Ciencia

EE. UU. se enfrenta al Reino Unido para lanzar un cohete de fusión nuclear para viajes de ‘próxima generación’ en la nueva carrera espacial

La fusión nuclear se presenta como la fuente de energía del «santo grial», ya que abre la posibilidad de crear energía ilimitada aprovechando la misma energía creada por nuestro Sol. Mientras que en la Tierra tiene el potencial de generar energía limpia ilimitada una vez que se descifra el código (cómo hacer que la reacción consuma menos energía de la que genera), en el espacio tiene otro propósito.

En el Reino Unido, la empresa Pulsar Fusion, con sede en Bletchley, quiere lanzar reactores de fusión nuclear en el espacio para 2027.

Afirma que esto podría impulsar cohetes usando lo que se llama propulsión nuclear para viajar a velocidades asombrosas que no se pueden alcanzar con motores de cohetes convencionales.

Se ha sugerido que aprovechar la energía nuclear en el espacio podría reducir a la mitad el tiempo que lleva llegar a Marte y impulsar cohetes que podrían viajar más allá de nuestro sistema solar.

Ahora, al otro lado del Atlántico, la Unidad de Innovación de Defensa (DIU) de EE. UU. ha otorgado dos contratos de prototipos «para demostrar la próxima generación de propulsión nuclear y capacidad de energía para naves espaciales».

Los contratos fueron para dos empresas, Ultra Safe Nuclear y Avalanche Energy.

Las empresas quieren utilizar la propulsión nuclear para operar una nave espacial en el espacio cislunar, el reino entre la Tierra y la Luna.

Ultra Safe Nuclear quiere usar lo que se llama EmberCore para impulsar el cohete con propulsión nuclear.

Esta es una batería nuclear recargable que se puede usar para propulsión y energía.

La DIU dijo: «Este sistema de radioisótopos de ‘próxima generación’ podrá escalar a niveles de potencia 10 veces más altos, en comparación con los sistemas de plutonio, y proporcionar más de 1 millón de kilovatios-hora (kWh) de energía en solo unos pocos kilogramos de combustible.»

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Avalanche Energy quiere usar lo que se llama un Orbiton para atrapar iones de fusión en campos electrostáticos.

La DIU explicó: «La combustión de fusión resultante produce partículas energéticas que generan calor o electricidad, que pueden alimentar un sistema de propulsión de alta eficiencia.

«En comparación con otros conceptos de fusión, los dispositivos Orbitron son prometedores para aplicaciones espaciales, ya que pueden reducirse en tamaño y permitir su uso como fuente de energía y propulsión».

Si bien EE. UU. tiene como objetivo llevar sus sistemas de energía nuclear al espacio para 2027, Pulsar Fusion ha dicho que su primer prototipo de motores de propulsión se espera para 2025.

Como la tecnología de cohetes de fusión actualmente solo funciona en el vacío del espacio, Pulsar ha desarrollado motores de cohetes híbridos, que está probando.

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Los motores de propulsión de hipervelocidad utilizan un proceso en el que un motor híbrido «ecológico» (no tóxico) quema oxidante de óxido nitroso (N2O) y combustible de polietileno de alta densidad (HDPE) y oxígeno.

Las últimas explosiones de la compañía tuvieron lugar en el Centro Nacional de Pruebas de Propulsión Espacial de Westcott Space Cluster el 15 y 16 de marzo.

El CEO de Pulsar Fusion, Richard Dinan, dijo: “Este es realmente un momento innovador que tiene lugar en suelo británico y podría ser el primer paso innovador para transformar no solo los viajes espaciales modernos sino también la forma en que este planeta consume su energía.

“Nuestras pruebas del año pasado fueron un gran éxito y allanaron el camino para disparar en el Reino Unido. Estas pruebas son muy significativas y estamos orgullosos de que este cohete se construya completamente en Gran Bretaña”.

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