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Fecha y hora de lanzamiento de Artemis confirmadas mientras la NASA intenta la tercera vez con suerte

La NASA planea lanzar su misión Artemis I, a través del vuelo inaugural de su cohete Space Launch System (SLS) de 322 pies de altura, durante una ventana de dos que se abre a las 1:04 am EST (06:04 am GMT) el miércoles 16 de noviembre. La misión verá una cápsula espacial Orion dar vueltas repetidamente alrededor de la Luna, pasando tan cerca de la superficie lunar como 62 millas, pero también viajando unas 40,000 millas más allá. Un despegue exitoso el miércoles hará que la cápsula, sin tripulación, pero con tres «fantasmas» de medición de radiación, regrese a la Tierra el 11 de diciembre. Probar los escudos térmicos de Orión a medida que experimenta el reingreso a la atmósfera es uno de los objetivos clave de la Misión Artemis I, que tiene como objetivo allanar el camino para una prueba de vuelo tripulado en 2024, seguida del regreso de la humanidad a la Luna en 2025.

El intento de lanzamiento del miércoles originalmente estaba destinado a continuar el lunes, hasta que la agencia espacial decidió esperar para permitir más tiempo para recuperarse después de que la tormenta Nicole tocara tierra en la costa de Florida a última hora del 9 de noviembre.

Este retraso fue relativamente menor en comparación con el provocado por el huracán Ian a fines de septiembre, cuando la NASA se vio obligada a retirar el SLS de la plataforma de lanzamiento a su edificio de ensamblaje para protegerse de vientos sostenidos de hasta 150 millas por hora. .

El imponente cohete está clasificado para soportar vientos con ráfagas de hasta 85 millas por hora, y como Nicole no es tan poderosa como su predecesora, la agencia espacial tomó la decisión de dejar el cohete en la plataforma de lanzamiento durante el clima tormentoso reciente.

Sin embargo, la NASA explicó que era necesario pasar por alto la ventana de lanzamiento el 14 de noviembre para que los empleados tuvieran tiempo de atender a sus familias y hogares durante la época del huracán, y realizar inspecciones del cohete antes de cualquier intento de despegue.

Antes de la reciente racha de mal tiempo, la NASA ya había hecho dos intentos para que el SLS despegara: el primero el 29 de agosto y el segundo el 3 de septiembre.

El intento de lanzamiento inicial se eliminó después de que parecía que uno de los cuatro motores principales del cohete estaba demasiado caliente durante las pruebas de purga del motor.

Sin embargo, este problema se atribuyó más tarde a una lectura engañosa de un «sensor defectuoso».

Mientras tanto, una fuga persistente en la línea de combustible de hidrógeno líquido detuvo el segundo intento, a pesar de que los ingenieros intentaron solucionar el problema tres veces.

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Ambos temas fueron reexaminados a mediados de septiembre cuando la NASA llevó a cabo una «prueba de demostración criogénica», en la que se practicó el tanqueado del núcleo y las etapas intermedias del SLS con más de 730 000 galones de combustible de hidrógeno líquido.

La agencia espacial informó que “después de encontrar una fuga de hidrógeno al principio del proceso de carga, los ingenieros pudieron solucionar el problema y continuar con las actividades planificadas”.

Estas actividades incluyeron la revisión de la prueba de purga de arranque, en la que se usa una pequeña cantidad de combustible de hidrógeno líquido para enfriar los cuatro motores RS-25 en la base de la etapa central del cohete a 423F (217C), que generó problemas durante el primer intento de lanzamiento.

El propósito de esto era garantizar que los motores no se estresen indebidamente cuando el combustible súper frío se canaliza correctamente en ellos en el momento del lanzamiento.

Después de la prueba de demostración criogénica, la NASA informó «todos los objetivos [were] cumplido”, lo que lleva al optimismo de que el SLS podrá despegar con éxito en el próximo intento.

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En caso de que la NASA no pueda hacer despegar la misión Artemis I el miércoles, también estará disponible una ventana de lanzamiento de respaldo de dos horas el sábado 19 de noviembre, que se abrirá a la 1:45 a. m. (6:45 a. m. GMT) de la mañana.

Las oportunidades de lanzamiento también están potencialmente disponibles del 23 al 25 y el 27 de noviembre, así como del 9 al 13, del 15 al 16 y del 16 al 22 de diciembre.

Sin embargo, el uso de estas ranuras requerirá la aprobación de la Zona Este de la Fuerza Espacial de EE. UU., y si Artemis I se retrasa demasiado, puede surgir la necesidad de hacer retroceder el SLS al edificio de ensamblaje de vehículos una vez más.

Esto sería necesario para recargar las baterías en las cargas útiles de CubeSat y el llamado sistema de terminación de vuelo del cohete, que permite a la NASA destruir el SLS de manera segura en caso de que ocurra un problema después del despegue.

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