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Evaluando la erupción del año pasado en Canarias

Uno de los erupciones volcánicas más dañinas de 2021 fue el evento en La Palma en Canarias. los erupción duró meses y terminó enterrar una parte importante de las comunidades que se habían edificado en sus laderas. Afortunadamente, fue una erupción que no terminó cobrando vidas, pero se estimó que el daño fue al menos $ 1 mil millones. Resulta que la erupción en sí, en comparación con otras, fue relativamente pequeña, pero el impacto humano fue mucho mayor.

A nuevo estudio en Nature de Riccardo Civico y otros nos ha proporcionado modelos digitales de elevación (DEM) de alta resolución de la erupción de La Palma. Estos modelos se crearon a partir de más de 12 000 imágenes para crear un mapa que tiene una resolución de 0,2 milímetros por píxel (abajo). Eso es 0,007 pulgadas por píxel, o aproximadamente el tamaño de dos hojas de papel apiladas de borde. Ahora que es de alta resolución! Estos datos significan que realmente podemos evaluar lo que sucedió. Resulta que los flujos de lava y los escombros volcánicos del nuevo cono que se formó en el volcán fueron más que impresionantes.

DEM de alta resolución de la erupción de La Palma de 2021. Crédito: Civico y otros (2022) en Nature/INVOLCAN.

Poniendo una balanza en la lava

En el transcurso de 85 días, el área en la grieta de Cumbre Vieja en La Palma vio derramarse más de 7 mil millones de pies cúbicos (0,2 kilómetros cúbicos) de lava y escombros. Aunque eso suena como mucho, es 1/7 del tamaño de la 2018 kierupción lauea y 1/5 del tamaño de la 2014-15 Erupción Holuhraun en Islandia Una erupción histórica que estuvo bastante cerca de la misma escala que La Palma fue la famosa 1943-52 Erupción de Paricutín en México. Todas estas erupciones son buenas comparaciones porque hicieron erupción tipos de lava muy similares en estilos similares.

El cono volcánico que se formó durante la erupción (ver arriba) totalizó 1.300 millones de pies cúbicos. Para poner eso en cierta perspectiva, eso es aproximadamente igual a 15 Grandes Pirámides de Giza. No está mal para 3 meses de actividad volcánica. Todo esto estaba sucediendo a una tasa de erupción de entre ~700-1700 pies cúbicos por segundo (20-50 metros cúbicos por segundo). ¡Eso es alrededor de 66 a 166 toneladas (60 000 a 150 000 kilogramos) de lava y escombros que salen de las rejillas de ventilación por segundo!

Este tipo de números son difíciles de poner en cualquier contexto que estemos familiarizados en nuestra vida cotidiana. Sin embargo, en términos de erupciones volcánicas, realmente no son tan fuera de lo común. ¡La actividad volcánica es así de vigorosa en nuestro planeta! Incluso lo que se considera una erupción de tamaño bastante pequeño a moderado, clasificada como 3 en la Índice de Explosividad Volcánica — parece asombroso.

Una lava muy líquida

Mapa de flujo de lava para la erupción de La Palma de 2021, utilizando el cambio de elevación como indicador de nuevos depósitos de flujo de lava. Crédito: Civico y otros (2022) en Nature.

resulta que el propiedades quimicas del magma también les ayudó a fluir tan lejos y rápidamente. La lava en sí era rica en elementos alcalinos como sodio y potasio, una lava llamada basanita. Este tipo de lava es similar al basalto (el material que hace erupción en Hawái) pero es mucho menos viscoso (pegajoso), por lo que podría fluir más rápido y más lejos que su contraparte hawaiana.

En este momento, Cumbre Viejo en La Palma está relativamente tranquila ya que la erupción fue declarado terminado en diciembre de 2021. Ha habido enjambres de terremotos ocasionales y la el suelo debajo de partes del nuevo cono todavía está brillando con el calor de la lava enfriándose. Quizás La Palma vuelva a dormir durante 50 años como lo hizo después de la erupción de 1971. Tal vez vuelva a entrar en erupción este año. No lo sabemos (y cualquiera que diga lo contrario está vendiendo algo). Los vulcanólogos seguirán monitoreando el volcán en busca de signos de posibles disturbios en esta isla volcánica en el Atlántico.

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