Planeta Tierra

El primer descubrimiento de dinosaurios: el megalosaurio

Hoy, los científicos saben mucho sobre la era de los dinosaurios.

Sabemos que los dinosaurios gobernaron la Tierra durante 165 millones de años, antes de extinguirse hace unos 66 millones de años. Hemos descubierto más de 1000 especies de dinosaurios hasta la fecha, grandes y pequeños, de sangre fría y caliente. Sabemos que las aves son un tipo de dinosaurio y que muchas especies de dinosaurios pueden haber estado cubiertas de plumas.

Pero todo este conocimiento es relativamente nuevo. De hecho, no sabíamos que los dinosaurios existían hasta el siglo XIX. Al igual que alguna vez pensamos que nuestro planeta era plano, o que el sol giraba alrededor de la Tierra, los humanos no siempre entendieron que toda una especie de mega bestias vino antes que nosotros.

Es decir, hasta que el teólogo y geólogo de Oxford William Buckland nombró al primer dinosaurio del mundo en su artículo de 1824, «Notice on the Megalosaurus or great Fossil Lizard of Stonesfield». En él, describió la «mandíbula parcial y el diente sobresaliente» de una criatura a la que denominó Megalosaurus, o «gran lagarto».

«Megalosaurus es único debido a su valor histórico», dice Mateusz Tałanda, profesor asistente de paleobiología en la Universidad de Varsovia. “Cambió la forma en que entendíamos el mundo que nos rodea”.

Una bestia de proporciones bíblicas

El hallazgo fue especialmente sorprendente porque Buckland era un creacionista en ese momento. En otras palabras, no creía en la evolución. En cambio, pensó que la Tierra era relativamente nueva, por lo que encontrar un enorme conjunto de huesos fosilizados fue difícil de explicar.

“Al principio pensó que se trataba de un monstruo que había muerto en un diluvio bíblico”, dice Tałanda. Incluso después del descubrimiento de Buckland, el término dinosaurio no se acuñó hasta 1842, cuando el biólogo y paleontólogo inglés Sir Richard Owen nombró a un grupo de fósiles existentes, incluidos el Megalosaurus y el Iguanodon, Dinosauria, que significa «lagarto terrible».

Paleoarte que representa a Megalosaurus Bucklandii, publicado en 1896. Tenga en cuenta que esta imagen histórica no es una restauración de dinosaurio objetivamente precisa. (Crédito: Biblioteca del Patrimonio de la Biodiversidad/CC-BY-2.0/Wikimedia Commons)

Megalosaurus todavía no se encuentra a menudo, incluso con herramientas modernas. Aunque en el siglo XIX, debido a que no podían diferenciar entre muchas especies fosilizadas, los científicos nombraron a casi todas las criaturas de dientes afilados que encontraron como la mega bestia.

Hoy sabemos un poco más: Megalosaurus fue un gran terópodo carnívoro que vivió durante el Jurásico Medio, hace unos 155 millones de años. Residió en Europa, que en ese momento era un enorme archipiélago de islas rodeadas por mares cálidos. Las estimaciones en tamaño varían de 20 a 30 pies de largo, con un peso de alrededor de 2200 libras.

Desenmascarando un monstruo

Por supuesto, hay muchas cosas que aún no sabemos sobre Megalosaurus. Esto se debe principalmente a que los paleontólogos solo han encontrado piezas de su esqueleto, incluidas partes del cráneo, la pelvis, los huesos de las piernas y las vértebras. «Megalosaurus no se conoce a partir de un esqueleto completo, por lo que no podemos saber con certeza qué tan grande era», dice Tałanda.

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Los dientes en forma de cuchilla y los brazos cortos del dinosaurio muestran que puede haber estado relacionado con otras especies de esa época, como el Allosaurus. Pero en comparación con carnívoros como Tyrannosaurus, Megalosaurus probablemente era más pequeño y carecía de la mordida aplastante que podía masticar los huesos.

Pero no se olvide: incluso si Megalosaurus no era el gigante vicioso que resultó ser T. rex, alguna vez fue el monstruo más grande que el mundo haya visto. Sus enormes huesos confundieron a los científicos e insinuaron por primera vez un mundo que existió mucho antes que el hombre.

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