Ciencia

Empresa británica busca combatir el cambio climático cultivando algas marinas

Seafields: cómo funciona la captura y el secuestro de carbono

Las algas cultivadas en potreros flotantes en las profundidades del océano pueden desempeñar un papel clave en la eliminación de carbono de la atmósfera y la mitigación del cambio climático. Este es el argumento de Seafields, una empresa con sede en el Reino Unido que busca domesticar y cultivar sargazo, un tipo de alga marrón grande que flota libremente. Después de usar robots para cosechar estas algas por sus recursos útiles, que pueden usarse para fabricar productos desde fertilizantes y concreto orgánico hasta emulsionantes cosméticos y la materia prima para plásticos alternativos, el resto de la cosecha se comprimirá y sellará en pacas especiales y se dejará caer. en el oceano.

Al hundirse hasta el fondo del fondo del mar, estos fardos almacenarán carbono durante milenios, lo que ayudará a compensar las emisiones de gases de efecto invernadero. El principio es el mismo que cultivar árboles para combatir el cambio climático, con la fotosíntesis usando dióxido de carbono para crear nueva biomasa, excepto por el hecho de que el sargazo crece mucho más rápido, duplicando su tamaño cada dos semanas y no ocupa un espacio precioso en tierra.

El director de Seafields es el inversionista de impacto John Auckland, quien se interesó en el potencial del sargazo para el secuestro de carbono después de escuchar al ecólogo marino, el profesor Victor Smetacek, ahora el principal asesor científico de la empresa, discutiéndolo en un podcast.

El Sr. Auckland le dijo a Express.co.uk: “Fue un momento de iluminación para mí. Nunca había oído hablar de nada que pudiera funcionar en una especie de permanencia de más de 1000 años o en una escala de más de un gigatón.

“Todos esos años que pasé mirando estas cosas que hacían pequeñas afirmaciones para resolver la crisis climática, y luego aparece un solo proyecto y habla de miles de millones de toneladas y miles de años.

“Simplemente me voló la cabeza. Me enganché de inmediato. [We] llamó a Víctor una semana después de que todos vimos este podcast, y, ya sabes, el resto es historia”.

Las algas marinas que crecen en potreros flotantes en las profundidades del océano pueden desempeñar un papel clave en el secuestro de carbono (Imagen: Seafields)

Un parche de sargazo natural

El sargazo es un tipo de alga grande, marrón y flotante, que crece rápidamente (Imagen: Seafields)

Clave para los planes de Seafield de cultivar sargazo en el «desierto» de los giros oceánicos profundos, áreas donde las corrientes oceánicas de grandes patrones circulares, fertilizarán el agua en la que crecerán las algas.

Para hacer esto, tienen la intención de aprovechar las grandes cantidades de nutrientes atrapados en las profundidades utilizando un dispositivo llamado «tubo Stommel», también conocido como «fuente de sal perpetua».

El ecologista marino y asesor científico jefe de Seafields, el profesor Victor Smetacek, explica: «Una tubería Stommel es la que conecta el agua más fría y rica en nutrientes con la superficie, el agua más cálida, pero también más salada».

En los trópicos, las capas superiores del océano tienden a ser más saladas que en las profundidades como resultado de la evaporación del agua de la superficie. Y en los desiertos oceánicos, el agua de mar está fuertemente “estratificada”, o en capas, y hay poco movimiento vertical.

Sin embargo, si coloca una tubería gigante, y Seafields está planeando una de 1,300 pies de altura, entre las diferentes capas y la llena con agua profunda, crea un flujo ascendente.

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La impresión de un artista de un potrero de sargazo

Las algas cultivadas en las profundidades del mar serán embaladas y hundidas, almacenando carbono durante milenios (Imagen: Seafields)

Un diagrama de la tubería Stommel

Seafields utilizará el llamado Stommel Pipe para extraer nutrientes profundos (Imagen: Seafields)

La tubería funciona porque el agua en la tubería es menos salina que el agua fuera de ella y, por extensión, más flotante. Una vez que se inicia el flujo, continúa prácticamente indefinidamente o, al menos, mientras permanezcan las diferencias de salinidad.

El Prof. Smetacek y sus colegas están planeando llevar este concepto un paso más allá: tener una tubería doble a través de la cual el agua caliente de la superficie también puede hundirse, siendo enfriada por el agua que sube desde abajo.

Agregó: “Estas tuberías Stommel de contraflujo tienen dos ventajas. No solo trae nutrientes a la superficie […] pero también lleva oxígeno a las profundidades.

“Podrías liberar esta agua en las llamadas zonas mínimas de oxígeno, las zonas muertas que surgirían bajo cualquier tipo de actividad agrícola en la superficie. Entonces, podrías oxigenar eso”.

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Un mapa de los giros oceánicos.

Seafields planea cultivar su sargazo en giros oceánicos profundos (Imagen: Seafields)

Seafields está operando en una etapa de prueba de concepto, trabajando para demostrar que su modelo comercial y la ciencia que lo sustenta son comercialmente viables.

Además de vender las materias primas extraídas de su cosecha de sargazo, la empresa ganará dinero mediante la producción de créditos de carbono, certificados que se venden a las empresas para compensar sus propias emisiones de gases de efecto invernadero.

Primero, sin embargo, la empresa debe demostrar que puede domesticar y contener sus algas. Con este fin, la firma ha estado probando recientemente diseños de barreras modulares, las vallas de sus potreros, por así decirlo, frente a la isla de San Vicente, en el Caribe.

Y la próxima primavera, explicó el Sr. Auckland, Seafields llevará a cabo evaluaciones de impacto ambiental en la costa de Barbados para demostrar que sus fardos permanecen intactos en el lecho marino.

Añadió: “Hundaremos nuestros primeros fardos a 4.000 metros [2.48 miles]… en estos módulos de aterrizaje que nos permiten monitorear todo lo que sucede.

“Necesitamos poder demostrar sus tasas de degradación, etc., para poder monetizar nuestra principal fuente de ingresos, que es la venta de créditos de carbono”.

Con esto completo, la firma espera establecer una granja piloto en el Caribe en algún momento del próximo año y mudarse a las profundidades del mar dentro de tres años. Debido a que las granjas son modulares, será fácil ampliarlas, explicó el Sr. Auckland.

Según el profesor Smetacek, puede haber otro beneficio ambiental en el cultivo de algas marinas: podría ayudar a eliminar la contaminación plástica y microplástica del océano.

Él dijo: “El sargazo exuda limo. Entonces, los microplásticos serán recogidos en ese limo.

“No hemos hecho los experimentos aquí”, admitió, “pero también imaginas que podría suceder. No solo pudimos obtener las piezas de plástico que se podían ver a simple vista”.

Si esto funciona, las granjas de sargazo podrían representar una triple amenaza: secuestrar carbono, recoger la contaminación plástica y ayudar a proporcionar un reemplazo para los plásticos a base de petróleo.

Pero, como concluyó el propio profesor Smetacek: «¡Tenemos que salvar el planeta!»

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