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El satélite TESS envió su primera foto cazando planetas

Hace casi exactamente un mes, la NASA lanzó TESS al espacio, para que su «Transiting Exoplanet Survey Satellite» pudiera comenzar su misión: buscar en las estrellas signos de planetas en otros sistemas solares. 


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El lanzamiento se llevó a cabo con éxito, y TESS se mantuvo en silencio después de eso porque todavía está viajando hacia su órbita final y distante. Y está cerca, después de haber volado alrededor de la Luna para lanzarse más lejos en el sistema solar – durante ese columpio, también tomó su primera foto oficial del cosmos antes de que comenzara su misión oficial de cazar planetas.

Es probable que haya muchos exoplanetas en esta foto, pero TESS no la escaneará más a fondo hasta que la NASA termine de instalarla. Vea la foto de prueba de abajo, tomada por una de las cuatro cámaras de TESS durante una exposición de dos segundos:


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Es casi imposible ver si no sabes qué buscar, pero esta foto está centrada alrededor de la gran constelación Centauro, con la estrella Beta Centauri brillando en la parte inferior izquierda de la foto y un pequeño trozo de la Nebulosa de Coalsack en la parte superior derecha. Eso es especialmente difícil de ver porque (como su nombre) la nebulosa es muy oscura, pero te da una idea de dónde está en el cielo nocturno.

La NASA no se refiere a esta foto como «calidad científica» sólo porque es un poco vaga para ser una foto espacial, y de baja calidad comparada con cualquier cosa del Telescopio Espacial Hubble. Una vez que TESS entre en su órbita final a finales de mes, se espera que comience a tomar algunas fotos más impresionantes a partir de junio de 2018.

Y su marco de referencia será mucho mayor que el de esta foto. Esta foto contiene alrededor de 200.000 estrellas y proviene de una sola instantánea de una foto a bordo de TESS; una vez que esté haciendo pleno uso de sus cuatro amplias cámaras para escanear todo el cielo nocturno, estará mirando 400 veces más estrellas en busca de signos de exoplanetas en su órbita.

Entonces, ¿cómo encuentra exoplanetas alrededor de estrellas distantes? Debido a que son tan diminutos y naturalmente eclipsados por las estrellas brillantes gigantes que orbitan alrededor, los exoplanetas pueden ser difíciles de encontrar. Así que TESS está escudriñando el cielo nocturno en busca de «eventos de tránsito», que son pequeñas zambullidas en el brillo de una estrella que sugieren que un planeta está pasando frente a ella.

Después de encontrar un evento de tránsito sospechoso, los astrónomos pueden echar un vistazo más de cerca para verificar que este pequeño punto es un planeta (aunque a veces saltan a conclusiones demasiado rápido), y podemos aprender más acerca de las bolas excéntricas de gigantes de roca y gas que flotan alrededor de otros sistemas solares. 

Pronto, casi con toda seguridad encontraremos en esta foto al menos un planeta interesante y posiblemente incluso parecido a la Tierra. Pero por ahora, sólo tómalo como una foto genial del espacio que muestra que un nuevo y elegante observatorio espacial está funcionando correctamente.


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