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El último de los grandes rinocerontes de América del Norte que evolucionó hace 55 millones de años

Cuando pensamos en el rinoceronte, tendemos a pensar en África, donde todavía viven rinocerontes blancos y negros. Alrededor de 27.000 de estos rinocerontes existen en estado salvaje, principalmente en parques y reservas nacionales. La mayoría son rinocerontes blancos porque los rinocerontes negros, de Java y de Sumatra están en peligro crítico de extinción.

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Pero los rinocerontes no solían estar confinados a África y pequeñas partes del sudeste asiático. Una vez vagaron por el mundo y se podían encontrar ampliamente en América del Norte.

Los rinocerontes, junto con los caballos y los tapires, son perisodáctilos que evolucionaron juntos en América del Norte hace unos 55 millones de años, dice Larisa DeSantis, paleontóloga de la Universidad de Vanderbilt. “Los primeros rinocerontes habrían sido mucho más pequeños, como un perro, y habrían tenido extremidades más alargadas en comparación con los que vemos hoy”, dice.

Rinocerontes de América del Norte

La especie se extendió ampliamente por todo el continente, desde Florida hasta Nebraska y Tennessee. Algunos incluso residían en América Central, en la actual Panamá. Todos ellos eran herbívoros, aunque algunos eran buscadores obligados, lo que significa que se alimentaban de hojas y brotes tiernos de los árboles. Aún otras especies eran pastores obligados; se alimentaban de pastos y arbustos en campos más abiertos.

América del Norte fue el hogar de alrededor de 40 a 50 especies de rinocerontes en un momento u otro, dice Richard Hulbert, paleontólogo de vertebrados en el Museo de Historia Natural de Florida. Pero los últimos de estos rinocerontes probablemente fueron Teleoceras y Aphelops, que vivieron hace unos 4,5 a 5 millones de años. “Eran los últimos sobrevivientes en América del Norte”, dice Hulbert.

Ambos eran grandes mamíferos, aproximadamente del mismo tamaño que los que vemos hoy en África. Teleoceras tenía piernas rechonchas, dice Hulbert, y «un gran pecho en forma de barril». Podría haberse parecido a un hipopótamo moderno en el tipo de cuerpo, aunque «existe un debate entre los expertos sobre si [Teleoceras] tenía un estilo de vida acuático o no”, dice. La especie habría sido más un herbívoro, como el rinoceronte blanco.

“Pompeya de Rinocerontes”

Ni Teleoceras ni Aphelops tenían cuernos dominantes como los que se ven hoy. En cambio, el primero poseía un cuerno más pequeño en la punta de la nariz, mientras que el segundo no tenía ningún cuerno (y piernas mucho más largas). Ambas especies tenían incisivos inferiores en forma de colmillos, dice Hulbert, que sobresalían de sus mandíbulas inferiores. Teleoceras también tenía un incisivo superior que estaba destinado a mantener afilado el incisivo inferior, como un afilador de cuchillos, dice Hulbert.

Ashfall Fossil Beds en Nebraska tiene una manada entera de rinocerontes Teleoceras preservados, asesinados por una erupción volcánica hace millones de años. DeSantis dice que esta «Pompeya de rinocerontes» nos brinda una ventana más profunda de cómo vivían. Los investigadores han descubierto una madre y un niño preservados, junto con machos; a partir de esto, determinaron que los machos tendían a tener incisivos inferiores más grandes.

Los dientes probablemente se usaron en combate, durante el cual los machos jóvenes lucharon con machos mayores y más experimentados por el dominio. Otro sitio en Florida, dice Hulbert, muestra que los machos jóvenes tenían muchas más probabilidades de morir que las hembras jóvenes debido a este combate.

Misterio de extinción masiva

Los rinocerontes permanecieron muy extendidos en América del Norte hasta hace unos 5 millones de años. Esto fue en gran parte antes de que desaparecieran otros grandes mamíferos, como mamuts y mastodontes, y plantea la pregunta de qué sucedió. Tanto DeSantis como Hulbert están de acuerdo en que en realidad no lo sabemos con certeza: «Esa es la pregunta del millón de dólares», dice DeSantis.

En general, se piensa que los que sobrevivieron estaban mejor preparados para los pastizales. Esto se debe a que, en ese momento, las llanuras recién comenzaban a abrirse. Aunque algunos de los rinocerontes, incluido Teleoceras, pastaban, las llanuras simplemente podrían haberse vuelto demasiado secas para ellos. «Hoy, pueden sobrevivir en la sabana africana», dice Hulbert, «pero es posible que las especies que vivían en América del Norte no estuvieran adaptadas a ese tipo de ecosistema».

Es cierto que hay muchas cosas que no sabemos. Pero a diferencia de la desaparición de los antiguos rinocerontes, sabemos que la caza furtiva y la destrucción del hábitat son las mayores amenazas para los rinocerontes que sobreviven hoy. Y para una especie que ha persistido durante 55 millones de años, parece que lo mínimo que podemos hacer es proteger a toda costa a sus descendientes supervivientes.

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