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La evolución solo piensa en una cosa, y son los cangrejos

En 1989, el paleontólogo Stephen Jay Gould propuso un experimento mental: ¿Cómo sería el mundo si retrocediéramos en el tiempo y volviéramos a reproducir la cinta evolutiva? “Dudo que algo como el Homo sapiens vuelva a evolucionar”, concluyó. Tal vez no. Pero los cangrejos podrían.

La evolución simplemente no puede dejar de crear cangrejos. Lo creas o no, el plan de cuerpo plano y ancho ha evolucionado al menos cinco veces diferentes. El proceso se llama carcinización y está inspirado en cómics, memes y subreddits completos.

Aún así, los biólogos no saben por qué los cangrejos siguen evolucionando. Averiguarlo satisfaría a las masas en línea, seguro, pero también sería un paso hacia la resolución de otros misterios científicos importantes. Por ejemplo, por qué algunas especies comparten caminos evolutivos mientras que otras forjan caminos únicos (mirándote, ornitorrinco).

¿Qué son los cangrejos de todos modos?

Los cangrejos pertenecen a un grupo llamado meiurans, que incluye brachyurans (o «verdaderos cangrejos») y anomurans (o «falsos cangrejos»). A primera vista, las diferencias entre los dos subgrupos son sutiles; la más obvia es que los braquiuros caminan sobre cuatro pares de patas mientras que los anomuros caminan sobre tres. Sin embargo, en realidad están separados por cientos de millones de años de evolución. Además, cada uno ha desarrollado planes corporales malhumorados varias veces.

Los primeros meiuranos probablemente se parecían a las langostas rechonchas, dice Javier Luque, biólogo evolutivo de la Universidad de Harvard y la Universidad Internacional de Florida. A medida que se carcinizaban, ensanchaban, aplanaban y endurecían sus cuerpos. También se encogieron y metieron sus abdómenes segmentados debajo de sus caparazones en forma de escudo.

Esa transición puede ser dramática, como cuando los cangrejos rey evolucionaron de los cangrejos ermitaños. “Los miras y piensas, ‘¿qué diablos?’”, dice Joanna Wolfe, también de Harvard. En serio: los ermitaños y los cangrejos rey no podrían verse más diferentes. El hecho de que los ermitaños se carcinizaran, y que esto sucediera al menos otras cuatro veces, es asombroso.

No está claro por qué los crustáceos siguen haciendo esto, pero podría estar relacionado con la movilidad y la depredación, dicen Wolfe y Luque. Acortar y ensanchar el cuerpo estabiliza su postura. Eso podría permitir la caminata lateral por la que el grupo es famoso y ayudarlos a invadir tierra firme.

El mal humor también podría evitar la depredación; los crustáceos meten su deliciosa cola debajo de un caparazón protector y pueden apretar sus cuerpos en forma de disco en grietas estrechas. Lo contrario también parece cierto. Las especies que evitan la depredación por otros medios, como cooptar conchas de caracoles o cavar madrigueras, a menudo pierden los planes corporales parecidos a los de los cangrejos o nunca los desarrollan en primer lugar.

Uno reverso

La carcinización no es una calle de sentido único. Los cangrejos fueron descarcinados al menos siete veces, dando lugar a bichos raros como los cangrejos rana con forma de garrapata y los cangrejos de porcelana simbióticos. Sin embargo, el niño del cartel de los bichos raros descarcinados podría ser un crustáceo extinto llamado Callichimaera perplexa. Luque dice que la criatura de 90 millones de años está «atrapada en la pubertad» y PBS Eons la llamó el «Baby Yoda» de los cangrejos.

Eso es porque los crustáceos pasan su infancia como larvas nadadoras llamadas zoea. Los recién nacidos tienen colas largas, cabezas redondas y ojos pequeños y brillantes. Por lo general, una vez que maduran, se asientan en el fondo marino y cambian de forma a formas similares a las de un cangrejo. C. perplexa, sin embargo, mantiene sus cualidades juveniles incluso como adulto, vadeando el agua como un gran bebé larvario.

Con ojos saltones, patas que reman y largas piezas bucales depredadoras, “es el ornitorrinco del mundo de los cangrejos”, dice Luque. «Y tiene una clave importante para comprender la evolución del cangrejo». Quizás los cangrejos ganan y pierden su forma con tanta frecuencia porque pueden cronometrar con flexibilidad cuándo y si metamorfosearse.

Para averiguarlo, Wolfe y Luque están apuntalando el registro fósil fragmentado, refinando árboles evolutivos e identificando beneficios adaptativos que podrían favorecer el mal humor. También están aprovechando herramientas modernas como rayos X de alta potencia y genética. “Es una historia complicada”, dice Wolfe. “Pero está bien, porque eso es evolución”.

La evolución es un chapucero

Los memes retratan a los cangrejos como la forma corporal óptima, pero la carcinización podría no ser del todo adaptativa. En cambio, podría reflejar restricciones, como genes profundamente arraigados y patrones de desarrollo que canalizan a los meiuranos en un pequeño conjunto de posibles planes corporales. “Tal vez es algo completamente diferente lo que ha impulsado esta evolución repetida, [something] eso no es solo adaptación por selección natural”, dice el biólogo evolutivo Jonathan Losos de la Universidad de Washington en St. Louis.

Por ejemplo, Wolfe y Luque plantean la hipótesis de que el abdomen segmentado y el caparazón protector están inextricablemente vinculados, un fenómeno llamado integración evolutiva. Si la selección natural favoreciera los abdómenes pequeños y ocultos, entonces el caparazón podría haberse aplanado como un subproducto.

La evolución es un reparador, no un ingeniero. Puede manipular diferentes inventos con un solo juego de Lego, por ejemplo, pero está limitado por las piezas (en este caso, genes y diseños corporales) disponibles en la caja. Es muy posible que todo el fenotipo del cangrejo haya evolucionado simplemente porque un componente es beneficioso mientras que los otros están evolutivamente integrados y obligados a acompañarlos.

Variaciones sobre un tema

Y la carcinización es solo un ejemplo de evolución convergente, “cuando dos especies evolucionan para volverse más similares”, dice Losos. La convergencia puede hacer que cuerpos enteros y estilos de vida se alineen, como en el género de lagartos comúnmente conocidos como anolis que estudia Losos. Pero los cangrejos muestran que también puede tener más matices. A pesar de compartir similitudes, los cangrejos son sorprendentemente diversos. Viven en la tierra o el mar, pueden ser microscópicos o más grandes que un humano, y reclaman nichos ecológicos tan dispares como madrigueras y parásitos.

Debe haber algún beneficio unificando esta asombrosa biodiversidad, dice Losos. Pero su pregunta más importante es por qué la evolución convergente produce facsímiles en algunos casos mientras permite diversidad en otros: «Esa es una pregunta muy interesante que, que yo sepa, no se ha abordado mucho».

Losos dice que las personas se sorprenden cuando se enteran por primera vez de la evolución convergente, pero los cangrejos llevan esa fanfarria a un nuevo nivel. Aparecen en dibujos animados, astrología e incluso en un video de rave de cangrejo bailando que ha acumulado más de 200 millones de visitas en YouTube (adiós, Lofi Beats Girl, hola rave de cangrejo de 10 horas).

Los amamos por lo diferentes que son de nosotros. “Y, sin embargo, podemos vernos un poco allí”. Dice Luque. “Son tan maravillosamente extraños”. Wolfe agrega que la ubicuidad del cangrejo en la cultura pop es la razón por la cual la carcinización es tan impactante para la mayoría de las personas: «Todo el mundo cree que sabe lo que es un cangrejo y luego se equivoca».

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