Ciencia

Investigador sueco gana premio Nobel por descifrar código ‘imposible’

Svante Paabo, investigador sueco, ha sido galardonado con el Premio Nobel de Fisiología o Medicina por su trabajo en el estudio de la evolución humana. El Comité Nobel elogió al paleogenético por lograr lo que dijo que era una tarea aparentemente imposible. El Sr. Paabo desafió las probabilidades y descifró el código genético de uno de los parientes extintos de la humanidad: los neandertales. También hizo el «descubrimiento sensacional» de un pariente humano primitivo previamente desconocido conocido como Denisova. Su investigación ayudó a los científicos a comprender la historia evolutiva de la humanidad, explorando cómo el homo sapiens moderno emigró fuera de África hace unos 70.000 años.

Esta investigación sobre los genes antiguos también tiene una gran importancia para los humanos actuales, ya que ayuda a los investigadores a comprender cómo reacciona nuestro sistema inmunológico a las infecciones.

En un comunicado de prensa, el Comité del Premio Nobel dijo: «La investigación fundamental de Pääbo dio lugar a una disciplina científica completamente nueva: la paleogenómica.

«Al revelar las diferencias genéticas que distinguen a todos los humanos vivos de los homínidos extintos, sus descubrimientos proporcionan la base para explorar lo que nos hace únicamente humanos».

¿Quién es Svante Paabo?

El Dr. Svante Pääbo es un genetista sueco que se especializa en el campo de la genética evolutiva y ha trabajado extensamente en el código genético de los neandertales, que vivieron hace entre 130 000 y 40 000 años.

Fue uno de los fundadores de la paleogenética, una disciplina en la que los investigadores utilizan los métodos de la genética para estudiar a los primeros humanos y otras poblaciones antiguas.

Al principio de su carrera, el Dr. Pääbo quedó fascinado por la posibilidad de utilizar métodos genéticos modernos para estudiar el ADN de los neandertales. Sin embargo, descubrió que la contaminación del ADN durante miles de años había hecho que este método fuera un gran desafío.

Así, como estudiante de posdoctorado con Allan Wilson, pionero en el campo de la biología evolutiva, comenzó a desarrollar métodos para estudiar el ADN de los neandertales, un proyecto que tardó varias décadas en completarse.

¿Qué hizo él?

En 1997, el Dr. Paabo y sus colegas informaron sobre su exitosa secuenciación del ADN mitocondrial neandertal, procedente de un espécimen encontrado en la gruta de Feldhofer en el valle de Neander.

En 2010, logró lo que parecía imposible y publicó la primera secuencia del genoma neandertal. Los análisis comparativos también demostraron que el ancestro común más reciente de los neandertales y el homo sapiens vivió hace unos 800.000 años.

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Tras ese descubrimiento, el Dr. Paabo y su equipo ahora podrían investigar la relación entre los neandertales y los humanos modernos de diferentes partes del mundo.

Los análisis comparativos mostraron que las secuencias de ADN de los neandertales eran más similares a las secuencias de humanos contemporáneos originarios de Europa o Asia que a los humanos contemporáneos originarios de África.

Esto demostró que los neandertales y los homo sapiens se cruzaron durante sus milenios de coexistencia. En los humanos modernos de ascendencia europea o asiática, aproximadamente del 1 al 4 por ciento del genoma se origina en los neandertales.

En otro descubrimiento importante en 2008, el Dr. Paabo y sus investigadores descubrieron un hueso de un dedo de 40.000 años de antigüedad en la cueva Denisova en la parte sur de Siberia.

El hueso contenía ADN excepcionalmente bien conservado, que los investigadores estudiaron y descubrieron una secuencia única en comparación con todas las secuencias conocidas de los neandertales y los humanos actuales.

Esta nueva especie de humanos primitivos recibió el Denisova, y las comparaciones con secuencias de humanos contemporáneos de diferentes partes del mundo mostraron que también se había producido un flujo de genes entre la especie y el Homo sapiens.

Esta relación se observó por primera vez en poblaciones de Melanesia y otras partes del sudeste asiático, donde los individuos portan hasta un 6 por ciento de ADN de Denisova.

El Dr. Paabo descubrió el camino pavimentado para una nueva comprensión de la historia evolutiva de la humanidad. Como durante el tiempo que el homo sapiens emigró fuera de África, la expansión del Homo sapiens fuera de África y su migración hacia el este, no solo se encontraron y se cruzaron con los neandertales, sino también con los denisovanos.

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