Ciencia

Identifican la estrella más antigua de la Vía Láctea con sistema planetario

Astrónomos británicos han identificado la estrella más antigua de la Vía Láctea con un sistema planetario confirmado a su alrededor, que nació hace más de diez mil millones de años. El equipo de científicos liderado por la Universidad de Warwick publicó hoy sus hallazgos en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, con respecto a su estudio de una débil enana blanca a 90 años luz de la Tierra, así como los restos de su sistema planetario en órbita. .

Una enana blanca es una estrella que ha consumido todo su combustible y se ha desprendido de sus capas externas y ahora está experimentando un proceso de reducción y enfriamiento.

Miles de millones de años en el futuro, el mismo Sol algún día sufrirá ese destino.

Durante el proceso de colapso de una enana blanca, todos los planetas en órbita se interrumpirán y, en algunos casos, se destruirán, y sus restos se acumularán en la superficie de la estrella en descomposición.

El equipo modeló dos enanas blancas inusuales detectadas por el observatorio espacial del Interferómetro Astrométrico Global para Astrofísica (GAIA) de la Agencia Espacial Europea.

Ambos estaban contaminados por escombros planetarios, y se descubrió que uno de ellos era inusualmente azul, mientras que el otro es el más débil y rojo encontrado hasta la fecha en el vecindario galáctico local.

Usando instrumentos complejos en el Observatorio Europeo Austral, los científicos concluyeron que la estrella ‘roja’ WDJ2147-4035 tenía unos 10.700 millones de años, de los cuales 10.200 millones de años se han enfriado como una enana blanca.

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Se descubrió que los desechos encontrados en la atmósfera de helio casi puro y alta gravedad provenían de un antiguo sistema planetario que había sobrevivido a la evolución de la estrella a una enana blanca, lo que llevó a los astrónomos a concluir que este era el sistema planetario más antiguo alrededor de un enana blanca aún descubierta en la Vía Láctea.

La segunda estrella ‘azul’, WDJ1922+0233, era solo un poco más joven que WDJ2147-4035 y estaba contaminada por desechos planetarios de una composición similar a la corteza continental de la Tierra.

La autora principal Abbigail Elms, estudiante de doctorado en el Departamento de Física de la Universidad de Warwick, dijo: «Estas estrellas contaminadas con metales muestran que la Tierra no es única, hay otros sistemas planetarios con cuerpos planetarios similares a la Tierra».

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Alrededor del 97 por ciento de todas las estrellas se convertirían en enanas blancas, y su absoluta ubicuidad significaba que era muy importante comprenderlas, enfatizó.

La Sra. Elms agregó: “Formadas a partir de las estrellas más antiguas de nuestra galaxia, las enanas blancas frías brindan información sobre la formación y evolución de los sistemas planetarios alrededor de las estrellas más antiguas de la Vía Láctea.

“Estamos encontrando los remanentes estelares más antiguos en la Vía Láctea que están contaminados por planetas que alguna vez fueron similares a la Tierra.

«Es sorprendente pensar que esto sucedió en la escala de diez mil millones de años, y que esos planetas murieron mucho antes de que se formara la Tierra».

Los astrónomos también pueden usar los espectros de la estrella para determinar qué tan rápido se hundían los metales que habían sido identificados en el núcleo de la estrella, lo que les permite mirar hacia atrás en el tiempo y determinar qué tan abundantes eran cada uno de esos metales en el cuerpo planetario original.

Al comparar esas abundancias con el material planetario encontrado en el propio sistema solar de la Tierra, fue posible estimar cómo habrían sido esos planetas antes de que la estrella muriera y se convirtiera en una enana blanca, aunque en el caso de WDJ2147-4035, resultó ser un desafío. .

La Sra. Elms explicó: “La estrella roja WDJ2147-4035 es un misterio ya que los desechos planetarios acumulados son muy ricos en litio y potasio y no se parecen a nada conocido en nuestro propio sistema solar.

«Esta es una enana blanca muy interesante ya que su temperatura superficial ultra fría, los metales que la contaminan, su vejez y el hecho de que es magnética, la hacen extremadamente rara».

El profesor Pier-Emmanuel Tremblay, del Departamento de Física de la Universidad de Warwick, dijo: «Cuando estas viejas estrellas se formaron hace más de 10 mil millones de años, el universo era menos rico en metales que ahora, ya que los metales se forman en estrellas evolucionadas y gigantescas explosiones estelares.

«Las dos enanas blancas observadas brindan una ventana emocionante a la formación planetaria en un entorno pobre en metales y rico en gas que era diferente a las condiciones cuando se formó el sistema solar».

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