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El ADN antiguo ilumina la historia de los caballos en las Américas

Aunque tendemos a no pensar en los colonizadores como si tuvieran pezuñas, los caballos jugaron un papel fundamental en la colonización de las Américas. De hecho, los caballos ayudaron a los conquistadores y colonos europeos a llevar sus cosas, viajar de asentamiento en asentamiento y atravesar más y más territorios desconocidos. Y, sin embargo, a pesar de su importancia histórica, las preguntas siguen rodeando la historia colonial de los caballos. Por ejemplo, ¿de dónde eran originarios estos caballos?

Un estudio de PLOS ONE responde a esta pregunta a través de la arqueología. Identificando y analizando uno de los especímenes arqueológicos más antiguos de caballo domesticado en el hemisferio occidental, este estudio confirma la teoría de que los primeros caballos modernos en América provinieron de la Península Ibérica. Además, el estudio enfatiza la importancia del registro arqueológico para iluminar la historia, incluso cuando es relativamente reciente.

Una historia en los caballos

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Aunque los ancestros de los caballos domésticos de hoy en día vagaron por las Américas en el pasado lejano, todos los Equus nativos desaparecieron del paisaje hace aproximadamente 10.000 años. Solo regresaron, esta vez en la forma del caballo domesticado, Equus caballus, con la llegada de los europeos hace unos 500 años.

Aunque los registros históricos afirman que estos caballos domesticados navegaron desde la Península Ibérica hacia el Caribe en barcos españoles, no hay mucho en el registro arqueológico que corrobore la historia.

Es decir, hasta ahora, desde que el análisis genético de un fragmento de diente del siglo XVI ciñe el origen de los primeros caballos domesticados en el Hemisferio Occidental. “El análisis de la introducción de [modern horses] en las Américas es un tema tan fascinante pero poco estudiado”, dicen los autores del estudio en un comunicado de prensa. “Nuestros resultados respaldan los orígenes ibéricos de estos animales”.

En términos más generales, el análisis también revela la importancia de los especímenes arqueológicos en el estudio de la historia. “Nuestro estudio destaca cómo el ADN antiguo puede ayudarnos a comprender los procesos culturales e históricos, no solo en el pasado remoto sino también en episodios poco estudiados de la historia más reciente”, concluyen los autores del estudio en un comunicado de prensa.

El tonto

Después de encontrar el fragmento de diente en el asentamiento colonial español de Puerto Real en el actual Haití, los investigadores secuenciaron su genoma mitocondrial. La secuencia reveló que la genética del diente coincidía con la de un linaje de caballos concentrado en el sur de Europa llamado «haplogrupo A equino», lo que sugiere que el diente pertenecía a un caballo con conexiones ibéricas.

Más apoyo a esta conclusión es el hecho de que los parientes vivos más cercanos del caballo son una población de caballos salvajes que supuestamente han vivido en la isla de Chincoteague en Virginia desde un percance en un barco español en el siglo XVI.

“El trabajo adicional sobre las poblaciones de caballos salvajes a lo largo de la costa atlántica de los Estados Unidos y el muestreo arqueogenómico continuo de los caballos prometen aclarar aún más nuestra comprensión de cómo los caballos colonizaron el hemisferio occidental”, concluyen los autores en su artículo.

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