Ciencia

¡Jugador prehistórico! Mosca fósil usó globo de regalo vacío ‘para engañar a las hembras para que se aparearan’

En el reino animal, los regalos nupciales son objetos que un macho entrega a una hembra durante los rituales de cortejo y apareamiento. Pueden tomar una variedad de formas, desde puros tokens como fragmentos de hojas hasta artículos comestibles como pequeñas presas, secreciones salivales o incluso partes del cuerpo del macho para comer o sangre para beber. En algunos casos, las presas se presentan envueltas en seda, atrapadas en globos de moco espumoso o incluso, en el caso de un pájaro llamado gran alcaudón gris, ensartadas en espinas como un shish kebab de ratón. Los obsequios están destinados a hacer que la hembra sea más receptiva, a proporcionarle nutrientes o compuestos defensivos que mejoren su estado físico o, en algunos casos, a distraer a las hembras para que los machos puedan aparearse con ellas sin ser devorados.

En su estudio, la entomóloga Dra. Chufei Tang de la Academia de Ciencias Agrícolas de Jiangsu de China y sus colegas presentan el primer descubrimiento de un regalo nupcial conservado en el registro fósil.

Conservado en ámbar, el espécimen de la ofrenda de regalo, una mosca macho del género Alavesia, en la superfamilia Empidoidea, se recolectó en el valle de Hukawng en la provincia de Kachin, en el norte de Myanmar.

Otras piezas de ámbar de esta localidad han sido datadas radiométricamente hace unos 99 millones de años, durante el Cretácico medio.

El regalo agarrado entre las patas de la mosca tiene la forma de un globo vacío y espumoso hecho de moco de alrededor de un milímetro de diámetro, casi tan largo como el abdomen del insecto, secretado por las glándulas salivales del macho.

Dado que no se podían ver residuos del globo en su cuerpo, los investigadores creen que en el momento en que la mosca quedó atrapada en la resina, el regalo estaba completamente formado.

Los investigadores dijeron: “La entrega de regalos nupciales es uno de los rasgos más notables que han evolucionado entre los sistemas de apareamiento de animales, y ha generado numerosas hipótesis sobre su evolución e influencia.

“Sin embargo, su estudio se ha limitado a la fauna moderna debido a su naturaleza efímera y la falta de huellas en el medio ambiente adecuado para la conservación”.

«Aquí informamos la primera evidencia paleontológica y más antigua del comportamiento de entrega de regalos nupciales de una mosca macho de Alavesia que es un visitante obligado de las flores».

Este espécimen, agregaron, «demuestra la antigüedad de este comportamiento, su ocurrencia en los primeros linajes divergentes de Empidoidea y su mantenimiento durante 99 millones de años».

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Según el equipo, se cree que “inicialmente, el obsequio de las moscas empidoides era una simple presa, ya que hasta ahora la entrega de obsequios nupciales solo se observaba en grupos rapaces en los que las hembras estaban inactivas en la caza y solo podían obtener dichos nutrientes de la ofrenda de machos.

“Desde este punto inicial, evolucionaron las complejidades de la naturaleza de los obsequios”.

Envolver el regalo como un regalo, explicaron los investigadores, habría ayudado a las moscas macho a mantener el control del regalo durante el cortejo y la cópula, reduciendo así el riesgo de que las moscas hembra se vuelvan a aparear.

Agregaron: “El resultado final es la formación del globo como un sistema de empaque para la presa”.

A partir de aquí, algunos machos pueden haber decidido tomar atajos presentando globos vacíos, intentando, como dijo el equipo, «engañar a las hembras para que se apareen a pesar de una inversión mínima por parte del macho».

Alternativamente, proponen los investigadores, podría ser que la entrega de globos vacíos evolucionó primero, ya que el consumo de moco por sí solo puede proporcionar nutrientes para las moscas hembra.

En este escenario, la inclusión de presas en el globo como un regalo adicional se habría derivado más adelante en el tiempo.

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Para ver más de cerca la mosca fosilizada y su regalo, el investigador primero cortó el espécimen de ámbar con una minisierra de mesa.

Luego pulieron la sección cortada con papel de lija esmeril y la pulieron para permitir la vista más clara posible del espécimen incluido.

Luego, el fósil se fotografió con un microscopio y también se tomaron imágenes a través de la llamada microscopía de epifluorescencia, en la que un espécimen se somete a una luz de una longitud de onda específica que lo excita, lo que hace que emita su propia luz a su vez.

Con el estudio completo, el espécimen fósil ha sido depositado en las colecciones del Museo Entomológico de la Universidad Agrícola de China, en Beijing.

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista Gondwana Research.

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