Ciencia

El éxito de DART de la NASA alienta futuras misiones audaces

La nave espacial Double Asteroid Redirection Test (DART) de la NASA impactó con éxito el asteroide Dimorphos en las primeras horas de la mañana de ayer. La misión, que se lanzó a fines de noviembre del año pasado, se desarrolló para averiguar si un impacto cinético simple basado en la transferencia de impulso podría proporcionar un medio viable para desviar los asteroides que se encuentren en curso de colisión con nuestro planeta. Queda por ver cuánto impacto tuvo la colisión de DART en la órbita de Dimorphos, con los astrónomos trabajando en la observación del asteroide utilizando telescopios terrestres.

El programa más destacado de la NASA en este momento, las misiones de exploración lunar Artemis, podría decirse que no ha ido tan bien como lo hizo la misión DART.

Con la intención de dar la vuelta a la Luna con tres maniquíes de medición de radiación, o «fantasmas», y probar el escudo térmico de la cápsula espacial Orion en el reingreso, el lanzamiento del cohete Artemis I ya ha sufrido varios retrasos desafortunados.

Los dos primeros intentos de lanzar el Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) gigante de la misión, de 322 pies de altura, se cancelaron debido a problemas técnicos.

La cuenta regresiva inicial se abortó después de que pareció que uno de los cuatro motores principales del cohete estaba demasiado caliente durante las pruebas de purga del motor. Sin embargo, este problema se atribuyó más tarde a una lectura engañosa de un «sensor defectuoso».

Mientras tanto, una fuga persistente en la línea de combustible de hidrógeno detuvo el segundo intento, a pesar de que los ingenieros intentaron tres veces solucionar el problema.

Si bien los ingenieros pudieron reparar la fuga y alimentar con éxito el cohete en una prueba la semana pasada, el huracán Ian obligó a la NASA a hacer retroceder el SLS al refugio de su edificio de ensamblaje, lo que significa que es probable que no sea posible un tercer intento de lanzamiento hasta noviembre. .

El problema radica ahora en la necesidad de reemplazar las baterías que alimentan el «sistema de terminación de vuelo» del cohete, lo que permite a la agencia espacial autodestruir el cohete de manera segura en caso de un problema grave después del despegue.

Mientras que la NASA vigila el clima y las actualizaciones de los cohetes, los líderes de la ESA tienen misiones futuras en mente.

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El director de vuelos espaciales humanos y robóticos de la ESA, el Dr. David Parker, le dijo al Telegraph: «Siempre he tenido estas fantasías al estilo de la ciencia ficción, bueno, dos de ellas».

“Uno sería un submarino que se dirige a Europa. Si pudieras aterrizar en la luna cubierta de hielo de Júpiter y usar un sistema de energía nuclear para derretir tu camino a través del hielo con el submarino y lanzarte al océano… ¿quién sabe qué hay ahí abajo?

Este concepto no solo suena un poco a ciencia ficción, sino que en realidad ha inspirado la ciencia ficción, ya que los hermanos ficticios Tracy hicieron casi exactamente lo que propone el Dr. Parker en un episodio de 2016 de la serie de televisión «Thunderbirds Are Go», durante el cual detectan un forma de vida extraterrestre.

Volviendo a la realidad, parte del atractivo de ir al océano subterráneo de Europa es, de hecho, el potencial que tiene para albergar vida extraterrestre, aunque esto también plantea dudas sobre el riesgo de dañar accidentalmente un posible hábitat extraterrestre.

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El Dr. Parker continuó: “La segunda cosa genial es la [Saturnian] luna de hielo Encélado, que arroja agua al espacio a través de grietas y fisuras en su superficie.

“Imagina si tuviéramos exploradores humanos, escalando el hielo por las fisuras. Habría muchos lugares geniales para explorar”.

“Está justo al borde de la credibilidad, pero podrías diseñar y diseñar esas cosas, si tuvieras el dinero para hacerlo.

“Habría muchos desafíos, pero es algo gradual. Será una lenta expansión de la humanidad con el tiempo”.

Enviar submarinos nucleares a Europa puede estar lejos, pero las misiones presentes y futuras permiten una mirada más cercana a Júpiter y su luna helada.

La nave espacial Juno de la NASA, por ejemplo, ha estado orbitando al gigante gaseoso desde 2016 y proporcionó imágenes y datos increíbles sobre la atmósfera, el interior, el campo magnético y la magnetosfera de Júpiter.

Mientras tanto, a fines de 2024, el Europa Clipper de la NASA zarpará hacia la cuarta luna más pequeña de Júpiter, Europa, para revelar más sobre el vasto océano subterráneo de la luna.

Y en junio de este año, la Encuesta decadal para ciencia planetaria y astrobiología de la Academia Nacional de Ciencias recomendó que la NASA desarrollara la misión «Enceladus Orbilander» para estudiar de cerca la luna helada de Saturno.

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