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La clave de Putin para los sueños nucleares de Biden mientras las nuevas plantas necesitan combustible ruso

Estados Unidos está compitiendo por desplegar sus nuevas plantas de energía nuclear en medio de la crisis energética mundial mientras se aleja de los combustibles fósiles, pero Rusia es el único país que tiene el combustible necesario para alimentar los reactores de próxima generación. Ahora, EE. UU. se esfuerza por utilizar parte de su reserva de uranio apto para armas (el uranio es el combustible ampliamente utilizado en las plantas nucleares) como alternativa, ya que espera impulsar la revolución nuclear. Los reactores modulares avanzados, también conocidos como SMR, son una nueva forma de energía nuclear que, según se dice, son más fáciles de construir y más rápidos de implementar que las centrales eléctricas tradicionales.

En todo el mundo, las naciones han desarrollado un renovado sentido de urgencia para agregar más energía nuclear a su combinación energética en medio de una crisis internacional del gas que ha visto dispararse las facturas de millones de personas.

Quienes respaldan estos nuevos tipos de reactores nucleares afirman que las innovaciones podrían impulsar el alejamiento del petróleo y el gas, cuyo precio se ha disparado astronómicamente debido a la guerra de Rusia en Ucrania y los cortes de gas de Vladimir Putin.

Sin embargo, los nuevos reactores requieren una fuente confiable de lo que se conoce como uranio poco enriquecido de alto ensayo (HALEU), pero los desarrolladores temen que no recibirán pedidos para sus plantas. Pero sin estos pedidos, es probable que los productores potenciales del combustible no puedan poner en marcha las cadenas de suministro comerciales para reemplazar el uranio de Rusia.

Un portavoz del Departamento de Energía de EE. UU. (DOE) dijo: «Entendemos la necesidad de una acción urgente para incentivar el establecimiento de un suministro sostenible de HALEU impulsado por el mercado».

El vocero agregó que Washington está en las etapas finales de evaluar cuánto de su inventario de 585,6 toneladas de uranio altamente enriquecido distribuirá a los reactores.

También se produce cuando Occidente ha estado cortando los lazos energéticos con Rusia, embargando el carbón, el petróleo y recortando las importaciones de gas en medio de la invasión de Ucrania por parte de Putin en un intento por obstaculizar el esfuerzo bélico. Pero si se requiere uranio ruso para alimentar los nuevos reactores, podría socavar las sanciones impuestas a Moscú.

El problema es que Rusia tiene el monopolio de HALEU, algo que, según los informes, preocupa a los EE. UU. desde hace algún tiempo.

HALEU está enriquecido a niveles de hasta un 20 por ciento, a diferencia del 5 por ciento más o menos del uranio que alimenta la mayoría de las plantas nucleares tradicionales. La única empresa que vende HALEU comercialmente es TENEX, una rama del gigante nuclear Rosatom, controlado por el Kremlin.

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Mientras que Occidente ha impuesto sanciones a otros gigantes energéticos estatales rusos, como Gazprom y Rosneft, Rosatom aún no ha sido sancionado por la invasión rusa de Ucrania, en gran parte debido a su papel clave en la industria nuclear mundial.

Pero los desarrolladores de plantas de energía de EE. UU. como X-energy y TerraPower, según se informa, no están dispuestos a entregar dinero a Rusia por suministros nucleares en medio de la guerra.

Jeff Navin, director de asuntos externos de TerraPower, cuyo presidente es el multimillonario Bill Gates, dijo: «No tuvimos un problema de combustible hasta hace unos meses. Después de la invasión de Ucrania, no nos sentíamos cómodos haciendo negocios con Rusia».

Sin embargo, es posible que EE. UU. no sea la única nación con este problema, dado que varios países, incluido el Reino Unido, han señalado que los SMR tienen un papel clave que desempeñar en la revolución nuclear.

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Gran Bretaña se esfuerza por implementar SMR de bajo costo, que podrían producir electricidad con bajas emisiones de carbono durante hasta 60 años. El gigante de la ingeniería británica Rolls Royce está desarrollando actualmente los reactores, cada uno de los cuales producirá 470 megavatios de electricidad cada hora, suficiente para alimentar 1.000.000 de hogares (equivalente a una ciudad del tamaño de Leeds).

El Gobierno también ha señalado la tecnología como una parte esencial de su estrategia energética presentada en abril y ha proporcionado una subvención de 210 millones de libras esterlinas para ayudar con su desarrollo. La primera ministra Liz Truss también ha dicho que los SMR desempeñarán una «parte importante de la combinación energética».

Sin embargo, tanto el Reino Unido como los EE. UU. pueden desviar el control de Putin sobre la industria, gracias a la empresa de enriquecimiento y extracción de uranio de propiedad estatal de Francia, Orano. La firma afirma que puede comenzar a producir HALEU en cinco a ocho años, pero solo solicitará una licencia de producción una vez que tenga clientes con contratos a largo plazo.

Mientras tanto, otra empresa europea de enriquecimiento de uranio llamada Urenco ha dicho que está considerando sitios en los EE. UU. y Gran Bretaña para la producción de HALEU, aunque aún tiene que solicitar las licencias.

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