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La ciencia muestra que los pájaros carpinteros son innegablemente testarudos

La mecánica detrás del comportamiento característico de los pájaros carpinteros ha desconcertado a los biólogos durante muchos años. Sin embargo, una nueva investigación en Current Biology revela que las cabezas de los pájaros carpinteros permanecen rígidas y parecidas a un martillo durante todo el proceso de picoteo, lo que contradice las teorías anteriores de que sus cabezas actúan como amortiguadores suaves.

Un martillo de cabeza dura

Los pájaros carpinteros perforan los troncos de los árboles por una variedad de razones. Picotean para encontrar comida, ahuecan sus hogares y se comunican entre sí en un comportamiento conocido como «tambores». En vista de todo este picoteo, los biólogos han formulado hipótesis generales sobre la capacidad de los pájaros carpinteros para clavar la cabeza en los árboles sin lastimarse. A lo largo de los años, se han decidido por la teoría de que una sección esponjosa y maleable del cráneo de los pájaros carpinteros absorbía la mayor parte de la fuerza del impacto, como un casco amortiguador.

Para probar la teoría, un equipo de investigadores estudió los impactos sucesivos involucrados en el picoteo del pájaro carpintero. Midieron las desaceleraciones de los sucesivos impactos y las analizaron a través de modelos biomecánicos. Los investigadores determinaron que las cabezas de las aves no absorbieron ninguno de los impactos, desafiando la teoría tradicional de absorción de impactos.

«Al analizar videos de alta velocidad de tres especies de pájaros carpinteros, descubrimos que los pájaros carpinteros no absorben el impacto», dice el autor principal del estudio, Sam Van Wassenbergh, de la Universiteit Antwerpen, Bélgica, en un comunicado de prensa. «Este mito de la absorción de impactos en los pájaros carpinteros ahora se desmorona con nuestros hallazgos».

En última instancia, el equipo concluyó que la absorción de impactos no solo estaba ausente, sino que en realidad obstaculizaría a las aves si estuviera presente. Cualquier reducción en el poder de su picoteo se interpondría en el camino de su capacidad para perforar y golpear árboles.

Proteger los cerebros de las aves

Más que refutar las teorías tradicionales, los hallazgos del equipo también formulan nuevas preguntas para que investiguen los investigadores. Por ejemplo, sin la protección de la absorción de impactos, ¿cómo evitan los pájaros carpinteros lastimarse la cabeza?

Los investigadores descubrieron que la forma y el tamaño de los cerebros de los pájaros carpinteros significaba que los golpes de sus picoteos no alcanzarían el umbral de impacto para causar conmociones cerebrales.

La anatomía del pájaro carpintero, dice el equipo, está lista para soportar el picoteo. “La ausencia de absorción de impactos no significa que sus cerebros estén en peligro durante los impactos aparentemente violentos”, dice Van Wassenbergh en un comunicado de prensa. «Incluso los golpes más fuertes de los más de 100 picotazos que se analizaron deberían ser seguros para los cerebros de los pájaros carpinteros».

La investigación, dice el equipo, puede revelar por qué los pájaros carpinteros son del tamaño que son. Aunque los pájaros carpinteros más grandes con un pico más fuerte podrían perforar los troncos de los árboles con más éxito, probablemente serían más propensos a las conmociones cerebrales. Con su tamaño actual, concluyen los investigadores, no hay peligro de que los pájaros carpinteros continúen picoteando.

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