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La cría de babuinos entre especies podría iluminar la historia humana

La reproducción entre especies siempre ha ocurrido, incluso entre los antiguos homínidos. Dicho esto, estudiar híbridos de homínidos es complicado, y los científicos aún luchan por determinar si la hibridación fue ventajosa o desventajosa para la descendencia.

Ahora, una nueva investigación en Science encuentra que este tipo de reproducción entre especies se selecciona activamente entre los babuinos en África, lo que podría indicar que lo mismo era cierto entre los antiguos homínidos. Fruto de una combinación de observaciones de campo y análisis genómicos, este hallazgo destaca la importancia de estudiar otros primates como modelos para la historia humana, particularmente para aspectos de la historia humana que son imposibles de observar en el presente.

Híbridos humanos

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Los humanos antiguos tendían a entremezclarse. De hecho, el Homo sapiens se mezclaba con frecuencia con especies similares del género Homo, incluidos los neandertales y otros. Se cree que esta mezcla tuvo un impacto sustancial en la historia humana y la variación a lo largo del tiempo. Dicho esto, los científicos han planteado previamente la hipótesis de que este tipo de mezcla habría sido rechazada activamente a través de los procesos de selección natural. La descendencia de tales parejas sería menos adecuada para sobrevivir. Pero el paso del tiempo y la desaparición de todos los demás homínidos han hecho que esta hipótesis sea particularmente difícil de probar.

Una solución es investigar otros primates. De hecho, los científicos dicen que la reproducción entre las especies actuales de primates, una selección de mamíferos que incluye lémures, loris, monos y simios, además de los humanos, podría iluminar la reproducción entre especies entre los antiguos homínidos.

Tomando este enfoque comparativo, un equipo de investigadores analizó las prácticas de cruzamiento de los babuinos en la naturaleza. En conjunto, su análisis indicó que la reproducción entre especies se selecciona activamente en las poblaciones de babuinos, lo que respalda la hipótesis de que los híbridos de homínidos carecían de la misma aptitud para la supervivencia que sus pares no híbridos. Más importante aún, dicen los investigadores, su análisis también acentúa el valor de otros primates como representantes para recuperar la historia humana inaccesible.

Estudiando la cría de babuinos

Para estudiar la reproducción entre especies entre otros primates, los investigadores recurrieron a los babuinos amarillos y los babuinos anubis en el área de Amboseli en Kenia. Allí, analizaron más de 50 años de observaciones de campo sobre la demografía y la dinámica de estas poblaciones, así como información genómica de los descendientes de la mezcla.

Aunque las observaciones de campo indicaron que la descendencia de esta cría no es menos adecuada para la supervivencia, su análisis genómico aparentemente sugirió lo contrario. Mostró que la reproducción fue seleccionada en contra de una manera similar a la hipótesis sobre la mezcla entre humanos y otros homínidos.

En última instancia, estos hallazgos podrían ayudar a los científicos a estudiar la variación y la historia humanas. Pero los investigadores dicen que los detalles de la selección contra la hibridación de homínidos, incluido su modo y su mecánica, aún son confusos y deberían estar sujetos a estudios adicionales.

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