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Estiman que la vida en Marte podría ser encontrada dentro de 3 años

Una evidencia convincente de vida en Marte podría ser encontrada dentro de tres años, predijo un científico de la NASA después de dos grandes descubrimientos.

Los científicos están al borde de un gran avance en la exploración espacial tras el descubrimiento de un lago de agua en la superficie del Planeta Rojo, junto con la identificación de fluctuaciones en los niveles de metano consistentes con los procesos orgánicos.

El profesor Vladimir Airapsetian hizo su emocionante predicción tras los dos descubrimientos revelados el mes pasado.

El primera, NASA reveló que su rover Curiosity había descubierto pequeños pero significativos cambios en el nivel de metano en la atmósfera marciana dependiendo de las estaciones, que en la Tierra son usualmente el resultado de emisiones biológicas y como tal, una indicación de vida.

Segundo, el instrumento de radar de Marsis a bordo del orbitador Mars Express de la Agencia Espacial Europea fue usado para identificar un lago localizado bajo la capa de hielo del polo sur del planeta, que se cree que tiene unos 12 kilómetros de diámetro.

Abordando el tema del lago, el profesor Airapetian dijo: «En mi opinión, este estudio es particularmente importante dadas las recientes evidencias de fósiles encontrados en rocas de manto a unos 800 metros bajo tierra (o el antiguo fondo marino) del margen continental ibérico frente a las costas de España y Portugal en 1993.

Este proyecto de perforación en la Tierra sugiere fuertemente que la vida microbiana sobrevive en ambientes severos donde hay agua disponible.

El estudio actual, basado en los datos del radar MARS Express, sugiere la presencia de cuerpos de agua estancados (o un lago) a profundidades de aproximadamente 1 milla por debajo de los Depósitos en Capas del Polo Sur.

El método de identificación por radar del lago Marciano subterráneo fue usado previamente para identificar el lago bajo el hielo en la Antártida y Groenlandia.»

Dijo que era «optimista» de que aunque las condiciones de sequedad y baja presión en la superficie del planeta significaran que la vida era improbable, el lago subterráneo podría soportar vida microbiana, o al menos podría haberlo hecho en el pasado.

Añadió: «A los investigadores les entusiasma seguir buscando firmas de vida en Marte. Esto sugiere que necesitamos perforar en la superficie marciana tan profundo como podamos para encontrar agua.

Si la actual misión Curiosity sólo puede perforar hasta media pulgada de profundidad, la misión InSight de la NASA debería ser capaz de alcanzar hasta 16 pies de profundidad y la misión europea ExoMars 2020 intentará buscar señales de vida hasta 6 pies de profundidad.»

«La misión ExoMars tiene una buena oportunidad de encontrar vida presente o existente o al menos moléculas biológicas complejas asociadas con la vida.»

Igualmente emocionantes, si no más, fueron los hallazgos de Curiosity con respecto a los niveles de metano, dijo el profesor Airapetian, entre otras cosas porque hacen menos plausibles las explicaciones geológicas de lo que está sucediendo.

Añadió: «Los resultados sugieren grandes oscilaciones (por un factor de tres) del metano que es mucho mayor de lo esperado debido a las variaciones estacionales y puede provenir de cuevas subterráneas liberadas debido a la descomposición orgánica.

«Junto con el descubrimiento de moléculas portadoras de carbono, esto sugiere que sólo las moléculas precursoras más simples asociadas con la vida podrían sobrevivir en la superficie marciana.

Estoy de acuerdo en que dentro de los próximos 3-4 años podremos presenciar nuevas evidencias de Marte que nos entusiasmarán con las interesantes y sorprendentes posibilidades de vida microbiana formándose en las duras condiciones de este planeta».

La cuestión de si hay vida en Marte ha tentado a la humanidad durante generaciones.

En 1898, HG Wells escribió sobre una aterradora invasión de la Tierra por parte de marcianos parecidos a pulpos en su novela La Guerra de los Mundos.

Y varios meteoritos marcianos encontrados en la Tierra contienen patrones inusuales que, según algunos científicos, son formas de vida primitivas fosilizadas, aunque sus afirmaciones son muy discutidas.

Un estudio publicado por un equipo de investigadores el mes pasado sugirió que las sondas Viking de la NASA podrían haber quemado posible evidencia de vida en Marte durante el curso de una misión pionera para explorar el Planeta Rojo hace 40 años.

Mientras tanto, la NASA se prepara para el lanzamiento de una nave espacial que viajará más cerca del sol que nunca.

La sonda solar Parker, que se lanza hoy desde Cabo Cañaveral, estará a una distancia de 3,8 millones de millas de su superficie.

Esto es gracias a un escudo térmico que puede soportar temperaturas de 1,370C.

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