Ciencia

El telescopio James Webb es un ‘cambio de paradigma’ para los científicos que buscan mundos alienígenas similares a la Tierra

La NASA revela la primera imagen del Telescopio Espacial James Webb

Y la Dra. Hannah Wakeford cree que el equipo revolucionario representa un «cambio de paradigma» en términos de la comprensión del universo por parte de la humanidad. El presidente de los Estados Unidos, Joe Biden, dio a conocer la primera y espectacular imagen tomada por JWST en la Casa Blanca el miércoles, y varias más se publicaron al día siguiente.

Uno en particular es de interés para el Dr. Wakeford, profesor de Astrofísica en la Facultad de Física de la Universidad de Bristol: un desglose atmosférico detallado de un planeta exoplaneta denominado Wasp-96b, ubicado a 1.120 años luz de la Tierra.

Ella le dijo a Express.co.uk: “Lo que estás viendo es el espectro de la atmósfera de un planeta que orbita alrededor de otra estrella.

“Obtenemos esa información mirando el planeta cuando pasa frente a la estrella desde nuestro punto de vista. Es como ver pasar una mosca frente a una farola.

“Estás viendo una pequeña cantidad de luz bloqueada, pero lo que realmente está sucediendo es que parte de esa luz de las estrellas está brillando a través de la atmósfera del planeta.

“Y cada átomo y molécula del universo absorbe la luz de diferentes maneras. Vemos eso en nuestra propia atmósfera: el agua absorbe la luz en el infrarrojo, tenemos nuestras hermosas nubes en el cielo que también reflejan esa luz”.

Al observar la luz que viajaba a través de esta atmósfera planetaria, fue posible medir de qué estaba hecha, explicó el Dr. Wakeford.

Ella agregó: “Lo que estás viendo en ese espectro son las firmas de vapor, vapor de agua, gas de agua en la atmósfera de este planeta distante.

El telescopio espacial James Webb ha ofrecido un tesoro de datos para los científicos (Imagen: GETTY/NASA)

Avispa-96 b

Wasp-96 b, a más de 1,000 años luz de la Tierra, ha sido analizado con asombroso detalle (Imagen: NASA)

“Pero no es nada parecido a lo que podemos imaginar aquí, este es un planeta gigante de hidrógeno, helio, del tamaño de Júpiter. es masivo

“Es más de once veces el radio de la Tierra, así que alinea 11 Tierras seguidas. Ese es el tamaño del planeta”.

Tampoco era probable que Wasp 96b fuera el hogar de nuestros primos celestiales, enfatizó Wakeford.

Ella dijo: “Este no es un buen lugar para visitar. Hace más de 1000 grados. Así que no es nuestro destino de vacaciones.

“Lo que esto realmente muestra es la asombrosa capacidad de este telescopio para observar las atmósferas de planetas distantes y comprender de qué están hechos.

“Este es solo el primero de una gran cantidad de datos que ingresan”.

Las imágenes publicadas hasta ahora fueron solo la «punta del iceberg» y lo primero de una «gran cantidad de datos sorprendentes que veremos durante las próximas dos décadas e incluso más», estimó.

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Dra. Hannah Wakeford

La Dra. Hannah Wakeford, como muchos otros científicos, está muy entusiasmada con JWST (Imagen: Twitter)

Ella dijo: «Tenemos mucho más que esperar de este telescopio y simplemente no puedo expresar claramente cuán asombroso y cuán revolucionario será esto en la ciencia y nuestra comprensión». del universo.»

Como tal, JWST representó un salto cuántico en comparación con el telescopio espacial Hubble, lanzado en 1990 y considerado en sí mismo un equipo revolucionario.

El Dr. Wakeford dijo: «Hemos estado usando el telescopio espacial Hubble durante más de una década para observar este tipo de planetas, pero en términos de precisión, cuán claramente podemos medir eso, con qué precisión estamos capaz de medir eso, es un cambio de paradigma.

“Va a cambiar por completo nuestra capacidad de decirles cómo es la naturaleza de estos mundos alienígenas”.

A pesar de la asombrosa sofisticación de los instrumentos de JWST, sobre todo su espejo de 21,4 pies de ancho, no fue un proceso simple, enfatizó el Dr. Wakeford, refiriéndose específicamente al análisis de Wasp-96b.

Ella dijo: “Había una gran cantidad de trabajo detrás de lo que vimos el otro día. Hay mucho esfuerzo que necesita entrar en eso.

“Todo lo que se mostró esta semana, 20,000 astrónomos, científicos e ingenieros y varias personas en todos los campos trabajaron para hacernos llegar esas imágenes.

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Nebulosa del Anillo Sur

Nebulosa del Anillo Sur, con un detalle sorprendente (Imagen: GETTY)

Acantilados cósmicos en Carina

Acantilados cósmicos en Carina (Imagen: NASA)

“No es algo fácil de hacer. No solo apunta el telescopio y obtiene ese espectro, eso requiere una gran cantidad de trabajo.

