Ciencia

El terremoto más largo del mundo duró 32 años y puede haber matado a miles de personas

Investigadores de la Universidad Tecnológica de Nanyang en Singapur han identificado el terremoto más largo conocido del mundo. El llamado «evento de deslizamiento lento» probablemente comenzó frente a la costa de Sumatra en 1829, antes de culminar en un gran desastre 32 años después. Un artículo publicado en la revista Nature Geoscience ha establecido un vínculo entre el evento que duró décadas y un poderoso terremoto de magnitud 8.5 que se produjo en 1861.

El terremoto de 1861 estalló a lo largo de la megathrust de Sundra, una falla al este de Sumatra, y provocó un tsunami devastador.

Se cree que el tsunami afectó a más de 300 millas (500 km) de costa, matando a varios miles de personas.

Los temblores se sintieron tan lejos como Malasia y las réplicas continuaron sacudiendo la región durante otros siete meses.

Al identificar una fuente potencial del cataclismo, los científicos quieren ayudar a detectar terremotos peligrosos en el futuro.

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Según el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS), los eventos de deslizamiento lento a veces se conocen como «terremotos lentos».

Los temblores comienzan cuando una falla comienza a deslizarse, como ocurre en un terremoto regular, pero a un ritmo lento.

Los terremotos pueden tardar varios días en terminar, en lugar de segundos, pero el nuevo estudio ha demostrado que pueden durar mucho más.

Los eventos de deslizamiento lento a menudo se registran en Kilauea, el más activo de los cinco volcanes que forman la Isla Grande de Hawái.

El USGS dijo: «Sin embargo, los terremotos lentos no producen ondas sísmicas y, por lo tanto, ninguno de los temblores dañinos de un terremoto regular».

Los corales observados cerca de Simeulue parecen mostrar una historia frecuente de movimiento a lo largo de la falla entre 1738 y 1861.

Durante unos 90 años, el coral muestra que el suelo ha ido cayendo a un ritmo muy constante de aproximadamente uno a dos milímetros por año.

En algún momento alrededor de 1982, un cambio repentino en la sismicidad hizo que el coral se hundiera hasta siete veces más rápido: el evento de deslizamiento lento.

Pero todo eso cambió en 1861 cuando un gran terremoto hizo que el hundimiento cambiara una vez más.

El evento de deslizamiento lento puede haber actuado como catalizador o como desencadenante del temblor de magnitud 8,5.

Rishav Mallick, estudiante de doctorado y autor principal del estudio, dijo a Scientific American que los terremotos pueden haber liberado algo de tensión a lo largo de una parte de la falla, pero han puesto más tensión en otra.

Dijo: «Es como un montón de resortes. Entonces, si uno se suelta, los demás tienen que asumir esa carga».

Según el USGS, un terremoto de magnitud 7.1 en Anchorage, Alaska, puede haber sido provocado por una combinación de eventos sísmicos, incluido un evento de deslizamiento lento.

En un artículo publicado en Geophysical Research Letters, los autores del estudio escribieron: «El terremoto fue alentado por la acumulación de tensión causada por el deslizamiento lento en la interfaz entre la losa y la placa de América del Norte.

«Los eventos de deslizamiento lento también duplicaron con creces la tasa de terremotos M ≥ 3 en Cook Inlet a partir de la década de 1990».

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