Ciencia

La actividad solar está causando que los satélites se ‘hundan’ hacia la Tierra, y podría destruirlos

Los satélites en órbita terrestre baja se enfrentan al arrastre de la atmósfera residual, que actúa para reducir la velocidad de la nave espacial, lo que provoca una reducción de la altitud. Si no se controla, esta «desintegración orbital» obliga a las naves a regresar a la atmósfera, momento en el que normalmente se queman durante el reingreso. Por esta razón, por ejemplo, la Estación Espacial Internacional (ISS) se ve obligada a realizar regularmente las llamadas maniobras de «reinicio» para mantenerla en órbita a una altura de alrededor de 250 millas sobre la superficie de la Tierra.

El Swarm de la Agencia Espacial Europea (ESA) es una constelación de tres satélites colocados en órbitas polares para estudiar la fuerza, la dirección y las variaciones del campo magnético de la Tierra.

A fines del año pasado, los operadores de la ESA descubrieron que los satélites se estaban «hundiendo» en órbitas más bajas, acercándose a la atmósfera, a un ritmo generalmente rápido, unas 10 veces más rápido que antes.

La directora de la misión Swarm y física ionosférica, la Dra. Anja Strømme, dijo a Space.com: “En los últimos cinco o seis años, los satélites se hundieron unos dos kilómetros y medio. [1.5 miles] un año.

“Pero desde diciembre del año pasado, han estado buceando virtualmente. La tasa de hundimiento entre diciembre y abril ha sido de 20 kilómetros [12 miles] por año.»

El cambio en la descomposición orbital de los satélites del enjambre coincidió, señalaron los expertos, con el inicio del último ciclo solar.

Cada uno de los ciclos del Sol dura 11 años, con actividad solar en cada edificio hasta un pico, durante el cual los polos magnéticos de la estrella se invierten, seguido de un período de disminución antes de que comience el siguiente ciclo.

Los astrónomos comenzaron a numerar los ciclos solares en 1775, cuando comenzó un extenso monitoreo de la actividad solar, y actualmente estamos en el Ciclo Solar 25, que está demostrando ser más activo que su predecesor relativamente adormecido y los pronósticos de los expertos.

A medida que aumenta la actividad solar, también lo hace el viento solar y el correspondiente arrastre atmosférico que se siente en las altitudes orbitales.

En consecuencia, los investigadores creen que los próximos años pueden resultar difíciles para la nave espacial colocada en órbita alrededor de nuestro planeta.

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No hace falta decir que la ESA ordenó a los satélites de enjambre que dispararan su propulsión a bordo en mayo, lo que los obligó a regresar a sus altitudes anteriores.

Sin embargo, no todos los satélites han tenido tanta suerte: SpaceX de Elon Musk perdió un lote de 40 nuevos satélites de comunicaciones Starlink cuando una tormenta solar los empujó a órbitas más bajas y, en última instancia, a su destrucción en la atmósfera.

Por lo general, las naves Starlink orbitan a una altitud lo suficientemente alta como para que una tormenta solar no tenga un efecto tan fatal; sin embargo, se despliegan desde cohetes Falcon 9 a una altitud más baja y luego se elevan a un nivel más alto mediante sus sistemas de propulsión a bordo, dejándolos en riesgo por el clima espacial en esa etapa temprana.

Según el Dr. Strømme, es probable que todas las naves que ocupan altitudes orbitales de alrededor de 250 millas enfrenten problemas similares en este nuevo período de actividad solar, con aquellos construidos con diseños económicos que no tienen unidades de propulsión, como los llamados CubeSats. particularmente vulnerable.

Estas embarcaciones, concluyó: “no tienen formas de levantarse. Eso básicamente significa que tendrán una vida útil más corta en órbita.

«Volverán a entrar antes de lo que lo harían durante el mínimo solar».

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