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La aurora boreal: una historia de avistamientos de auroras

A lo largo de la historia, los humanos han contemplado con asombro la maravilla astronómica que es la aurora boreal. Nos preguntamos qué es y contamos historias sobre las luces que brillaban arriba.

El nombre finlandés para la aurora boreal es revontulet, que significa «fuegos de zorro». La leyenda dice que los zorros hechos de fuego vivían en Laponia y sus colas juguetonas arrojaban chispas al cielo. En Estonia, el nombre está virmalizado, lo que significa seres espirituales de reinos superiores. Los inuits del norte de Groenlandia creían que los espíritus estaban jugando, lanzando un cráneo de morsa por el cielo. Y ahora, los científicos descubrieron el registro escrito más antiguo conocido de la aurora, anterior a un hallazgo anterior por unos tres siglos. Los investigadores Marinus Anthony van der Sluijs, un investigador independiente, e Hisashi Hayakawa de la Universidad de Nagoya, encontraron documentación en la historia de China y publicaron los hallazgos en la revista Advances in Space Research.

La grabación más antigua

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Cuando el viento solar, una corriente de partículas cargadas, protones y electrones, fluye desde el sol y choca con la atmósfera de la Tierra, crea la aurora boreal. Las partículas chocan contra los átomos y moléculas de la ionsfera de la Tierra liberando energía que brilla visiblemente. La aurora puede tomar diferentes formas (arcos, rayas, cortinas) y colores (verde, rojo, púrpura) dependiendo de con qué átomos choca el viento solar.

Van der Sluijs y Hayakawa encontraron un pasaje en la historia china llamado The Bamboo Annals, o Zhushu Jinian en mandarín, que hace referencia a estos colores.

El pasaje, compuesto en el siglo IV a. C., describe una «luz de cinco colores» en la parte norte del cielo que ocurrió al final del reinado del rey Zhao de la dinastía Zhou. Aunque los investigadores no pueden precisar una fecha exacta con certeza, concluyen que los chinos vieron los fenómenos geomagnéticos en el año 977 o 957 a. C. Se sabía que el polo norte magnético de la Tierra, en ese momento, estaba inclinado hacia el lado euroasiático a mediados de Siglo X a. C. Estaba más cerca del centro de China unos 15 grados que en la actualidad.

Por lo tanto, habría sido posible que el rey de China y todos aquellos en su esfera vieran la aurora.

La aurora boreal a lo largo de la historia

Las referencias a la aurora han aparecido a lo largo de la historia, incluso en pinturas rupestres de la Edad de Piedra, que datan de hace 30.000 años. En su libro Meteorología, escrito hace más de 2000 años, Aristóteles describió la aurora diciendo: «A veces, en una buena noche, vemos una variedad de apariencias que se forman en el cielo: ‘abismos’, por ejemplo, y ‘trincheras’ y colores rojo sangre. .»

Pero antes del paso chino, la primera grabación conocida de la aurora boreal ocurrió alrededor del 679-655 a. C. Los astrónomos asirios inscribieron un evento de aurora en tablillas cuneiformes. Los relatos bíblicos del profeta hebreo Ezequiel describieron una visión que, según algunos eruditos, se parece a la aurora boreal. Y el rey de Babilonia, Nabucodonosor II, anotó una aurora en su diario astronómico fechado en el 567 a.

Incluso en el año 34 dC, el emperador romano Tiberio César envió hombres a la ciudad italiana de Ostia pensando que estaba ardiendo en llamas. No lo fue, y en su lugar, la aurora brilló en lo alto.

Sin embargo, no fue hasta 1619 que Galileo Galilei acuñó el término «aurora boreal». Derivado de las palabras griegas «aurora» que significa «amanecer» y «boreas» que significa «viento», los griegos creían que Aurora era la hermana de Helios y Selene. Helios era el sol. Selene era la luna. Fue Aurora quien condujo su colorido carro por el cielo para alertar a sus hermanos sobre el amanecer de cada día.

Más tarde, Henry Cavendish registró las primeras observaciones científicas de la aurora boreal en 1790. Usando la triangulación, el científico inglés nacido en Francia determinó que la aurora boreal se produjo aproximadamente a 60 millas sobre la superficie de la Tierra. Fue el astrónomo británico Richard Carrington, en 1859, quien vinculó la aurora boreal con el sol.

Y aunque el científico noruego Kristian Birkeland, a principios del siglo XX, fue el primero en explicar qué causaba la aurora boreal, Benjamin Franklin también tenía una teoría sobre un barco que navegaba por el Atlántico. Observó una concentración de cargas eléctricas en el Polo Norte que intensificada por la nieve y la humedad provocó las luces.

Desde la gente de las cavernas hasta el rey de China, desde los emperadores romanos hasta nuestros padres fundadores, la humanidad siempre ha mirado la aurora con asombro y ha documentado pruebas de ella.

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