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El bioblitz de hongos más grande de la historia cataloga la diversidad de los hongos de América del Norte y más

Este otoño, entre el 15 de septiembre y el 15 de octubre, más de 30.000 voluntarios peinaron bosques, campos e incluso sus propios patios traseros en busca del humilde hongo. Estaban participando en Great North American FungiQuest, un bioblitz masivo que tenía como objetivo encontrar e identificar tantos hongos como fuera posible en el lapso de solo un mes.

El evento fue un éxito rotundo, dice Robert Courteau, que dirige la organización sin fines de lucro Think Fungi, que ayudó a organizar FungiQuest. En total, los científicos ciudadanos que participaron recolectaron cerca de 150 000 avistamientos de hongos e identificaron casi 4400 especies diferentes. Sus hallazgos se publicaron en un mapa digital, así como en una base de datos en línea, y los micólogos que están estudiando la diversidad de hongos en todo el continente utilizarán los datos que recopilaron.

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Eventos como FungiQuest son particularmente importantes en el mundo de la investigación de hongos, dice Courteau, porque hay muy pocos micólogos capacitados y muy pocos fondos disponibles para ellos.

“El gran problema dentro de la micología es que en realidad nadie paga por los micólogos”, dijo durante un SciStarter LIVE! evento. “No sabemos qué especies tenemos realmente aquí [in North America].”

Incluso los hongos comunes, que son solo un tipo de hongo, a menudo no se estudian lo suficiente.

“Incluso los que encontramos en la tienda de comestibles, hay muy poca información sobre ellos”, dijo Courteau.

La solución al problema comienza con simplemente encontrar y catalogar los diferentes tipos de hongos que existen: qué especies son, dónde viven, cómo les va.

“Lo que realmente tenemos que hacer es salir y encontrar todos los hongos que podamos”, dijo Courteau. Hay decenas de miles de especies de hongos en el mundo y más de 120 000 especies de hongos descritas actualmente. Eso incluye especies útiles para los humanos como el hongo cola de pavo, que puede ayudar a las personas que tienen cáncer, y los hongos Chaga, que probablemente también tengan beneficios medicinales. Los hongos también juegan un papel importante en los ecosistemas de todo el mundo, ayudando a las plantas a usar nitrógeno e incluso permitiendo que los árboles se comuniquen entre sí.

Una caza de hongos

Los voluntarios del Great North American FungiQuest inaugural encontraron cerca de la mitad de las 11,000 especies conocidas en América del Norte, e incluso encontraron algunas raras. Una observación de un Flame Shield, un hongo anaranjado que crece en los árboles, ganó el premio al «Mejor hallazgo», solo uno de varios premios que la organización entregó en el transcurso del evento.

FungiQuest contó con la participación de personas de toda América del Norte, desde Alaska hasta México, e incluso de Cuba y Puerto Rico. Hubo una presentación particularmente fuerte en la costa este de los Estados Unidos, donde el otoño es la mejor temporada de hongos. Courteau dijo que los eventos futuros podrían ocurrir en diferentes épocas del año para aprovechar las temporadas de hongos en otros lugares.

Marasmius haematocephalus, una especie de hongo que se encuentra comúnmente en las hojas muertas del suelo del bosque. Crédito: Timothy Dykes/Unsplash

En cuanto a cualquiera que esté preocupado por encontrarse con un hongo potencialmente tóxico mientras caza, Courteau dijo que no se preocupe.

“Cuatro de cada cinco no son tóxicos, y ninguno de ellos en América del Norte te hará daño si los tocas”, dijo.

E incluso de los que son peligrosos, solo el dos por ciento son realmente mortales si se consumen. Entonces, si planea buscar un estofado de hongos, vale la pena conocer sus hongos, pero los cazadores de hongos que no planean comer sus hallazgos pueden estar tranquilos.

Obtenga más información sobre FungiQuest en el podcast de SciStarter.

Aprenda y encuentre hongos hoy

Si usted mismo está interesado en convertirse en un micólogo aficionado, o simplemente quiere averiguar qué es ese hongo en su jardín, Courteau recomienda involucrarse con su sociedad micológica local.

“Hay bastantes clubes de micología y definitivamente recomendaría involucrarse en uno de ellos porque tienden a tener una buena cantidad de expertos”, dijo. «Realmente no hay sustituto para salir… con gente curiosa que te muestre esos hongos».

Los grupos locales pueden ser particularmente útiles porque las especies de hongos varían mucho de una región a otra. Los tipos de hongos en Luisiana, por ejemplo, pueden ser casi completamente diferentes a los que encontraría en Pensilvania. Y debido a que muchos hongos son difíciles de diferenciar solo con la vista, un micófilo veterano puede ser un activo invaluable si recién está comenzando.

La dificultad de identificar hongos incluso ha dificultado el progreso de la ciencia, dijo Courteau.

“Muchos de estos hongos en realidad se parecen tanto a otros que la única forma de saber que en realidad es un hongo diferente es a través de la secuenciación del ADN”, dijo. “No sabemos qué especies tenemos realmente aquí [in North America].”

Es una de las principales razones por las que los bioblitz como FungiQuest son tan importantes. El campo de la micología puede beneficiarse incluso de cosas básicas como la recolección de muestras, y no necesita ser un micólogo profesional para ayudar.

“Voy a decir que el 95 % de las personas que aportan información a la micología no son micólogos capacitados”, dijo Courteau. “Son aficionados a los que simplemente les encanta y cayeron en una madriguera de conejo como yo”.

Si está interesado en convertirse en un micólogo aficionado, visite el sitio web de Think Fungi, que tiene eventos, cursos y más para los curiosos de los hongos. También puede consultar proyectos de ciencia ciudadana como FungiMap y Fungal Diversity Explorer en SciStarter, junto con cientos de otros proyectos de ciencia ciudadana. Y si espera obtener más información sobre un hongo que haya encontrado, puede probar iNaturalist, que puede identificar hongos, plantas y animales según las fotos que envíe.

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