Ciencia

El plan de la NASA para colocar un reactor nuclear en la Luna para ayudar a ‘explorar Marte y más allá’

La agencia espacial, junto con el Departamento de Energía de EE. UU. (DOE), anunció ayer que ha seleccionado tres conceptos de diseño para un sistema de energía nuclear lunar. Las tres propuestas podrían estar listas para ser lanzadas a la Luna para una demostración práctica a fines del presente. Si tiene éxito, una instalación de energía de este tipo podría ser útil para futuros esfuerzos de exploración espacial bajo el paraguas del programa de vuelos espaciales Artemis.

Liderado por la NASA, el objetivo principal de Artemis es facilitar el regreso de los humanos a la Luna, con el objetivo a corto plazo de llegar al polo sur lunar para 2025 y aterrizar a la primera mujer y persona de color en la superficie de la Luna.

Los objetivos a más largo plazo incluyen establecer una presencia humana sostenible en la superficie lunar, para lo cual una fuente de energía confiable sería invaluable, además de sentar las bases para la extracción de recursos lunares y misiones más adentro del Sistema Solar.

El administrador asociado de la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA, Jim Reuter, dijo: «La nueva tecnología impulsa nuestra exploración de la Luna, Marte y más allá».

“El desarrollo de estos primeros diseños nos ayudará a sentar las bases para potenciar nuestra presencia humana a largo plazo en otros mundos”.

Según la NASA, los tres ganadores del premio conceptual recibirán cada uno contratos de 12 meses por un valor de $ 5 millones (£ 4 millones) a través del Laboratorio Nacional de Idaho del DOE.

Estos encontrarán el desarrollo de los diseños para proporcionar un sistema de energía de fisión nuclear de clase de 40 kilovatios, suficiente para alimentar a 30 hogares, que puede operar durante al menos diez años en el entorno lunar y sobrevivir a los rigores de ser transportado por cohete.

La convocatoria de propuestas de la NASA, emitida en noviembre pasado, también pedía que cada diseño pudiera caber dentro de un cilindro de 19,6 pies de largo y 13,1 pies de diámetro en su configuración replegada y pesar menos de 5,9 toneladas.

Una demostración exitosa de un dispositivo prototipo de este tipo en la Luna podría allanar el camino hacia sistemas de energía confiables para misiones a largo plazo en la Luna y Marte.

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La adjudicación de contratos, explicó la NASA, proporcionará información crítica de la industria que podría allanar el camino para el desarrollo de un sistema de energía de fisión totalmente certificado para vuelos.

Dichas tecnologías también ayudarán a la NASA a madurar los llamados sistemas de propulsión nuclear que dependen de reactores para generar energía y podrían usarse en misiones de exploración del espacio profundo.

El proyecto de energía de superficie de fisión está siendo administrado por la NASA desde su Centro de Investigación Glenn en Cleveland.

Mientras tanto, la financiación proviene del programa de Misiones de Demostración de Tecnología de la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial.

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