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¿Este lagarto marino gigante gobernó los océanos hace 66 millones de años?

A principios de este año, los científicos anunciaron el descubrimiento de un nuevo lagarto marino gigante, un mosasaurio, conocido como Thalassotitan atrox. Dicen que probablemente se sentó en la cima de la cadena alimentaria en los océanos del período Cretácico y desempeñó un papel clave como depredador ápice. Sus hallazgos fueron publicados en Cretaceous Research.

Extendiéndose hasta casi 30 pies de largo, T. atrox presumía de un enorme cráneo de 1,4 metros de largo. Otros mosasaurios podrían alcanzar hasta 39 pies de largo. “No es el mosasaurio más grande, pero es muy grande”, dice Nick Longrich, paleontólogo y biólogo evolutivo de la Universidad de Bath. Formó parte del equipo que hizo el reciente descubrimiento.

Conoce al mosasaurio

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Los mosasaurios, reptiles marinos que no están emparentados con los dinosaurios, dominaron los océanos hace unos 66 millones de años. Otras especies además de T. atrox ocuparon diferentes nichos ecológicos en el período Cretácico, alimentándose de una gran variedad de vida marina; algunos, explica Longrich, comían calamares, tortugas marinas o pescado. T. atrox, sin embargo, probablemente comía otros reptiles marinos, ocupando el espacio que ocupan hoy en día los grandes blancos y las orcas.

En el menú de T. atrox había casi cualquier cosa, dicen los investigadores. El desgaste de los dientes fosilizados y otros fósiles encontrados en el mismo sitio en el centro de Marruecos, una región que estuvo bajo el agua durante el Cretácico, sugiere que se alimentaba de tortugas marinas, plesiosaurios y posiblemente incluso otros mosasaurios.

“Básicamente, no había casi nada en el mar que esta cosa no pudiera manejar”, ​​dice Longrich. «Tiene estos dientes cónicos y entonces, probablemente como una orca, está agarrando cosas y arrancando pedazos». En el proceso de comerse a su presa endurecida, T. atrox se destrozó los dientes, triturando algunos hasta las raíces.

Sobre la base de las cicatrices en los otros fósiles, Longrich y su equipo creen que el T. atrox frecuentemente se desguazaba con otros reptiles marinos o competía con otros de su propia especie, un comportamiento conocido de otros mosasaurios. “En algunos de estos se puede ver dónde se ha dañado el hueso o se está curando o tal vez infectado. También podría haber contribuido a la muerte de algunos de estos animales”, dice.

Confiar en el intestino

Thalassotitan atrox deriva su nombre de las palabras griegas para mar (Thalassa), gigante (titan) y cruel o despiadado (atrox). Pero, ¿era esta criatura claramente masiva tan feroz como parece? Polcyn admite que algunas de las pruebas son, en el mejor de los casos, «circunstanciales».

Por ejemplo, los otros fósiles encontrados cerca de T. atrox, que se cree que formaron parte de la última cena de la criatura, en realidad no se encontraron en sus entrañas. Está claro que los mosasaurios se comieron otros mosasaurios y una gran cantidad de otras criaturas marinas, ya que se han encontrado en tripas fosilizadas en el pasado. Pero en este caso, la evidencia no es tan definitiva.

En resumen, el equipo de investigación cree que T. atrox es probablemente una especie nueva, pero quizás no tan única como parece a primera vista. Es posible que la bestia esté a solo uno o dos pasos evolutivos de los otros lagartos marinos gigantes que vagaron por el Cretácico, abriéndose camino a través de los océanos.

¿Una mascarada de mosasaurio?

Sin embargo, no todos los paleontólogos están convencidos de la importancia del hallazgo. «Dado que no hubo un análisis de la etapa de crecimiento de los animales utilizados en este estudio, y todos los especímenes son individuos grandes, en realidad podemos estar combinando esta especie con otra especie nombrada», dice Michael Polcyn, investigador principal de Southern Methodist. Universidad que ha estudiado extensamente a los mosasaurios. «Estos pueden ser solo individuos muy grandes o viejos».

En particular, T. atrox tiene similitudes con otro grupo de mosasaurios: los del género Prognathodon. Para el paleontólogo Takuya Konishi, profesor asistente en el departamento de ciencias biológicas de la Universidad de Cincinnati que ha estudiado mosasaurios durante casi dos décadas, los nuevos fósiles se parecen mucho a Prognathodon overtoni.

“La mayor parte de las características se encuentran básicamente en esta otra especie de mosasaurio”, dice. “Es solo 10 millones de años más viejo […] La consistencia morfológica entre los dos mosasaurios probablemente implica solo una continuación del mismo tipo de nicho para Prognathodon”.

Puede que ni siquiera importe, continúa Konishi, que los restos de T. atrox se hayan encontrado en Marruecos y no en América del Norte, hogar de P. overtoni. “[T]Son grandes depredadores, y 10 millones de años habrían dado tiempo suficiente para que los grandes reptiles marinos lograran una distribución global, manteniendo su nicho original donde sea que terminaron”, dice.

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