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En la primera línea de la lucha contra las pitones en Florida

La oscuridad ha descendido sobre el Parque Nacional Everglades. Donna Kalil y su equipo conducen de un lado a otro a través de gravámenes y caminos de acceso en su Ford Expedition, enfocando los focos hacia los caminos con la esperanza de detectar una pitón que ha quedado cubierta.

A veces conducen durante horas, o incluso días, antes de ver una serpiente cruzando la carretera, camuflada en sus patrones naturales de color marrón y verde guisante. Cuando el equipo encuentre su objetivo, se acercarán sigilosamente y lo agarrarán lo suficientemente cerca de la parte posterior de la cabeza para evitar ser mordidos. Por la noche, las pitones están cazando, por lo que es menos probable que se den cuenta de lo que está pasando. Invertidos en su propia búsqueda de presas, ni siquiera se dan cuenta de que son la presa invasora.

“Me han mordido tantas veces”, dice Kalil. “No se siente bien, pero la mayor amenaza es cuando te aprietan alrededor del cuello o, en el caso de los grandes, todo el cuerpo”.

Sin embargo, dice ella, te sueltan cuando lo haces. Si no estás atacando, ellos tampoco lo harán. Kalil es el principal especialista en eliminación de pitones del «Equipo Avenger de los Everglades». Ella caza pitones durante todo el año; pero ahora mismo está en medio del Florida Python Challenge. El afortunado ganador de la pitón más grande recibirá $10,000. “Últimamente nos hemos quedado fuera hasta las 5 am buscándolos”, dice ella.

Tomando el control del paisaje

Los cazadores como Kalil están tratando desesperadamente de eliminar a la serpiente invasora antes de que se coma a todos los demás animales salvajes en los Everglades, el Área de Manejo de Vida Silvestre Big Cypress y otras reservas de vida silvestre de Florida.

La primera pitón birmana se vio en 1979, probablemente como resultado de una mascota liberada en la naturaleza. Desde entonces, se han apoderado del paisaje del sur de Florida. Las serpientes pueden crecer enormemente, la más grande encontrada pesó 215 libras. Kalil estima que cada serpiente que atrapa y sacrifica evita que unas 100 especies nativas sean cazadas.

Las serpientes no suelen ser peligrosas para los humanos si se manejan correctamente porque no son venenosas. Pero, según el Servicio Geológico de EE. UU., pueden ocurrir errores. “No podemos descartar categóricamente la posibilidad de un ataque fatal”, advierte el USGS en información en línea. La agencia compara la situación y el riesgo de los caimanes, con las serpientes que habitan estanques, canales u otros cuerpos de agua en parques y áreas suburbanas de Florida. “Los ataques son improbables pero posibles”.

Las pitones birmanas, que son nativas del sudeste asiático, encajan bien en Florida porque es un clima subtropical. Las serpientes son generalistas, lo que significa que comen casi cualquier cosa, desde ratones hasta venados de cola blanca, a medida que las serpientes crecen. Han limpiado los pantanos de gran parte de la impresionante población de aves zancudas del estado. Incluso se han encontrado garras de gatos monteses en sus enormes estómagos.

La dieta de las serpientes consiste en al menos 47 especies de aves, 24 especies de mamíferos y dos especies de reptiles. “Estos muchachos inicialmente fueron criados en cautiverio con fines de lucro y es por eso que tienen tanto éxito. Son realmente buenos para comer y hacer más serpientes”, dice Ian Easterling, biólogo de Conservancy of Southwest Florida.

Objetivos de alto valor

A Easterling le preocupa que los depredadores invasores puedan crear un escenario de «primavera silenciosa», donde de repente el daño al ecosistema ya está hecho y es demasiado tarde. “Si no los detenemos, un día no quedará nada”, dice.

Su equipo está colocando dispositivos de rastreo en serpientes en el Área de Manejo de Vida Silvestre de Big Cypress y usándolos para encontrar y sacrificar a las hembras adultas que llevan los huevos que producirán la próxima generación. “Estamos buscando objetivos de alto valor”, dice.

Estos objetivos son difíciles de encontrar porque las serpientes sobreviven escondiéndose tanto de los depredadores como de las presas, tanto para escapar de situaciones peligrosas como para atacar con éxito. Pero su único depredador actual aquí son los humanos. “Ni siquiera sabemos cuántos hay en la naturaleza”, dice Easterling.

Kalil espera que ella esté teniendo un impacto. Hasta la fecha, su equipo ha detectado y sacrificado 680 serpientes. Pero ella no tiene ningún placer en matarlos. “Estos animales no pertenecen aquí, pero no es culpa de ellos. Odio tener que hacerlo, pero son ellos o las especies nativas”, dice.

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