Ciencia

‘Gran salto’ Los científicos cultivan un embrión de ratón con células madre, y tiene un corazón que late

Un equipo de científicos de la Universidad de Virginia, EE. UU., Ha creado el mamífero cultivado en laboratorio más complejo hasta la fecha. Usando células madre embrionarias recolectadas de ratones, los investigadores han logrado darle al embrión un pequeño corazón que late, y los avances no terminan ahí. Los músculos del embrión, los vasos sanguíneos, el intestino e incluso su sistema nervioso están en proceso de desarrollo.

¿Significa esto que los científicos están a punto de hacer crecer una criatura completa en una placa de Petri? No.

Pero el progreso marca grandes pasos agigantados en el campo de la investigación de células madre, un campo que tiene como objetivo algún día hacer crecer órganos enteros desde cero.

Las células madre son un tipo de célula que puede convertirse en una multitud de células especializadas como células cerebrales, tisulares o musculares.

La capacidad de cultivar tejidos y órganos en un laboratorio podría algún día ayudar a las víctimas de quemaduras o a las personas que necesitan urgentemente un trasplante de órganos.

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Los ensayos en el Reino Unido, por ejemplo, han estado probando la terapia con células madre para personas con tejido cardíaco dañado.

Bernard Thisse, del Departamento de Biología Celular de la Universidad de Virginia, dijo: «Los órganos humanos están hechos de múltiples tipos de células que se originan en diferentes partes del embrión en crecimiento.

«El intestino, por ejemplo, está hecho de células que forman un tubo hueco.

«Se han hecho modelos de este tubo en un plato y se llaman organoides intestinales».

Sin embargo, el tubo por sí solo no es suficiente para crear un intestino completamente funcional todavía.

Al tubo le faltan otras partes como músculos lisos y nervios que controlan la función del intestino.

El Dr. Thisses dijo: «La única forma de tener toda la variedad de células necesarias para la formación de órganos funcionales es desarrollar sistemas en los que estén presentes todas las células precursoras.

Desarrollar un modelo complejo y «sofisticado» como este no es tarea fácil y los investigadores hasta ahora han tenido más suerte con el crecimiento de tipos de células individuales.

El embrión de Thisses, en esencia, es el comienzo de un ratón con diferentes tipos de células que se han organizado y entrelazado correctamente.

Pero hay elementos clave que faltan en la mezcla, como la parte anterior del cerebro.

En la actualidad, el desarrollo del embrión se detiene en un momento correspondiente a la etapa intermedia de la gestación de un embrión de ratón.

Pero los investigadores están seguros de que es simplemente una cuestión de tiempo antes de que su ya complejo modelo pase al siguiente nivel.

El Dr. Bernard dijo: «Los embrioides que estamos produciendo actualmente carecen de los dominios cerebrales anteriores.

«Sin embargo, con las técnicas que hemos desarrollado, deberíamos ser capaces, en algún momento, de manipular las señales moleculares que controlan la formación de embriones, y esto debería conducir a la generación de entidades similares a embriones que contengan todos los tejidos y órganos, incluido el cerebro anterior».

El Dr. Christine agregó: «El conocimiento que adquirimos a lo largo de toda nuestra carrera de biólogos del desarrollo sirvió como punto de partida para este estudio en el campo de las células madre.

«Este fue un gran salto para nosotros, pero demuestra que si tienes una idea sólida, puede usarse para cruzar barreras y puede desarrollarse para otros propósitos.

«Yo digo que para los estudiantes: nada es definitivo, hay espacio para saber más y para resolver problemas».

La investigación fue publicada en la revista Nature Communications.

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