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El misterio del megalodón y lo que saben los científicos

El Megalodon gobernó los océanos durante casi 15 millones de años antes de extinguirse hace 3,6 millones de años. Con alrededor de tres veces el tamaño del gran tiburón blanco (Carcharodon carcharias), era el tiburón más grande que el mundo había visto jamás. Los científicos no están exactamente seguros de cómo se veía porque la mayoría de los fósiles son dientes, pero sí saben que su mandíbula era lo suficientemente ancha como para tragarse un cuerpo humano. Un ataque de tiburón de un Megalodon habría significado una muerte casi segura.

“A diferencia de los ataques de tiburones de hoy en día a los que muchos humanos sobreviven, el tamaño y la fuerza de una mordedura de prueba de Megalodon habría sido imposible de sobrevivir”, dice Daniel Sigman, profesor de ciencias geológicas y geofísicas en la Universidad de Princeton. A pesar de que este tiburón aterrorizó a otras criaturas hace millones de años con su enorme mordisco, todavía fascina a los científicos y a las personas en la actualidad.

Uno de muchos depredadores

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Cuando el Megalodon nadaba en los océanos, estaba en la parte superior de la cadena alimenticia con muchos más depredadores que los que tienen nuestros océanos hoy. Probablemente se abalanzó sobre ballenas dentadas de tamaño completo y otros tiburones depredadores. No solo era más grande que los grandes tiburones blancos, según Sigman, sino que también nadaba mucho más rápido, atravesando el océano con tal vigor que si su presa nadaba en su camino, sus posibilidades de supervivencia eran nulas.

El océano estaba entre 4 y 5 grados Fahrenheit más cálido que en la actualidad y también era mucho más fructífero, cargado con presas suficientes para alimentar a un Megalodón gigante. “Las condiciones del océano en ese momento permitieron una cadena alimentaria más larga”, dice Sigman.

La investigación muestra que el Megalodon probablemente tenía endotermia regional, lo que significa que, como los tiburones de hoy, tenía cierta capacidad para regular y calentar la temperatura de su cuerpo en aguas más frías. Como resultado, el Megalodon se aprovechó de su posición de depredador superior y prosperó en todo el mundo. Los científicos han encontrado sus fósiles en la mayoría de las aguas oceánicas excepto en los polos. La especie era generalmente más pequeña en los trópicos en comparación con las que se encuentran en aguas más frías, lo que podría haber tenido algo que ver con una mayor disponibilidad de alimentos, dice Sigman.

«Sus dientes se encuentran comúnmente en rocas que se formaron en ambientes poco profundos cerca de la costa», dice Kenshu Shimada, profesor de paleobiología en la Universidad DePaul en Chicago. «Sin embargo, uno de mis estudios recientes ha revelado que los individuos más grandes habitaban más comúnmente en aguas más frías que en aguas más cálidas.”

¿Por qué el megalodón sigue siendo tan cautivador?

Los megalodones nos fascinan porque eran enormes, efectivos y temibles. No hay nada como ellos, dice Shimada. “El megalodón generalmente se presenta como una criatura monstruosa de gran tamaño en novelas y películas, pero la realidad es que todavía sabemos muy poco sobre el tiburón extinto”, dice.

Pero los investigadores infieren que su lugar en la parte superior de la cadena alimenticia probablemente significó que tuvieron un gran impacto en el ecosistema en el que vivían.

«Comprender la biología de Megalodon es fundamental en el contexto ecológico porque es razonable afirmar que, como un carnívoro importante que vivió en el pasado, la especie fósil debe haber jugado un papel importante en la configuración de los ecosistemas marinos que conocemos hoy», dice. Shimada.

También son un poco de misterio que todavía nos intriga hoy. No estamos seguros de por qué prosperaron y luego desaparecieron. Algunas investigaciones dicen que los océanos más fríos dificultaron que el mega tiburón encontrara presas, especialmente si no nadaba en las aguas polares. Otra investigación sugiere que muchas de las especies gigantes de las que se alimentaba comenzaron a desaparecer. También podrían haber desaparecido debido a la competencia de los tiburones más pequeños, como un antepasado del gran tiburón blanco o el famoso y ahora extinto cachalote Macroraptorial, una bestia dentada que cazaba presas similares.

Aún así, los investigadores no están completamente seguros de la causa, pero saben que dejaron de encontrarlos hace unos 3,6 millones de años en el registro fósil.

“Todavía hay tantos aspectos de la biología básica de Megalodon que no conocemos, desde cómo era hasta por qué se extinguió. Los misterios continuos hacen de la paleontología un campo científico fascinante y emocionante”, dice Shimada.

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