Planeta Tierra

Estas diminutas ranas cambiaron su sentido del equilibrio por su tamaño

En las colinas de la selva tropical atlántica de Brasil, el ecologista Marcio Pie estaba listo para abandonar su expedición de investigación. Decenas de sapos pulgas lo rodearon pero solo pudo escuchar sus característicos chirridos cuando se detuvo por 15 minutos y permaneció completamente inmóvil.

Estas ranas pueden ser los vertebrados más pequeños del mundo, aproximadamente del tamaño de un grano de arroz. Son de color marrón oscuro, el mismo color de la hojarasca bajo la que viven en los bosques nubosos a gran altura. Y si bien sus llamadas de apareamiento tienen un volumen sorprendente para algo tan pequeño, se callarán cada vez que sientan pasos cercanos, lo que puede sonar como un estruendo similar al de un terremoto.

“Una vez me quedé dormido esperando a que comenzara a llamar”, dice Pie, ecologista de la Universidad Edge Hill en el Reino Unido. “Entonces comenzó a llamar en mis sueños y me desperté”.

Cuando finalmente encontró sapos pulgueros, Pie observó algo extraño. Podían saltar como otras ranas cuando estaban asustadas, pero no podían aterrizar bien, a menudo cayendo sobre sus caras o espaldas. “Nos dimos cuenta de lo extremadamente torpes que son estas ranas”, dice Pie.

En un estudio reciente publicado en Science Advances, los investigadores analizaron por qué perdieron el equilibrio, realizando pruebas de laboratorio y tomografías computarizadas de la anatomía de las ranas.

Ranas pequeñas, rangos pequeños

En promedio, dos investigadores del equipo de Pie tardarían entre cuatro y cinco horas en atrapar un solo sapo. “Es realmente frustrante”, dice Pie. “Puedes escucharlos llamar, como docenas de ellos, y simplemente no puedes atraparlos”.

Hasta ahora, los científicos han registrado 38 especies de sapos pulgas, pero este número va en aumento. Pie dice que tiene un documento actualmente en proceso que describe uno nuevo. El género vive en la Selva Atlántica de Brasil, un ecosistema altamente amenazado y con una gran biodiversidad que ha perdido grandes proporciones de hábitat debido al desarrollo y las actividades humanas en las últimas décadas.

Las ranas evolucionaron en las llamadas islas del cielo, lo que significa que solo se encuentran a cierta altura. Las montañas y las cordilleras separaron diferentes poblaciones durante tantos milenios que evolucionaron para convertirse en especies diferentes. Cada nueva montaña o grupo de montañas tiene su propia especie, dice Pie.

Los expertos solo describieron casi dos tercios de las 38 especies conocidas en la última década, probablemente debido a la dificultad para estudiarlas. Pie mismo ha descrito varias especies previamente desconocidas para la ciencia con sus colegas.

Los sapos pulgas a menudo se diferencian entre sí en función de los patrones de color de su piel; algunos de ellos son de color naranja brillante, lo que les da otro nombre: sapos calabaza. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza considera seis especies en peligro crítico. También consideran cinco como en peligro de extinción y otros 10 como vulnerables. Consideran 10 como datos deficientes.

La pérdida de hábitat es la principal amenaza para casi todas estas especies en peligro. La mayor parte de la población humana de Brasil también vive en o cerca de la costa atlántica. Este es un gran problema con criaturas con rangos tan pequeños.

“Muchas especies: puedes recorrer toda la distribución geográfica de la especie en un día”, dice Pie.

Investigación (des)equilibrada

Los vertebrados usan un líquido que se mueve en cámaras en espiral en nuestros oídos internos, llamado sistema vestibular, para sentir el equilibrio. Cuando movemos la cabeza, el líquido se desplaza y envía señales que nos permiten saber qué camino está hacia arriba.

Las tomografías computarizadas en especímenes de sapo pulga revelaron que tienen los sistemas vestibulares más pequeños medidos en cualquier vertebrado conocido hasta la fecha. Los investigadores los compararon con los parientes más cercanos de los sapos pulgas y descubrieron que su sistema de equilibrio era significativamente más pequeño, probablemente demasiado pequeño para funcionar bien.

Sin embargo, Pie dice que los investigadores aún no saben cuál es el límite para perder este sentido del equilibrio. Los pequeños sapos miden aproximadamente un centímetro de largo, mientras que sus parientes cercanos miden unos cuatro centímetros de largo y pueden mantener su sentido del equilibrio.

“Debido a que son tan pequeños, el diseño del cuerpo de un vertebrado se rompe”, dice Pie.

Sin embargo, es posible que otras especies de ranas en miniatura conocidas en el sudeste asiático y Madagascar que miden entre uno y cuatro centímetros de largo tengan problemas similares. Pie dice que espera examinar estas especies usando tomografías computarizadas para compararlas con los sapos pulga de Brasil.

Compensación evolutiva

Perder el equilibrio no es ideal, especialmente cuando saltas alto como sapos. Pero es probable que sea una compensación evolutiva por los beneficios que obtuvieron al volverse tan pequeños.

Han evolucionado de una manera que no se desarrollan como la mayoría de los anfibios: nacen en su forma adulta directamente de los huevos en lugar de pasar por una fase de renacuajo. También han perdido muchos dedos de los pies en comparación con sus parientes evolutivos.

“Básicamente, caminan por el bosque mostrando el dedo medio”, bromea Pie.

Los bosques nubosos también son tan húmedos que se adaptaron para no necesitar un cuerpo de agua para poner sus huevos. Pie dice que algunas de estas adaptaciones también pueden hacer que los sapos pulgas sean más vulnerables al cambio climático en los bosques nubosos de las montañas. Cualquier cambio en la humedad podría significar la perdición para estos sapos desequilibrados del tamaño de un arroz.

Pero su pequeño tamaño les permite explotar un nicho único debajo de la hojarasca donde se alimentan de ácaros y hormigas pequeñas, dice Pie. Es probable que este hábitat secreto mantenga alejados a los depredadores, por lo que no necesitan saltar mucho, sino que se esconden debajo de las hojas.

“Son algunas de las ranas más intrigantes que he estudiado hasta la fecha”, dice Pie. «Hay mucho más que estudiar».

Facebook Comments Box

Publicaciones relacionadas

Botón volver arriba