Ciencia

El fósil de Australopithecus muestra que los antepasados ​​humanos colgaron de los árboles hace solo 3 millones de años

Investigadores de la Universidad del Sur de California (USC) han publicado los resultados de un estudio de vanguardia que analiza un fósil de tres millones de años llamado Little Foot. El espécimen excepcionalmente bien conservado pertenece a la familia de homínidos Australopithecus, una de las primeras ramas evolutivas del árbol genealógico humano. Aunque este peculiar fósil puede parecerse a primera vista a un ser humano moderno, muchas diferencias clave están en desacuerdo con el Homo sapiens (hombre sabio).

Los investigadores de California estaban particularmente interesados ​​en los hombros de Little Foot o, más específicamente, en sus clavículas, omóplatos y articulaciones.

Muchas de las otras extremidades del fósil muestran características similares a las de los humanos que le permitieron caminar erguido.

Pero los hombros son claramente parecidos a los de los simios, lo que arroja nueva luz sobre cómo se comportaban estos ancestros humanos.

Un análisis de los huesos de Little Foot muestra que el Australopithecus estaba bien adaptado a la vida en el dosel: trepando, suspendiéndose y trepando por los árboles.

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Esto está en marcado contraste con el tipo de hombros que hacían que lanzar lanzas fuera una tarea más fácil.

Según Kristian J Carlson, autor principal del estudio y profesor asociado de ciencias anatómicas integrativas clínicas en la Escuela de Medicina Keck, esta es una de las mejores pruebas hasta la fecha de cómo nuestros antepasados ​​usaban sus brazos hace más de tres millones de años.

Dijo: «Little Foot es la piedra Rosetta de los primeros antepasados ​​humanos.

«Cuando comparamos el conjunto del hombro con humanos y simios vivos, muestra que el hombro de Little Foot probablemente era un buen modelo del hombro del antepasado común de los humanos y otros simios africanos como los chimpancés y los gorilas».

El descubrimiento arroja nueva luz sobre nuestra separación de los simios, ya que muestra que los humanos y los simios comparten similitudes esqueléticas durante mucho más tiempo de lo que se pensaba.

El profesor Carlson dijo: “Vemos evidencia incontrovertible en Little Foot de que el brazo de nuestros antepasados ​​hace 3.67 millones de años todavía se usaba para soportar un peso sustancial durante los movimientos arbóreos en los árboles para trepar o colgarse debajo de las ramas.

«De hecho, basándonos en comparaciones con humanos y simios vivos, proponemos que la morfología del hombro y la función de Little Foot es un buen modelo para la del ancestro común de humanos y chimpancés de hace siete a ocho millones de años».

Por ejemplo, la clavícula de Little Foot tiene una curva en forma de S, que se encuentra típicamente en los simios.

La articulación del hombro también se asienta en un ángulo inclinado que facilitaría el trabajo de colgar de las ramas.

Se cree que varias especies de Australopithecus existieron en África durante el Plioceno tardío y el Pleistoceno temprano, hasta su extinción hace aproximadamente 1,4 millones de años.

Según el Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural, los científicos han descubierto más de 300 fósiles de Australopithecus, lo que lo convierte en uno de los antepasados ​​humanos más conocidos y estudiados.

El más famoso de los Australopithecus descubierto fue Lucy, hallada en Etiopía en 1974.

El estudio dirigido por la USC se llevó a cabo con investigadores de la Universidad de Wisconsin, la Universidad de Liverpool y la Universidad de Witwatersrand en Sudáfrica.

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