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Hace 50 años, los espeleólogos conectaron Mammoth Cave y Flint Ridge

Era el verano de 1972 y Tom Brucker estaba en un aprieto durante dos generaciones. Su padre, Roger, había creado una organización sin fines de lucro dedicada a la investigación de cuevas (acertadamente llamada Cave Research Foundation) junto con colegas que estaban explorando la cueva de cristal Floyd Collins en la década de 1950, una de las principales puertas de entrada al sistema de cuevas de Flint Ridge. Dos décadas más tarde, el joven Brucker se abría paso a través de un pasaje extremadamente estrecho en las profundidades de Flint Ridge, considerado el sistema de cuevas más largo del mundo en ese momento, en un esfuerzo por ver si podría conectarse con el sistema Mammoth Cave, igualmente espectacular y con muchos pisos.

En una expedición anterior ese verano, la exploradora de cuevas Patricia Crowther ya había atravesado el mismo lugar estrecho: un pasaje de aproximadamente 35 pies de largo que se encontraba cerca del final de lo que entonces se pensaba que era el tramo más largo del sistema Flint Ridge. Crowther había llegado a una cascada que caía por un pozo al final del apretón, pero carecía del equipo en ese momento para continuar.

Roger y Tom Brucker regresaron en una expedición posterior con otros, y Tom tenía las dimensiones adecuadas para escabullirse, aunque tardó media hora en hacerlo. “Mi padre no pudo pasar por el apretón inicial, así que pasé”, dice Tom. Luego bajó por la cascada y atravesó un pasaje sinuoso, finalmente llegó a un río y lo siguió durante 500 metros antes de regresar. Aún así, ese progreso fue el primer paso para extender la cueva conocida más larga del mundo.

El camino equivocado hacia el destino correcto

Los exploradores volvieron de nuevo; esta vez, cuatro de ellos lograron pasar. Pero el reloj no se detuvo: por razones de seguridad, tenían un límite de tiempo estricto. Pero siguieron un poco más, siguiendo el río hasta que llegaron a una habitación donde encontraron una firma en la pared inscrita por Pete Hanson, un explorador activo décadas antes, junto a una flecha.

Los espeleólogos suelen utilizar estas flechas para señalar la salida de pasajes profundos en caso de que alguien se pierda. Pero esta flecha apuntaba en dirección opuesta a donde acababa de llegar el equipo de Crowther. “Vimos eso y estábamos muy, muy emocionados, porque sabíamos que probablemente estábamos en Mammoth Cave”, dice Brucker. Crowther continuó hasta que llegó a un punto donde el río llegaba hasta el techo de la cueva. En ese momento, los espeleólogos habían superado su límite de tiempo y todos se dieron la vuelta.

El 9 de septiembre de 1972, el explorador John Wilcox logró atravesar el río subterráneo cuando vio que el nivel del agua había bajado. Llegó hasta Echo River, donde pudo ver la ruta turística principal de Mammoth Cave. Ese descubrimiento inicial de Crowther y Brucker ahora se confirmó: el sistema de cuevas de Flint Ridge, que ya era el sistema de cuevas más largo del mundo, conectado a Mammoth, lo que le valió el título a Mammoth Cave.

“La cueva más larga del mundo se convirtió en la cueva aún más larga del mundo”, dice Brucker, quien ha pasado su vida practicando espeleología al igual que su padre. “Eventualmente, la conexión se hizo conocida como el Everest de la espeleología”.

Un descubrimiento gigantesco

Mammoth Cave, llamada así por el tamaño de su entrada histórica, ha sido una maravilla natural importante desde mucho antes de que los descendientes de europeos la exploraran por primera vez. La evidencia arqueológica que data de hace 4000 a 5000 años muestra que los indígenas habían explorado más de 19 millas de pasajes en el sistema, extrayendo yeso y dejando petroglifos. Los investigadores y exploradores también han encontrado restos humanos momificados naturalmente enterrados en partes de la cueva.

La entrada histórica de Mammoth Cave es una abertura natural que ha sido utilizada por humanos durante 5000 años. (Crédito: NPS)

En el siglo XIX, los afroamericanos también desempeñaron un papel importante en la exploración de nuevas partes de la cueva. Un esclavo, Stephen Bishop, trabajó como guía en Mammoth desde 1838 hasta 1856, descubriendo áreas no mapeadas del sistema, como la que rodea al llamado «Pozo sin fondo». Aunque estos logros no fueron reconocidos en ese momento, pioneros como Bishop ayudaron a iniciar una era dorada en la exploración de cuevas.

Más de un siglo después, en 1969, Mammoth Cave recibió la designación oficial como la cueva más grande del mundo, con aproximadamente 65 millas exploradas en ese momento. Las exploraciones de Flint Ridge superaron rápidamente a Mammoth en los dos años siguientes: en 1972, los exploradores habían registrado al menos 86,5 millas de pasajes en Flint Ridge. Pero las cuevas no estaban tan separadas: la entrada a Mammoth Cave, por ejemplo, se encuentra a solo unas pocas millas en línea recta de Floyd Collins Homestead, una cabaña utilizada como base para explorar Flint Ridge.

Mammoth Cave también es importante ecológicamente, el hogar de más de 130 especies de vida silvestre. Hoy en día, el sitio está designado como Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO. “El parque también tiene una de las biodiversidades subterráneas más altas del mundo, con 41 especies de organismos adaptados a las cuevas”, según su sitio web.

Estalactitas y estalagmitas se alinean en los pisos y techos de Mammoth Cave. (Crédito: NPS)

Para 1972, el Parque Nacional Mammoth Cave se extendía a lo largo de más de 57 millas, incluidos todos sus pasajes laterales. Flint Ridge, por su parte, se extendía más de 160 millas. Hoy, exploraciones adicionales han extendido los números de todo el sistema combinado a cerca de 420 millas. Nada de esto es una línea recta: Brucker dice que todos estos pasajes, que se dividen y corren paralelos, por debajo, por encima y en todas las direcciones bajo tierra, encajan dentro de un área que actualmente es de aproximadamente 32 millas cuadradas. Más allá de eso, alrededor del 30 por ciento de los pasajes de las cuevas se extienden más allá de los límites del parque nacional.

Otro medio siglo de exploración

Es posible que otro sistema cercano de 130 millas, el sistema de cuevas Fisher Ridge, se conecte al sistema combinado de Mammoth Cave, pero eso aún no se ha confirmado a través de la exploración, dice Brucker. Si las cuevas estuvieran conectadas, eso pondría el sistema total en unas 550 millas.

Dado que ha pasado medio siglo desde que se encontró la conexión entre Mammoth Cave y Flint Ridge, Brucker dice que es fácil imaginar que se han explorado todas las cuevas dentro de los sistemas. Pero la realidad está lejos de serlo. “No estamos más cerca de terminar hoy que en aquel entonces”, dice. “El legado es que puedes continuar este proceso por otros 50 años”.

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