos como los del Cañón de Nueva York pintan un panorama sombrío de la vida en los océanos durante el Triásico tardío. Dióxido de carbono y metales pesados ​​contaminan y acidifican el agua de mar. Dos grupos de moluscos marinos, los ammonoideos y los conodontes, desaparecieron por completo y muchos otros organismos marinos sufrieron pérdidas catastróficas. Pereció la mayoría de las especies de arrecifes de coral, bivalvos y reptiles marinos.

Aunque la vida en los océanos sufrió una pérdida considerable de diversidad durante la extinción, la mayoría de los grupos taxonómicos lograron pasar al otro lado. Cuando los ecosistemas marinos se recuperaron durante el período Jurásico temprano, se parecía a lo que había sucedido antes.

“Fue una extinción masiva lo que le sucedió a la fauna moderna”, dice Bottjer. “Los organismos que sobrevivieron luego volvieron a evolucionar en los océanos”.

Dirígete a los polacos

En tierra, los organismos son aún más vulnerables al clima extremo que sus contrapartes marinas. Mientras que el océano proporciona un amortiguador a los cambios de temperatura atmosférica, los organismos terrestres no tienen dónde esconderse. Durante el Triásico tardío, la Tierra se volvió tan caliente que pocas plantas o animales podían sobrevivir en las regiones ecuatoriales y tropicales.

Aun así, el período no fue universalmente caluroso. Los “inviernos volcánicos” siguieron a erupciones significativas. A medida que la ceniza bloqueaba la luz solar de un polo a otro, las temperaturas caían en picado y las plantas luchaban por realizar la fotosíntesis.

A finales del Triásico, un clado de grandes reptiles, Pseudosuchia, estaba muy extendido en las regiones ecuatoriales y tropicales. Pocos de estos carroñeros y depredadores de sangre fría sobrevivieron al final del Triásico. En un artículo reciente, Olsen y un grupo internacional de colegas señalan los inviernos volcánicos como uno de los principales impulsores de estas extinciones.

“Todo lo que era grande y sin aislamiento en los trópicos se ha ido”, dice Olsen.

Los pseudosuquios carecían de algo importante: un abrigo de invierno. No pudieron huir del calor extremo a latitudes más lejanas debido al riesgo de morir congelados durante un invierno volcánico.

Pero un clado de reptiles ya estaba adaptado al frío. Los primeros dinosaurios habían desarrollado capas aislantes de plumas para acceder a la rica vegetación que se encuentra más cerca de los polos. Esta adaptación pudo haberlos llevado a sobrevivir a la extinción y poblar la Tierra durante el Jurásico.

Los dinosaurios no fueron los únicos animales terrestres que sobrevivieron al final del Triásico. Los protomamíferos pueden haberse excavado en el suelo para escapar de las temperaturas extremas. Los cocodrilos, el único orden sobreviviente de Pseudosuchia, pueden haberse sumergido en el agua para escapar del calor extremo.

La temperatura de la tierra está aumentando hoy como lo estaba al final del Triásico. Ya estamos viendo que los organismos sensibles a la temperatura son los primeros en irse. Cuanto más avance el calentamiento global, más organismos serán empujados más allá de sus límites. Los que sobrevivan serán adaptables. Y, como los dinosaurios, heredarán la tierra.

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