Planeta Tierra

La extinción actual podría hacer que las aves se vuelvan menos únicas

La Tierra está atrapada en una crisis de extinción. Estimando que la frecuencia de extinción es ahora de 1000 a 10 000 veces mayor que la norma, los científicos dicen que más de un millón de especies están activamente en riesgo.

Ahora, un estudio de Current Biology muestra que esta crisis de extinción traerá mucho más que la pérdida de especies. Para las aves, también traerá disminuciones dramáticas en la diversidad, ya que las especies con rasgos distintivos también son las más vulnerables a la extinción. El estudio, dicen los autores, cambiará la forma en que pensamos sobre nuestra crisis actual y podría inspirar innovaciones importantes en nuestros enfoques de conservación.

Disminución de la diversidad de aves

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Las aves son algunos de los animales más característicos del planeta. Abarcando todo el mundo y sobreviviendo a una amplia variedad de climas, los cuerpos de las aves varían sustancialmente. Desde el pequeño colibrí revoloteando hasta el robusto pato que camina como un pato y la cigüeña de patas largas.

Aunque las aves siempre han sido un grupo diverso, un equipo de biólogos británicos se ha vuelto hacia el futuro, prediciendo los efectos de las extinciones inminentes en la diversidad de aves. Descubrieron que estas extinciones conducirán a reducciones drásticas y desproporcionadas en la diversidad de aves en todo el mundo. Las especies podrían volverse cada vez más similares entre sí en términos de sus rasgos físicos, conocidos entre los científicos como su morfología.

«A medida que las especies se extinguen, se espera que los rasgos que representan también se pierdan», dice Emma Hughes, autora principal del estudio y bióloga de aves de la Universidad de Sheffield, en un comunicado de prensa. «Pero lo que encontramos fue que con la diversidad morfológica, los rasgos se perdieron a un ritmo mucho, mucho mayor de lo que podría predecir la pérdida de especies».

Según los biólogos, su trabajo enfatiza los peligros de las extinciones y la disminución de la diversidad, que pueden tener consecuencias para la funcionalidad de los ecosistemas futuros y para los humanos del futuro. «La crisis de extinción global no solo significa que estamos perdiendo especies», dice Hughes en un comunicado de prensa. «Significa que estamos perdiendo rasgos únicos […] que podría conferir beneficios únicos a la humanidad que actualmente se desconocen».

El estudio también podría inspirar nuevas estrategias de conversación, en las que se prioricen y preserven los rasgos únicos y ecológicamente esenciales.

Disminuciones desproporcionadas

Los biólogos formaron sus predicciones utilizando modelos estadísticos. Este estima los efectos globales y locales de la pérdida de especies clasificadas actualmente por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) como amenazadas de extinción.

Las disminuciones desproporcionadas en la diversidad se derivan del hecho de que las extinciones no son consistentes en todos los ámbitos, dicen los investigadores. En cambio, son mucho más frecuentes entre las aves con rasgos peculiares, como picos extraños y cuerpos de tamaño extraño.

«Ese es el tipo de especie que uno esperaría que estuviera en mayor riesgo», dice Hughes en un comunicado de prensa. «Encontramos pruebas sólidas que respaldan la hipótesis de que es probable que las especies más grandes y más pequeñas estén en mayor riesgo de extinción».

Además, ciertas áreas también son más propensas a quedarse sin diversidad de aves. «Las montañas y estribaciones del Himalaya corren un riesgo particular», concluye Hughes en un comunicado de prensa. «Es probable que la pérdida de diversidad de rasgos sea considerable».

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