Ciencia

El hallazgo de la Antártida tiene ‘implicaciones emocionantes’ al mostrar cómo se desarrolla la vida en otros planetas

El continente helado es el hogar de unos 5.000 investigadores durante todo el año que estudian la región virgen para aprender más sobre la historia de la Tierra y los efectos del cambio climático. Su paisaje árido les da acceso a un hábitat único donde pueden explorar el paisaje desértico a pesar de que las temperaturas bajan hasta los -90 ° C. Pero bajo la superficie helada se encuentra una serie de lagos subglaciales repletos de diversos microbios que se alimentan de los nutrientes del agua.

Hasta ahora, los expertos estaban desconcertados sobre el origen de estos nutrientes, pero en un nuevo estudio, lograron un gran avance después de replicar la erosión en estos lagos al triturar muestras de sedimentos en un laboratorio.

Mostró cómo se crean los productos químicos vitales necesarios para sustentar las comunidades microbianas.

La autora principal, la Dra. Beatriz Gill Olivas, de la Universidad de Bristol, dijo a Live Science: «Nuestro estudio es completamente diferente a cualquier estudio anterior sobre lagos subglaciales.

«Estudios anteriores han analizado cómo la erosión del lecho rocoso podría producir gases en ambientes subglaciales, pero nuestro estudio fue más allá al observar cómo la erosión también podría liberar fuentes de nutrientes biológicamente importantes al agua».

Añadió que los hallazgos podrían tener «implicaciones interesantes» para estudiar cómo podría desarrollarse la vida microbiana en otras partes del universo.

Los investigadores dejaron las rocas trituradas sumergidas durante más de 40 días y luego analizaron el agua para ver qué sustancias químicas se habían liberado del sedimento.

Encontraron una amplia variedad de productos químicos diferentes, incluidos hidrógeno, metano, dióxido de carbono y amonio.

La mayoría de estos productos químicos se liberan instantáneamente del sedimento cuando se tritura.

El Dr. Gill Olivas agregó: «Durante la trituración, los sedimentos se descomponen en partículas mucho más pequeñas.

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«Como resultado de esto, las burbujas microscópicas que se encuentran en los minerales, conocidas como inclusiones fluidas, pueden romperse para liberar gases y líquidos que antes estaban atrapados en estas burbujas».

Un grupo de microbios, conocidos como metanótrofos, se alimentan del metano para generar energía para crecer.

Lo contrario sucede con los metanógenos, que crean energía al convertir el hidrógeno y el dióxido de carbono en metano.

El lago también alberga bacterias especializadas que obtienen su energía al convertir el amonio en nitrito y luego en nitrato, un proceso conocido como nitrificación.

Los hallazgos podrían ser útiles para comprender cómo se desarrolló o se está desarrollando la vida en otros planetas como Marte, Plutón o las lunas de Júpiter.

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El Dr. Gill Olivas continuó: «Los lagos en la Antártida pueden ser un sustituto de ambientes extremos en otros sistemas planetarios.

«Ofrecen una gran comprensión de cómo la vida microbiana podría sobrevivir en otros entornos.

“Obviamente, no podemos decir que estos procesos definitivamente sostendrán microbios exoplanetarios.

«Sin embargo, definitivamente ofrece algunas ideas sobre cómo pueden sobrevivir los microbios en planetas y lunas helados».

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