“Pero lo que podremos hacer con JWST es que empujaremos hacia mundos más pequeños, empujaremos hacia mundos del tamaño de Neptuno, empujaremos hacia planetas rocosos alrededor de otras estrellas, mundos de lava, entonces estos son planetas que tienen aproximadamente el mismo tamaño que la Tierra pero están tan cerca de sus estrellas que están fundidos en toda su superficie.

“Y el primer objetivo de estos planetas es detectar si tienen atmósfera.

“Y una vez que hayamos determinado si tienen una atmósfera, podemos ir y observar más y podemos obtener más observaciones de estos planetas, construir la señal que podemos obtener y luego comenzar a comprender qué son las atmósferas de estos planetas. hecho de.»

El Dr. Wakeford cree que los próximos años se caracterizarán por una «comprensión agradable y constante que construimos» y agrega: «Obtenemos conocimiento, lo construimos, hacemos una pregunta, miramos de nuevo y construimos ese conocimiento y creo que eso es va a ser un proceso realmente agradable que vamos a ver durante el próximo año.

En cuanto al descubrimiento de mundos similares a la Tierra, a veces denominados planetas Ricitos de Oro como resultado de que no son demasiado calientes ni demasiado fríos, el Dr. Wakeford es cautelosamente optimista.

Ella dijo: “Descubrir esos planetas es algo que se hace antes de las observaciones que haremos con JWST.

“Entonces, descubrir la presencia de un planeta a la distancia orbital correcta de su estrella es algo que necesitamos antes de apuntar este telescopio hacia él.

Archivo de datos del telescopio espacial James Webb

Archivo de datos del telescopio espacial James Webb (Imagen: Express)

“Y luego, cuando apuntamos este telescopio hacia él, estamos haciendo la pregunta, ¿podemos medir su atmósfera? Ya hay lo que llamaríamos ‘planetas Goldilocks’ a los que apuntaremos el telescopio para tratar de entender si tienen atmósfera.

“Ya tenemos la base para comenzar esa búsqueda y cuanto más podamos mirar, más podremos entender si un planeta Ricitos de Oro se parece a otro planeta Ricitos de Oro se parece a otro Ricitos de Oro”.

La gran cantidad de variables significa que no hay garantías, el Dr. Wakeford se esforzó en señalar.

Ella dijo: “Vemos que en nuestro propio sistema solar tenemos tres hermosos planetas Goldilocks, Venus, la Tierra y Marte, y todos son diferentes, por lo que todavía tenemos esa gran pregunta: ¿Es eso común en todo el universo? ¿Cómo podemos medir eso?

“Tenemos un gran trabajo por delante, es un trabajo realmente emocionante. No hay absolutamente nada como eso, pero tenemos muchos planetas para mirar y tenemos muchas cosas para descubrir y entender acerca de estos mundos”.

Para refinar la búsqueda, el Programa Científico de Liberación Temprana, un programa impulsado por la comunidad con más de 150 astrónomos, observará un planeta similar a Saturno llamado Wasp-39b.

El Dr. Wakeford dijo: “Esto va a producir un espectro realmente hermoso, me atrevo a decirlo, incluso mejor que lo que vimos el miércoles.

TRAPENISTA-1

El sistema TRAPPIST-1 está atrayendo un gran interés (Imagen: GETTY)

Diría definitivamente que hay una era antes de los datos JWST y hay una era después de los datos JWST, y acabamos de cruzar ese umbral.

Dra. Hannah Wakeford

“También tenemos planetas más pequeños que vamos a observar. Hay una serie de programas diferentes que analizarán mundos cada vez más pequeños que han sido descubiertos por el satélite de prueba.

“Estos tienen números TOI, objetos de prueba de interés, por lo que no son particularmente fascinantes de ver, pero creo que lo que la mayoría de la gente diría sería el sistema planetario TRAPPIST-1, que tiene siete planetas de radio y masa terrestre que orbita a su alrededor, y JWST va a mirar a cada uno de ellos.

“Entonces, cada uno de esos planetas se observará en los próximos dos años con este telescopio, y obtendremos un espectro de ellos.

“La pregunta que nos hacemos es, ¿estos planetas tienen atmósfera? Aún no lo sabemos. Esta será la primera oportunidad de responder a esa pregunta”.

De cara al futuro, concluyó: “Es difícil imaginar en este momento la cantidad de cosas que vamos a saber en un año en comparación con lo que sabemos ahora. Diría definitivamente que hay una era antes de los datos JWST y hay una era después de los datos JWST, y acabamos de cruzar ese umbral.

“Este es un telescopio internacional. Esta es la ESA, la Agencia Espacial Canadiense, esta es la NASA. Tenemos una gran cantidad de astrónomos en toda Europa y de hecho estoy en la reunión nacional de astronomía en la Universidad de Warwick hoy, donde tenemos 800 astrónomos de todo el Reino Unido y más allá, reunidos para discutir y hablar sobre ciencia y astronomía. en Europa y el Reino Unido y todos estos astrónomos están ansiosos por continuar con estos datos.

“Así que estaremos trabajando aquí en el Reino Unido, tengo un equipo en la Universidad de Bristol donde trabajo donde vamos a estar investigando los datos a partir de mañana.

“Entonces, realmente es un esfuerzo internacional y el Reino Unido es una gran parte de eso. Y creo que eso es realmente asombroso”.

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