Ciencia

El espantoso procedimiento de perforación del cráneo que alguna vez se usó para tratar la epilepsia

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Es posible que la civilización inca haya utilizado la «trepanación craneal», la perforación quirúrgica o el raspado de un pequeño orificio en el cráneo, como tratamiento para la epilepsia inducida por traumatismos. Esta es la conclusión de un equipo de investigadores de Canadá, que se dispuso a evaluar si existe una base para vincular el trastorno convulsivo con la prevalencia de cráneos trepanados entre los artefactos de las civilizaciones precolombinas del Perú. Como explican el autor del artículo y neurólogo Dr. Poul Espino de la Universidad Occidental de Ontario y sus colegas, la trepanación craneal es la «práctica quirúrgica conocida más antigua del mundo». Su uso en todo el mundo continuó hasta bien entrado el siglo XVI, y el procedimiento a veces todavía se practica en la actualidad.

La evidencia de la práctica histórica de la trepanación se puede encontrar en muchas regiones del mundo, anotaron los investigadores. Sin embargo, agregaron, “el mayor aporte proviene de las culturas peruanas en Sudamérica durante la época precolombina.

“Estas culturas hicieron grandes avances en ingeniería, artes y astronomía, así como en medicina. Aunque reconocemos y admiramos las incuestionables habilidades quirúrgicas de los peruanos para realizar trepanaciones craneales durante la época precolombina, aún no está claro cuál fue la motivación detrás de ellas”.

El cráneo trepanado más antiguo que se conoce se ha asociado con las culturas Paracas de las montañas de los Andes, que vivieron entre el 700 a. C. y el 300 d. C.

Sin embargo, la espeluznante práctica parece haberse extendido posteriormente a varias culturas de las tierras altas peruanas, incluidas las chimú, huari, mochica y tiahunaco.

Una escena de trepanación craneal realizada por peruanos de la cultura Paracas (Imagen: Espino et al. / Brain)

Calaveras trepanadas

En la imagen: dos ejemplos de cráneos trepanados de la época precolombina (Imagen: Espino et al. / Museo Arqueológico Larco Herrera)

También perduró durante la época del Imperio Inca, que abarcó Bolivia, Perú, Ecuador y partes de Argentina y Chile entre 1438 y 1532 d.

La trepanación parece haber sido un procedimiento sorprendentemente común, con tasas de incidencia entre la población que oscilan entre el 11 y el 40 por ciento en diferentes regiones.

La práctica, como dicen, hace al maestro, y la evidencia sugiere que las civilizaciones precolombinas del Perú se volvieron bastante refinadas en la práctica de la trepanación.

El equipo dijo: «También parece que las culturas peruanas prehistóricas tenían un conocimiento anatómico relativamente avanzado, porque la trepanación en la mayoría de los casos evitaba la línea media del cráneo, quizás con la intención de minimizar el daño al seno sagital cerebral».

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Representación de la trepanación de Hieronymus Bosch

La trepanación fue ampliamente utilizada en el siglo XVI. En la imagen: ‘La cura para la locura’ de Hieronymus Bosch (Imagen: Dominio público / Hieronymus Bosch)

Este es el vaso que transporta fluidos y desechos fuera del cerebro, tal como lo hacen las venas en el resto del cuerpo. Los investigadores continuaron: “También hay evidencia de que estos procedimientos se realizaron en pacientes vivos y, curiosamente, con una tasa de supervivencia significativa.

«Se ha sugerido que la tasa de supervivencia aumentó con el tiempo, alcanzando el 80 por ciento, lo que refleja mejoras en la técnica y la experiencia».

Es probable, señala el equipo, que los peruanos precolombinos creían que los ataques epilépticos tenían un origen o conexión sobrenatural, una noción registrada en períodos posteriores.

El cronista peruano Garcilazo de la Vega (1539-1616), por ejemplo, registró cómo los ancianos del pueblo respondieron a un hombre que sufría un ataque, escribiendo: “Privado de su sentido, se lo consideraba poseído por un demonio y parecía estúpido”.

Una ilustración del cráneo estudiado por Paul Broca

En la imagen: una ilustración del cráneo estudiado por Paul Broca (Imagen: Espino et al. / Brain)

Los relatos posteriores también sugirieron que los incas creían que aquellos que experimentaban convulsiones estaban siendo seleccionados por fuerzas sobrenaturales para una vida en el sacerdocio.

Y un estudio de los nativos de las tierras altas peruanas en la segunda mitad del siglo XX registró vínculos similares entre la epilepsia y el misticismo, señaló el equipo, con “una relación perturbada con las fuerzas sobrenaturales generalmente causada por la comisión de pecados. […] visto como la raíz de la enfermedad”.

Agregaron: “Es común que los habitantes nativos transmitan ideas generacionalmente. Por lo tanto, podemos especular con confianza que los pensamientos religiosos mágicos se usaron para explicar enfermedades en las culturas preincaica e incaica”.

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Un conjunto de instrumentos de trepanación del siglo XVIII.

El procedimiento se practica a veces hoy en día. En la imagen: un conjunto de herramientas de trepanación del siglo XVIII (Imagen: Creative Commons / Anagoria)

El Dr. Espino y sus colegas sugieren que “en el pensamiento religioso mágico de los Incas […] del cerebro surgían convulsiones, y la realización de una trepanación craneal permitiría la salida de los demonios.”

Esta teoría fue propuesta por primera vez por el renombrado médico francés Paul Broca, quien estudió varios cráneos trepanados a fines del siglo XIX, incluido uno encontrado en Cuzco, Perú, que data de la época del Imperio Inca, que determinó que fue perforado mientras el paciente Aún estaba vivo. Alternativamente, argumentan los investigadores, “la intención de la trepanación podría haber sido eliminar fragmentos óseos, elevar fracturas deprimidas o aliviar la presión sobre el cerebro.

“Las convulsiones relacionadas con el trauma podrían haber motivado esta práctica. Se ha sugerido que los habitantes precolombinos creían que las astillas de hueso podían causar convulsiones, que desaparecerían después de su extracción.

“Es posible que en el contexto de un traumatismo craneal con sangrado se presenten crisis epilépticas sintomáticas agudas, y las trepanaciones las mejoren tras la descompresión y evacuación del sangrado”.

Los investigadores admiten, sin embargo, que existen muchas limitaciones a la hora de atribuir un vínculo entre la epilepsia y la práctica de la trepanación entre las culturas peruanas precolombinas.

Los desafíos, explicaron, incluyen cómo “no es posible observar evidencias esqueléticas de epilepsia, dado que es una enfermedad de la corteza cerebral” y que, ante la ausencia de registros escritos, cualquier evidencia se basa en la interpretación de fuentes secundarias.

Como señalan el Dr. Poul y su equipo: “A los conquistadores no les preocupaban los logros de los incas peruanos antes de 1532 [the end of the Inca period]por lo tanto, no se registraron datos sobre trepanaciones craneales”.

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista Brain.

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