Planeta Tierra

El terremoto más grande jamás registrado por InSight y podría ser el último grande del módulo de aterrizaje

El tiempo se acaba para el módulo de aterrizaje InSight de la NASA en Marte. La valiente misión que aterrizó en el planeta rojo a fines de noviembre de 2018 y desde entonces (con algunos contratiempos), ha estado registrando diligentemente la actividad sísmica. Los objetivos principales de InSight eran comprender mejor cuán geológicamente activo podría ser Marte y trazar un mapa del interior del planeta. En esa medida, InSight fue un gran éxito. Sin embargo, es el polvo marciano que se arremolina en el aire y se deposita en los paneles solares de InSight lo que está acabando con todo.

El reino de la sismología extraterrestre es un lugar pequeño. Los únicos objetos de nuestro sistema solar donde hemos puesto sismómetros para medir los terremotos son la Luna y Marte. La Luna albergó sismómetros en funcionamiento desde 1969 hasta 1977. Durante ese tiempo, registraron miles durante ese lapso de 8 años.

En Marte, los primeros sismómetros se encontraban en los módulos de aterrizaje Viking de finales de la década de 1970. Desafortunadamente, esos instrumentos se colocaron en las cubiertas de los módulos de aterrizaje, por lo que no recopilaron muchos datos útiles. Esto se debe a que es útil que un sismómetro esté directamente en contacto con las rocas para registrar el temblor imperceptible (para nosotros) de los temblores distantes.

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No fue hasta el aterrizaje de InSight en la superficie marciana en 2018 que se desplegó el siguiente sismómetro fuera de la Tierra. Este sismómetro se sacó del módulo de aterrizaje y se colocó en la superficie para que pudiera sentir directamente las ondas producidas por Marsquakes. Finalmente, los científicos planetarios pudieron obtener datos sobre la actividad sísmica de Marte en la actualidad.

Durante sus más de 1200 soles (días marcianos) en la superficie, ha sentido miles de terremotos bastante pequeños que ocurrieron en todo el planeta. El instrumento es muy sensible porque no estábamos seguros de cuánto o qué poco podría temblar Marte. Resulta que no es mucho.

El Grande

La sacudida que sintió el sismómetro de InSight durante un Marsquake de magnitud 5 el 4 de mayo de 2022. Crédito: NASA.

No fue hasta el 4 de mayo de 2022 que InSight consiguió uno realmente «grande» en Marte, de magnitud 5. Antes de esto, el más grande registrado por InSight durante los casi 4 años que ha estado en Marte fue de magnitud 4,2. Todo lo demás produjo temblores que probablemente ni siquiera notarías si quieres estándar cerca de sus epicentros en la superficie rojiza de Marte.

Según los estándares terrenales, el «gran» Marsquake fue diminuto. Nuestro planeta experimenta miles de terremotos de magnitud 5 cada año, lo que equivale a un promedio de múltiples por día. El mayor terremoto histórico se produjo frente a las costas de Chile en 1960 y tuvo una magnitud de 9,5, lo que significa que liberó ~31 millones de veces más energía que el poseedor del récord de InSight.

Esta diferencia en la actividad sísmica está directamente relacionada con la tectónica de placas, o la falta de ella en Marte. Hay poca evidencia de que Marte tenga tectónica activa en la actualidad. De hecho, es posible que Marte solo haya tenido un breve período (geológicamente hablando) en su historia temprana en el que estaba sucediendo algo similar a la tectónica de placas.

Tectónica marciana

Incluso en ese caso, puede haber solo 1 o 2 placas tectónicas involucradas. Hay alguna evidencia de características como nuestras dorsales oceánicas y sus bandas magnéticas en la superficie marciana. Esto podría sugerir que la corteza se estaba extendiendo hace miles de millones de años en Marte. También existe la dicotomía entre el hemisferio norte de baja elevación y el hemisferio sur del planeta de mayor elevación. Tal vez la diferencia sea un remanente de aquellos breves días tectónicos.

Magnetismo de la corteza marciana medido por el Mars Global Surveyor de la NASA. Las bandas sugieren la creación antigua de una corteza similar a las dorsales oceánicas de la Tierra. Crédito: NASA.

Algunos lugares de Marte podrían seguir siendo geológicamente activos incluso sin tectónica. El área alrededor de Cerebus Fossae y Olympus Mons muestran signos de actividad «reciente» (posiblemente en los últimos millones de años). Las fallas y los flujos de lava jóvenes podrían ser parte de los «puntos calientes» en el manto marciano que hacen que la corteza se hinche y se forme lava.

El final está cerca

Lamentablemente, a diferencia de sus primos Opportunity y Curiosity que recorren la superficie de Marte, InSight no funciona con un núcleo radiactivo. En cambio, los paneles solares alimentan la energía eléctrica para mantener la misión en marcha. A medida que el polvo de la atmósfera marciana se asienta, cubre los paneles y reduce la energía que generan. Sin una tormenta de viento fortuita para limpiar los paneles, InSight ya no podrá seguir funcionando y la misión terminará.

Tal vez la NASA tenga suerte y se limpien los paneles. O tal vez InSight se dirija a unirse a sus otros parientes de energía solar que se han encontrado con su desaparición gracias al polvo marciano. En cualquier caso, sabemos mucho más sobre la actividad geológica y el interior de Marte gracias a los años que InSight ha estado escuchando en silencio los terremotos de Marte a millones de millas de la Tierra.

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