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El primer análisis genético de una familia neandertal pinta una imagen fascinante de una comunidad muy unida

Nuestros parientes evolutivos más cercanos, los neandertales (Homo neanderthalensis), alguna vez se extendieron por Europa y tan al este como las montañas de Altai en el sur de Siberia.

Sin embargo, más de 160 años después de que se desenterraran los primeros fósiles de neandertal en Europa, se sabe poco sobre el tamaño del grupo o la organización social de las comunidades de neandertal.

Usando ADN antiguo, un nuevo estudio proporciona una instantánea de una comunidad neandertal congelada en el tiempo.

Con nuestros colegas, mostramos un grupo de neandertales que vivían en las estribaciones de Altai hace unos 54.000 años, compuesto por quizás de 10 a 20 individuos. Muchos de ellos estaban estrechamente relacionados, incluido un padre y su pequeña hija.

Los neandertales más orientales

Las primeras pistas genéticas de los neandertales se obtuvieron hace 25 años a partir de un fragmento de ADN mitocondrial, que se encuentra en estructuras celulares llamadas mitocondrias en lugar de en el núcleo celular.

Los estudios posteriores del ADN mitocondrial y los datos nucleares de todo el genoma de 18 individuos han esbozado las pinceladas generales de la historia de los neandertales, revelando la existencia de muchos grupos genéticamente distintos entre hace unos 430.000 y 40.000 años.

Nuestro nuevo estudio es el primero en analizar el ADN antiguo de los dientes y huesos de varios neandertales que vivieron aproximadamente al mismo tiempo. Los fósiles provienen de excavaciones arqueológicas de la cueva Okladnikov a mediados de la década de 1980 y la cueva Chagyrskaya desde 2007.

Estas cuevas fueron utilizadas por los neandertales como campamentos de caza. Los restos de animales como bisontes y caballos son abundantes, y también se encontraron más de 80 fósiles de neandertales en la cueva Chagyrskaya, una de las colecciones de este tipo más grandes del mundo.

Ambos sitios también contienen herramientas de piedra distintivas que tienen un parecido sorprendente con los artefactos encontrados en los sitios neandertales en Europa central y oriental.

Para pintar una imagen detallada de la composición genética y la relación de estos neandertales, analizamos el ADN mitocondrial (que se transmite por línea femenina), los cromosomas Y (que se transmiten de padre a hijo) y los datos de todo el genoma (heredados de ambos padres) para 17 fósiles de neandertal, la mayor cantidad jamás secuenciada en un solo estudio.

Los dientes y huesos procedían de 13 individuos: 11 de la cueva Chagyrskaya y dos de la cueva Okladnikov. Siete de los neandertales eran hombres y seis eran mujeres. Ocho eran adultos y cinco niños o adolescentes.

Entre ellos se encontraban los restos de un padre neandertal y su hija adolescente, así como un par de parientes de segundo grado: un niño y una mujer adulta, quizás su prima, tía o abuela.

Aunque el sitio cercano de la cueva Denisova estuvo habitado por neandertales desde hace 200.000 años, los neandertales de Chagyrskaya y Okladnikov están más estrechamente relacionados con los neandertales europeos que con los anteriores de la cueva Denisova.

Este hallazgo es consistente con un estudio genómico previo de un neandertal de Chagyrskaya y la presencia de herramientas de piedra distintivas en las cuevas de Chagyrskaya y Okladnikov que se parecen mucho a las encontradas en los sitios de neandertales en Europa.

También encontramos que los neandertales de Chagyrskaya comparten varias heteroplasmias, un tipo especial de variante de ADN mitocondrial que generalmente persiste durante menos de tres generaciones.

Junto con la evidencia de sus conexiones familiares cercanas, esto indica que los neandertales de Chagyrskaya deben haber vivido, y muerto, aproximadamente al mismo tiempo.

Al borde de la extinción

Nuestros análisis también revelaron que esta comunidad neandertal tenía una diversidad genética extremadamente baja, consistente con un tamaño de grupo de solo 10 a 20 personas.

Esto es mucho más pequeño que la diversidad genética registrada para cualquier comunidad humana antigua o actual, y se parece más a la que se encuentra entre las especies en peligro de extinción, como los gorilas de montaña.

Sin embargo, los neandertales de Chagyrskaya no eran una comunidad de ermitaños. Descubrimos que su diversidad de ADN mitocondrial era mucho mayor que su diversidad de cromosomas Y, lo que puede explicarse por el predominio de la migración femenina (en lugar de masculina) entre las comunidades neandertales.

¿Estas migraciones involucraron a los denisovanos, que ocuparon la cueva de Denisova repetidamente desde hace al menos 250 000 años hasta hace unos 50 000 años?

Los denisovanos son un grupo hermano de los neandertales y se cruzaron al menos una vez. Esto sucedió hace unos 100.000 años, produciendo una hija de una madre neandertal y un padre denisovano.

Sin embargo, a pesar de que los denisovanos estaban presentes en la cueva de Denisova aproximadamente al mismo tiempo que los neandertales que vivían en las cuevas de Chagyrskaya y Okladnikov, no encontramos evidencia de un flujo de genes denisovanos en estos neandertales en los 20.000 años previos a su desaparición.

Espíritus afines

En los últimos años, múltiples líneas de evidencia han demostrado que los neandertales poseían habilidades técnicas, capacidades cognitivas y comportamientos simbólicos tan impresionantes como los de nuestros antiguos ancestros Homo sapiens.

Nuestros conocimientos genéticos añaden una nueva dimensión social a esta imagen. Proporcionan una rara visión de la estructura familiar unida de una comunidad neandertal que se ganaba la vida en la frontera oriental de su área de distribución geográfica, cerca del momento en que su especie finalmente se extinguió.

Laurits Skov es investigador asociado posdoctoral en el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva. Richard ‘Bert’ Roberts es el Director del Centro de Excelencia ARC para la Biodiversidad y el Patrimonio de Australia (CABAH) en la Universidad de Wollongong. Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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