Ciencia

Horror en la Antártida: los huesos descubiertos en el ‘glaciar del Juicio Final’ pintan una imagen ‘desastrosa’

El derretimiento podría contribuir en más de 11 pies al aumento global del nivel del mar en los próximos siglos, advirtió el estudio. Dos enormes masas de hielo cubren la Antártida y alimentan sus numerosos glaciares: las capas de hielo de la Antártida oriental y occidental. Gracias al calentamiento global, las últimas décadas han visto una aceleración en la velocidad a la que la capa de hielo occidental se ha ido adelgazando. En particular, los glaciares Pine Island y Thwaites de la capa de hielo de la Antártida occidental son especialmente vulnerables al calentamiento global y ya están contribuyendo al aumento del nivel del mar en todo el mundo.

En un nuevo estudio, el científico terrestre Dr. Dylan Rood del Imperial College London y sus colegas calcularon la tasa de cambio del nivel del mar local alrededor de estos dos glaciares.

Tales medidas, explicaron, sirven como una forma indirecta de medir la pérdida de hielo.

Descubrieron que las tasas actuales de retroceso de los glaciares no tienen precedentes en los últimos 5.500 años.

Ambos glaciares tienen el potencial de causar grandes aumentos del nivel del mar a nivel mundial, siendo el glaciar Thwaites casi del mismo tamaño que Gran Bretaña, cubriendo un área total de unas 74,132 millas cuadradas.

Mientras tanto, el glaciar Pine Island no es mucho más pequeño y abarca unas 62,664 millas cuadradas.

El Dr. Rood dijo: “Aunque estos glaciares vulnerables se mantuvieron relativamente estables durante los últimos milenios, su tasa actual de retroceso se está acelerando y ya eleva el nivel global del mar.

«Estas tasas actualmente elevadas de derretimiento del hielo pueden indicar que esas arterias vitales del corazón de la capa de hielo de la Antártida occidental se han roto».

Esto, explicó, llevaría “a un flujo acelerado hacia el océano que es potencialmente desastroso para el futuro nivel global del mar en un mundo que se calienta.

“Ahora necesitamos urgentemente averiguar si es demasiado tarde para detener el sangrado”.

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En su estudio, el equipo consideró el tamaño de los glaciares que se remontan al período del Holoceno medio, hace más de 5000 años, durante el cual el clima era más cálido que hoy y, por lo tanto, los glaciares eran más pequeños y, en consecuencia, los niveles del mar más altos.

Se centraron en los restos de las antiguas playas antárticas, cuyos vestigios hoy se pueden encontrar elevados sobre el nivel del mar moderno.

Cuando se forman glaciares pesados ​​en la tierra, su mero peso empuja hacia abajo, o ‘carga’, la superficie de la Tierra. De manera similar, cuando se derriten, la tierra rebota, moviendo lo que alguna vez fue una playa a una posición más alta que el nivel del mar.

De esta manera, el nivel local del mar en la Antártida podría descender durante el Holoceno medio, incluso cuando el derretimiento del hielo glacial provocó un aumento del nivel medio global del mar.

Al determinar la edad de las diversas playas antiguas, lograda mediante la datación por radiocarbono de conchas marinas y huesos de pingüinos, el equipo pudo reconstruir los cambios pasados ​​​​en el nivel relativo del mar de la Antártida a lo largo del tiempo.

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La autora principal y geóloga, la profesora Brenda Hall de la Universidad de Maine, dijo: “El cambio relativo del nivel del mar le permite ver la carga y descarga de la corteza a gran escala por parte del hielo.

«Por ejemplo, el nuevo avance de los glaciares, que daría lugar a una carga de la corteza, reduciría la tasa de caída relativa del nivel del mar o incluso podría causar la inmersión de la tierra por debajo del nivel del mar».

Los resultados del equipo indicaron una caída constante en el nivel relativo del mar durante los últimos 5.500 años, un hallazgo que el equipo interpreta como resultado de la pérdida de hielo justo antes de ese período.

Este comportamiento, explicaron, es consistente con un comportamiento glaciar relativamente estable.

Sin embargo, los investigadores también encontraron que la tasa de caída relativa del nivel del mar desde mediados del Holoceno es casi cinco veces menor que la medida hoy, una diferencia atribuible a las rápidas pérdidas de hielo recientes.

La investigación futura, dijo el equipo, verá muestras de rocas recolectadas debajo de los glaciares para ayudar a determinar si las tasas de fusión aceleradas actuales aún podrían ser reversibles.

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista Nature Geoscience.

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